0
Корзина пуста
Войти | Регистрация

Добро пожаловать на Книгоман!

Или войдите через:


Новый покупатель?
Зарегистрироваться
Главная » 2. Битва за Тутум (эл. книга) » Отрывок из книги «Хроники Астера. Битва за Тутум (#2)»

Отрывок из книги «Хроники Астера. Битва за Тутум (#2)»

Автор: Богдановы Александр и Жанна

Исключительными правами на произведение «Хроники Астера. Битва за Тутум (#2)» обладает автор — Богдановы Александр и Жанна . Copyright © Богдановы Александр и Жанна

ПРОЛОГ

Близился вечер. Я уже отчаялся поймать попутку и сидел прямо на обочине, когда передо мной остановился тёмно-синий фургон.

– Куда? – спросил рослый цыган, покинув водительское кресло.

В отличие от других, его совсем не смутила кровь на моей одежде. Готов поспорить, он и кхара повезёт, если хорошенько заплатят.

– В Москву.

Верзила почесал косматую бороду и присвистнул.

– Могу подкинуть до Уфы. Деньги есть?

– Ни монеты, – честно ответил я.

Он хмыкнул, блеснув золотым зубом, и ткнул пальцем на длинный свёрток у меня в ногах. Полагаю, цыгана привлекла выпирающая рукоять.

– Покажи.

Я пожал плечами и развернул кафтан, служивший мечу с ножнами одёжкой. Я извлёк Защитника. Лучи заходящего солнца отплясывали на серебряном клинке танец света. Черные глаза цыгана алчно загорелись.

– Подброшу до Ульяновска, если отдашь, – облизываясь на меч, произнёс верзила.

Я покачал головой.

– Ну, как знаешь, – скривился цыган и смачно плюнул.

Он уже развернулся к машине, когда пассажирская дверца отъехала в сторону, и показались две цыганки. Одна была немного младше водителя. Наверное, жена или сестра. А вот вторая – старуха. Хмуря густые брови, она посмотрела на цыгана.

– Драго, возьми его, – приказала она.

– Но, мать, ему нечем платить, – воскликнул верзила, скрестив руки на груди.

– Всё равно возьми.

Драго поджал губы и уже собирался возразить, но под грозным взглядом старухи передумал и махнул мне рукой.

– Полезай в машину!

ГЛАВА 1. БОЛЬШОЙ СУД

…Отправил враг тёмный слугу хитрого, дабы посеять в рядах защитников славных семя раздора великого…

Хроники Астера

Всадники в чёрных доспехах дышали нам в спины. Уверен, быстроногий Децибел сумел бы оторваться даже в такой ливень, но не с двумя всадниками на спине. Да и не покинул бы благородный конь Ищейку и Бармалея на произвол судьбы так же, как и я своих верных друзей. Эх, будь Фонарь не налегке, а в мифрильной броне, дали бы бой без раздумий, а так даже боевая палица рыцаря лежала в волшебной сумке Хани.

– Фил, я могу атаковать их магической вспышкой, если поможешь развернуться, – вызвалась Аша.

Вспомнил, как волшебница избавляла Фонаря от шишки. Нет уж, увольте! Вдруг чего напутает? Да и быстро пересадить её не удастся.

– Исключено! Слишком опасно. Ох, и почему Хани не заговорила о розовых пасхальных кроликах? – с досадой промолвил я и потянулся за скучавшим в ножнах Защитником.

Я решил, что лучше сразиться с тёмными всадниками, пока коня не вымотали. А там и рыцарь поспеет на подмогу. Глянул через плечо – глаза на лоб полезли: нас преследовали пять кролей-переростков. В передних лапах у нежно-розовых зверушек были огромные сочные морковки, прямо дубинки.

– Чтоб мне пусто было! – удивился я.

– Адская смесь! – привычно воскликнул рыцарь.

Каждый выругался вслед за бароном. Как и предполагалось, самое изощрённое слово выдала Хани, но какое – не скажу, слишком уж оно нецензурное.

– Милорд, как вам удалось колдовство? – недоумевала рыжая ворчунья. – Вы стали могущественным магом?

В мечтах, Филя, только в мечтах.

– Не говори глупостей! – рявкнул я. – Откуда у меня способности?

– Кажется, я поняла, в чём дело, – привычным тоном всезнайки произнесла Аша. – Нас преследуют шаловливые духи дождя. Отец как-то рассказывал о них.

– Духи дождя? – нахмурился Фонарь. – Шаловливые? Они опасны?

– Нет, совершенно безобидны. Возможно, они пытаются сказать что-то важное. Мы обязаны остановиться.

Сомневаюсь, что ребята успокоились после её слов, но был и другой способ. Я нащупал артефакт во внутреннем кармане кафтана – холодный, словно из морозильной камеры достал. Мне сразу же полегчало.

– Стоп машина!

Я натянул поводья и развернул скакуна. Аша вскинула перед собой посох как предупреждение – кролики тотчас замедлились.

– Предстаньте перед нами в истинном обличии, – повелительным тоном произнесла колдунья.

Синий камень на конце посоха угрожающе сверкнул – кролики распались, как подогретое на конфорке желе. На их месте появились огромные водяные шары. Прозрачные, как стёкла, они угрожающе возвышались над нами будто деформированное цунами.

Неожиданно на одном появилось подобие улыбки, а за ней – два глаза и нос, по форме напоминающий клубень картофеля. Вслед за первым преобразились и остальные. Теперь мы лицезрели пять водяных колобков. Правда, съесть или выпить их совсем не хотелось.

– И что дальше? – шёпотом поинтересовался я у Аши.

– Сейчас узнаем. Фил, ты, главное, не мешай. – Она прочистила горло, а затем обратилась к духам: – Почему вы преследовали нас, о, духи дождя?

– Прислал… волшебник… Леонард… пленник… темница… – каждый из шаров выдавал по одному слову, страшно булькая при этом.

– Наш Леонард?! – воскликнул я, позабыв о просьбе колдуньи. – Значит, он жив и находится в плену! Но где?

– Запрет… говорить… глупо… приходить… помощь…

– Искать его бессмысленно, поскольку освободить мага нам не по силам, – догадалась Аша. – Каким-то чудом он воспользовался стихией воды! Что же он просил передать?

– Опасность… черный… чародей… столица… заговор…

– Они предупреждают о Злыдне, – предположил я. – Говорят, он в Бронкастере и что-то замышляет.

– Ну, до этого мы и сами додумались, – махнула рукой Хани. – Опоздал старец.

Шары увеличивались в размерах.

– Опасность… черный… чародей… столица… заговор…

Дождь резко прекратился, и шары разлетелись на множество мелких капель, обрызгав нас на прощание. Мы молчали – каждый переваривал услышанное. Как обычно, первой не выдержала рыжая:

– Леонард жив! Милорд, разве не отличная новость? Нужно срочно скакать магу на выручку!

– Да, но куда? – хмыкнул я.

– Опасность, черный, чародей, столица, заговор, – колдунья повторила слова в той же последовательности, что и духи. – Наверняка, Леонард тоже узнал, кто за этим стоит. Это подтверждает догадки маркиза да Лэмма: черный чародей – это Злыдень, он же –советник Синмар.

– Адская смесь! – напыжился Фонарь. – Готов поклясться чем угодно, он знает, где Леонард.

– Собрать артефакт важно, – продолжила Аша, – но освободить старика и избавиться от Злыдня тоже не помешает.

– Решено, – на правах лидера заявил я. – Раз уж мы едем в Бронкастер и какое-то время проведём там, предлагаю в первую очередь заняться советником.

Друзья поддержали, и, сделав привал, мы начали строить план действий. Как обычно, координатором выступила колдунья.

– Давайте ещё раз, – настаивала Аша, когда мы закончили. – Хочу понять, не упустили ли мы что-нибудь важное. Что делаем по приезду?

– Просим аудиенции у принца Фредегара, – ответил Фонарь.

– Рассказываем о злодеяниях советника Синмара, – подхватил я.

Поначалу хотели отправиться к герцогу Артийскому, но передумали – давняя дружба Хамиша Конфидиона с Синмаром могла сыграть злую шутку.

– Второй этап.

– Берём в плен любвеобильного маркиза да Лэмма, – мстительно заметил я (слишком уж он много себе позволял в разговоре с Ашей). – И выбиваем из него признание.

– Ну, и в конце, – продолжила рыжая, – добиваемся заслуженного наказания для Синмара или, как он привык себя величать, Злыдня.

– Даже если он не скажет, где Леонард, – вздохнул я, – мы выведем из игры главного приспешника Мрака.

– Рискованно, – почесал квадратный подбородок Фонарь. – Словам могут не поверить, нужны доказательства.

– Не кипишуйте, братва. Всё будет в ажуре! – деловито заявила Хани, точно вожак шайки из подворотни.

Неисправимая девчонка. Вот узнаю, когда у неё день рождения – обрею налысо и подарю четки с картузом. А что? Пускай соответствует любимому образу.

– Надеюсь, всё получится, – неуверенно промямлил Жора.

Он воздел голову к небесам, будто собирался просить помощи у местных богов. Я понимал переживания рыцаря, если мы ставили на кон свои жизни, то он ещё рисковал и жизнью отца, заключенного в Башне Узников. Конечно, мы осознавали, что грозит Артуру фон Арну, если мы облажаемся: в лучшем случае – никогда не освободят, в худшем – повесят вместе с сыном.

– С советником будет непросто, – заметил Жора. Единственный из нас, кто общался с Синмаром на протяжении нескольких лет и знал его скверный характер не понаслышке. – Скорее всего, наши обвинения рассмешат его.

– Ещё поглядим, кто будет смеяться последним! – возразил я.

Шло дело к ужину, но тут Фонарь и Хани принялись выяснять отношения. Наша скандалистка припомнила рыцарю, что он никогда не помогает ей слезть с лошади, и началось. В таких случаях я обычно испаряюсь. Вот и сегодняшний вечер не стал исключением.

– Пойду рощу осмотрю, – буркнул я, – вдруг шишиги или дриады с дендроидами.

Не желая оставаться с ними наедине, Аша вызвалась сопровождать меня. Около получаса мы бродили под светом луны, болтая о недавних событиях. Ни с одной девушкой я не чувствовал себя столь легко. Жаль, она не воспринимала меня всерьёз.

Мы с Ашей возвращались в лагерь, когда услышали ругань. Казалось бы, ничего необычного, но в этот раз Хани кричала не на Фонаря.

– Я вам покажу, как воровать, поганки несчастные!

Шла отчаянная борьба за кусок вяленого мяса. Хани со скалкой в руках против трёх леших. Низкорослые обитатели леса смело пошли в наступление.

– Сейчас вы у меня попляшите!

Рыжая стукнула ближайшего по грибной голове. Другой леший вцепился ей в ногу и укусил.

– Ах ты! Да отцепись же! – кричала Хани, колотя его. – Жора, помоги!

Но отдыхавший у дерева рыцарь даже бровью не повёл.

– Что ж, придётся выручать, – Аша перехватила посох.

Помня, чем обернулось вмешательство колдуньи в прошлый раз, я предложил:

– Почему бы не попробовать договориться?

Как я и предполагал, лешие оказались вполне миролюбивыми ребятами, только очень голодными. Я распорядился выдать каждому по куску мяса, и мы не только отделались от них, но и получили охрану на ночь. Да и с костром напрягаться не пришлось – жители леса сами всё сделали.

– Зря харчами разбрасываетесь, милорд, – потёрла ушибленное место Хани и недовольно посмотрела на леших.

Любитель кусаться показал ей язык. Девчонка вновь схватилась за скалку, но я жестом дал понять, что бои на сегодня окончены.

– Нет! Ну, вы видели, милорд!

Вот такая она наша Хани – бурчит, не переставая.

Я уже подумал, что общение на сегодня закончилось, когда заговорил Фонарь:

– Синмар – опасный противник, он хитёр и умён. Фил, ты уверен, что всё пройдёт, как надо?

– Да, – я вложил в ответ всю твердость, на которую способен. – Жора, выше нос! Куда подевался твой привычный оптимизм?

Если честно, я не меньше него сомневался в успехе. Зачем обманывал? Как лидер, как избранник Ока Судьбы, в конце концов, как человек, который ступил на тропу войны с Мраком, я должен излучать уверенность и спокойствие.

Жизнь странная штука: в недалёком прошлом даже подумать не мог, что я – Филипп Девиер, простой русский парень, ничем особенным не выделяющийся среди сверстников, попаду на Астер. В загадочное место, где обитают гномы, кхары, данки, орки, рапсиды, эльфы и множество других волшебных народов и дивных созданий.

Спросили бы у меня о существовании магии или иных миров раньше – рассмеялся бы. Нет, не поймите неправильно, за мной никогда не ходила слава зануды. Просто как любой здравомыслящий человек, чьё взросление пришлось на эпоху научных открытий и высоких технологий, ну хоть убейте, не верил в реальность колдовских миров.

В одно мгновение жизнь перевернулась с ног на голову, и я нисколько не расстроился, наоборот – безумно рад этому.

Я пожелал друзьям доброй ночи, соорудил мягкий матрас изо мха и улёгся спать.

Прошло около часа: Жора и Хани храпели в обнимку (и когда они помириться успели), Аша тихонько сопела в сторонке, а вот ко мне сон не шёл. Даже не полз. Я по привычке считал овец, но не помогало. Ну, и черт с ним! Попробую распорядиться временем с пользой: прокручу в голове события последних месяцев. Вдруг что-то важное упустил.

С чего бы начать? Драка с нелюдями? Определённо не то!.. Ловушка искусительниц-дриад? Представляете, если бы не мой голосистый конь Децибел, то влюбился бы в полено… Тоже мимо!.. Престарелые извращенки с Цветочной улицы? Только не они – вспоминать тошно!.. Трио стражников-коррупционеров и их скользкий дружок-карманник?.. Нет, нет и ещё раз нет!.. Пожалуй, стоит перенестись намного раньше… Вот оно! В уголке памяти отыскался ничем не примечательный вечер. Звонок старшей сестры. Мы условились встретиться на работе у Светы.

Как же давно это было, будто в другой жизни…

***

Тихо играла музыка. Джаз. Пахло корицей, ванилью и кофе. Кофе сильнее. Я редко посещал такие места. Жаль…

Я тряхнул головой. Сон? Или нет? Может, я никуда не переносился? Может, все мои приключения надиктовало больное воображение?

Стук каблуков отвлёк от размышлений. Молоденькая официантка спешила к нашему столику. Да, нашему – напротив меня сидела Света. Сотрудница музея и по совместительству моя старшая сестра. Неброский макияж, тёмно-каштановые волосы слегка касаются плеч, над левой бровью родинка в виде сердечка.

Всё, как в тот день. День, когда Леонард забросил меня на Астер. День, который навсегда изменил мою жизнь.

– Вы не забыли о кофе? – спросила Света, удовлетворённо смотря на круасаны с шоколадом.

– Нет! Вы же со сливками просили?

– Да.

Девушка убежала, и сестра повернулась ко мне:

– Филипп, всё в порядке? Такой хмурый, будто кот после ванных процедур. Лучше скажи, когда из общежития выселяют?

Она ведь уже спрашивала об этом. Я насупился и откинулся в кресло. Мягкое, удобное.

– Филипп, ты здесь? – По строгому тону сестры, я понял, она намерена ждать ответа.

Тот разговор, те проблемы давно остались в прошлом. Они неважны по сравнению с нынешними, но не для Светы – она всё ещё видит во мне Филиппа, которым я был.

– Мы с Сеней…

– Хотите, чтобы я пожил у вас, – опередил я сестру.

– Тебе Сеня рассказал? – она всплеснула руками. – Ох, уж эти мужчины! Ничего нельзя доверить.

– Нет! Нет, Сеня ни при чём. Просто этот разговор уже состоялся.

Не стоило лепить в лоб, но ничего другого я не придумал. Света посмотрела на меня, как на полоумного.

– Не поняла, как разговор мог состояться, если мы только начали?

– Можешь не верить, но мы беседуем во сне!

Сестра рассмеялась и щёлкнула меня по носу. Боль самая настоящая. Я засомневался ещё больше. Вдруг это реальность?

– Опять дурачишься? – продолжала смеяться Света. – Умник, а во сне круасаны вкусные?

– Я и сам не против получить ответ, сестрёнка, – я пожал плечами и отломал кусочек угощения. – Шоколадный! Во рту тает. Как и тогда.

– Тогда?

– Ну, не во сне.

– Филипп, вижу, сегодня ты не настроен на серьёзный разговор.

– Напротив, – возразил я. – Хочешь послушать, что произойдёт в ближайшем будущем?

Света хмыкнула и принялась за еду. Даже кофе не дождалась. Ела она быстро, не смакуя. Не думал, что моё предложение так расстроит её.

– Хочешь фокус? – спросил я.

Сестра не ответила, но я решил не сдаваться.

– Нет, я серьёзно. Сейчас к нам подойдёт официантка и предложит кофе без сливок.

– Не говори глупости, – отмахнулась Света, – я часто бываю здесь, и сливки есть всегда.

– Спорим?

Она оторвалась от тарелки и поправила причёску. По лукавой улыбке я понял: что-то придумала.

– Какой мне толк?

– Перееду к вам жить, – пообещал я, – но если прав я, то ты выслушаешь одну историю. Это займёт полчаса, не больше. По рукам?

Сестра протянула хрупкую ладошку, и я пожал её. Света клюнула на уловку, не могла не клюнуть. Так уж сложилось, что большинство наших споров выигрывала она. Но важнее не победа, а другое: я всегда честно исполнял обещания.

Не прошло и минуты, как к столику подошла официантка. Девушка виновато посмотрела на Свету.

– Извините, у нас закончились сливки. Может, вас…

– Не переживайте, нас устроит классический чёрный, – самодовольно бросил я. – Через две минуты?

– Да, – растерянно произнесла девушка.

Света силилась понять, как я это провернул. Она бросила попытки, когда принесли кофе. Такой же ароматный, как в первый раз. Или это и есть первый раз?

– Ты подговорил её? – наконец спросила сестра.

Ох, непросто будет, ох, как непросто.

– Я же сказал: знаю будущее. Правда, исключительно своё.

– Бред какой-то.

– Мы поспорили, и ты обещала выслушать, – напомнил я.

– Хорошо, Филипп, – она отодвинулась от столика. – Вся во внимании.

Такой грозный вид. Ей лишь меча в руке не хватает, и можно в бой. Сказать об этом? Отбросив в сторону глупые мысли, я решал, с чего бы начать, чтобы заинтересовать сестру.

– Помнишь Леонарда Бенедиктовича?

– Спрашиваешь?! – возмутилась Света. – До сих пор не могу поверить, что он уходит из музея.

Я съел ещё кусочек круасана. И почему они не попадались мне на Тутуме?

– Во время экскурсии, – продолжил я, – Леонард Бенедиктович подвёл группу к огромному зеркалу.

– Око Судьбы? – вскинула бровь Света. – Работа венецианских мастеров начала пятнадцатого века. Есть поверье: Око показывает истинное предназначение, когда смотришь в него.

– Именно после этих слов я выразил недоверие. Тогда Леонард Бенедиктович попросил взглянуть в зеркало.

Сестра прищурились, словно хищник перед прыжком. Страшно представить цепочку её умозаключений.

– Хочешь сказать, он из-за тебя решил уйти? – холодно спросила она.

– В какой-то мере, – не стал отрицать я.

– Не знаю, что ты натворил, но следует извиниться перед Леонардом Бенедиктовичем.

– Хм-м-м… Обязательно воспользуюсь твоим советом.

Обещание слегка приподняло ей настроение – лицо просветлело. В душе сестра всё ещё надеялась, что старик одумается и останется в музее.

– Ты точно готова слушать дальше?

– Я же проспорила.

Я посмотрел в глаза сестре. Не насмехается ли она? Убедился в искренности и произнёс:

– Отражение в зеркале не повторило за мной движений. Поверх футболки с джинсами появились доспехи. За поясом – ножны с серебряным мечом, а в руках – браслет. Он переливался тремя цветами: серебряным, синим и зелёным.

– Что-то новенькое, – усмехнулась Света. – Твоё общение с Витькой… Ты никаких таблеток не принимал?

– Конечно, нет! Светлана Александровна, что за вопросы?! – После нескольких глотков кофе я продолжил: – После экскурсии мы с тобой отправились сюда. Предстоял неприятный разговор. Мы поссорились, и ты ушла.

– Вот как!

Какое-то время мы молчали. Света вздохнула, затем села на край кресла, чтобы быть ближе.

– Знаешь, Филипп, я не хочу ссориться. Этого нельзя избежать?

– Пытаюсь, сестрёнка, – я улыбнулся. – Пускай мой рассказ покажется тебе ахинеей, но прошу, воспринимай его как данность. Мне нужно выговориться. Очень нужно.

– Как в детстве? – она поджала губы. – Хорошо, сыграем в твою игру. Что произошло после моего ухода?

– Я сидел здесь, а затем увидел в окне Леонарда Бенедиктовича. Можешь на секунду представить, что он могущественный колдун?

– Длинная борода, умные глаза, – задумчиво протянула сестра. – Если откинуть отчество, вручить колпак и посох, то почему бы и нет?

– Отлично, – обрадовался я. Пускай в колпаке я Леонарда не видел, но мы движемся в правильном направлении.

– В этом окне ты увидел Леонарда Бенедиктовича?

Старец всё не выходил из её головы. Что ж, поплывём по течению.

– Да, – я кивнул, – но чуточку позже. Его преследовали три мордоворота. Они оказались нелюдями во главе с тёмным магом по имени Злыдень. Вместе с Леонардом мы дрались с врагом на стройке через пару кварталов отсюда.

– Ох, Филипп, этому в твоём клубе научили? – гадала сестра. – Нечего тратить время на подобную ерунду.

Я притих – имитировал обиду.

– Ну, извини, – качала головой Света. – Вы победили?

– Нет. К ним пришли на подмогу ещё нелюди и Искар.

– Искар? – нахмурилась она. – А он кто такой?

– Не поверишь, шестирукий гигант. Так вот, Леонард не видел другого способа уйти, кроме как воспользоваться телепортом. И вот мы перенеслись на Астер, а если точнее, то на один из патриумов – на Тутум.

– Тутум? Смешно звучит. А что такое патриум?

– На Астере так называют материки, – объяснил я. – По прибытии Леонард снабдил меня кое-какой одёжкой и вороным конём по кличке Децибел.

– Леонард, телепорт, Астер, Тутум, – повторила она.

– И Децибел.

Я ожидал очередную волну недовольства, но её не последовало. То ли проверяла меня на вменяемость, то ли ждала неправдоподобного места, чтобы утереть мне нос, то ли ещё по какой причине, но Света решила подыграть:

– Понравилось в другом мире?

– Что может быть лучше волшебного средневековья? Правда, радовался, пока не спросил у колдуна, сколько здесь пробуду. С улыбкой вспоминаю те вопросы, что волновали: «Как, нельзя вернуться? Проход открыт только в одну сторону? Что за бред?!». Леонард утверждал, выход есть – браслет Власти. Но вот проблема: его ещё предстоит найти.

Сестра слушала, постукивая пальцами по столу. Это раздражало, но я смирился.

– Только я успокоился, волшебник принялся рассказывать о Тутуме. Со слов Леонарда, он – Хранитель Астера, которому лет и лет, а я – пятый избранник Ока Судьбы.

– И что сие означает?

– Мне выпала великая честь защищать один из девяти патриумов, – гордо произнёс я.

Света улыбнулась и выставила перед собой кулачки.

– Защищать? От Искара и Злыдня?

– От этой парочки тоже. В первую очередь от их господина – Мрака.

– Чем же он так опасен?

– Колдун обладает неимоверной силой, а кроме неё, наполеоновскими комплексами. К моему прибытию он уже захватил пять из девяти патриумов Астера.

– А почему нельзя собраться и покончить с ним? – удивилась Света.

В своё время я задавал Леонарду точно такие же вопросы.

– Большинство правителей Астера живут по принципу: моя хата с краю, – я развёл руками. – Единственный раз, когда соседи откликнулись на призыв, чуть не закончился поражением армий Мрака: король Алькасара Седрик Конфидион перебросил войска с Тутума на Морсус. Объединённые силы проиграли, но виною стала не их подготовка, а подлое предательство моего предшественника – Искар переметнулся на сторону Мрака.

– Погоди, Филипп! – нахмурилась Света. – Так Искар предыдущий избранник зеркала? Его тоже нашёл Леонард?

Я кивнул.

– Как всё запутано. Прямо «Санта-Барбара»… И что дальше?

– Морсус захватили армии Мрака, а на трон Алькасара сел младший брат Седрика – Хамиш, герцог Артийский. Он стал регентом до совершеннолетия племянника – принца Фредегара. Помогает герцогу советник Синмар.

– А Леонард? – разволновалась сестра.

– Поскольку он привёл Искара на Астер, то большинство считает его пособником Мрака – Хамиш объявил старца в розыск и обещал немалую награду за поимку.

– Бедный Леонард Бенедиктович. Ох, и роль ты ему отвёл!

Я виновато потупился. Вряд ли бы Свету удовлетворил ответ: «Я здесь ни при чём».

Она поднесла к губам чашку, затем поняла, что она пуста.

– Я попрошу ещё кофе. Ты будешь?

– Гулять, так гулять, – усмехнулся я.

И вновь запах кофе приятно щекотал ноздри. Да, отвык я от него на Тутуме. Соскучился.

– Ты упоминал каких-то нелюдей, чем они отличаются от нас?

– У них сине-фиолетовый цвет кожи и лица злобные. Внешне напоминают зомби.

Света наморщилась – она никогда не любила фильмы про зомби.

– А ещё кого-то встречал из других народов?

– Конечно, – воскликнул я. – Гномы, орки, данки, рапсиды, даже одного кхара видел. К примеру, с Хани познакомился, когда ею гоблины собирались пообедать. Мы с Леонардом держали путь в Бронкастер, столицу Алькасара, и тут услышали девичьи крики. Не задумываясь, пришпорил коня. Я же…

– Потомок графа Девиера! – закончила за меня сестра, улыбаясь.

– Благодаря недюжинным колдовским способностям Леонарда мы отбили Хани у банды гоблинов-людоедов. И колдун приставил рыжеволосую девчонку ко мне. В последующие несколько месяцев я ни разу не пожалел об этом: при бесконечном списке недостатков Хани стала надёжным другом.

– Только другом? – хитро глянула Света.

– Угу. Можешь так не смотреть? Я стесняюсь.

Сестра недовольно цокнула, но просьбу выполнила.

– В Бронкастере мы разместились в трактире у старой знакомой Леонарда – госпожи Тетёхи. Кроме уютных комнат, здесь нас ожидало послание от Ведила. В письме соратник Леонарда утверждал, что к нему в руки попала древняя карта. Она-то и должна указать, где спрятан браслет Власти.

– Твой билет домой?

– Он самый. Такой расклад мне нравился всё больше: по-тихому добудем артефакт, и дело в шляпе.

– Вы поехали к Ведилу?

– Держи карман шире! – наигранно рассмеялся я. – Леонард отправился один. Сказал, не хочет мной рисковать.

– Ты, конечно же, не поверил.

– Ещё бы! – я хлопнул ладонью по столу. – Думал, колдун увидел во мне обузу. Только он за порог, как в трактир пожаловал младший начальник стражи Бронкастера – барон Георг фон Арн.

– Звучит как «фонарь».

– Именно так я его и называю, а ещё Жорой, – хихикнул я. – Так и не поймав шустрого волшебника, рыцарь взялся за меня. Под конец разговора мы болтали, как старые приятели. А на следующий день Жора сопровождал меня и Хани на праздник Огня. Помню, народ жадно набивал животы и удивлялся представлению. Правда, пока не пробило десять вечера.

– Что же произошло? Карета превратилась в тыкву, а еда – в картофельную кожуру? – пошутила сестра.

– Все гости и жители Бронкастера, кто сделал хоть глоток вина на площади, погрузились в колдовской сон. Нелюди выползли из укрытий и атаковали стражу.

– Ужас какой! Ты дрался?

Я хмыкнул.

– Дрался ли я? Во время боя я спас принцу жизнь – сразил вожака нелюдей. Именно этот поступок уберёг барона от виселицы.

Света поперхнулась кофе, забрызгала блузу.

– Ох! – только и смогла выдавить из себя сестра, рассматривая пятна. – Хорошо, что держу на работе запасную. Жестокие на Тутуме порядки. В чём же его обвинили?

– Представляешь, заподозрили в сговоре с нелюдями, – возмутился я, заново переживая те события, – а ведь Фонарь махал мечом не меньше других, а то и больше. Конечно, в том, что кто-то провёл нечисть в город, никто не сомневался, но Жора на такое не способен – слишком уж он бесхитростный парень. Рыцаря уволили с королевской службы, и он попросился ко мне в оруженосцы. Так мы стали трио. – Я выпятил грудь вперёд. – Мы открыли контору с гордым названием «Наёмники».

– Не удивлена – детская мечта осуществилась! – рассмеялась Света. – Клиенты сразу появились?

Я покачал головой.

– Ими даже и не пахло. Поэтому мы разбирались, кто сговорился с врагом. По словам Жоры, на это способны пять человек. Наследник престола Алькасара – Фредегар, но принца сразу вычеркнули, так как на него покушались. Фалш – помощник Фредегара, по слухам талантливый маг, но его тоже списали – безобиден, к тому же заика.

– Знаешь, в тихом омуте черти водятся.

– Думаю, не тот случай, – возразил я. – Остальные трое на эту роль подходят больше.

– Полагаю, один из них брат покойного короля, – заговорщически прошептала Света.

– В точку, сестрёнка. Мне казалось, Хамиш не против избавиться от племянника и занять трон. Четвёртый подозреваемый – старший начальник стражи Джако Свиргус – ставленник герцога, скользкий и неприятный тип, он изо всех сил доказывал виновность Фонаря. А ещё его родственнички… Пятый и последний – советник Синмар. Хитрый колдун. Делает вид, будто верный слуга Алькасара, но что творится в его голове – никому неизвестно.

Говоря о советнике, я неосознанно повысил голос – некоторые сотрудники и посетители устремили к нашему столику взгляды. Кто с любопытством, кто с недовольством.

– Ух, разошёлся! – хихикнула Света. – Давно тебя таким не видела. Допёк Синмар? Угадала?

– Угу. Скоро поймёшь почему.

– Ох, Филипп, получается, я уже уговариваю тебя рассказать, что будет дальше. Умеешь вовлечь. Нет, на этом можно неплохие деньги заработать. Собери людей, начни историю, а за продолжение попроси кругленькую сумму.

– Ха-ха-ха! – саркастично заметил я.

 – Что-то мы отвлеклись, братец. Итак, в список подозреваемых попали три кандидата. А предатель один?

А ведь и правда, сколько? Я почесал в затылке.

– Не исключено, что замешаны все. Герцога мы бы не считали, но кроме того, что Хамиш трусливо бросил Фредегара на растерзание нелюдям, он показал, что не собирается ни с кем объединяться из других народов Тутума: отказал оркам в помощи в войне с мятежниками.

– Боишься, не заключил ли он сделку с Мраком?

– Боюсь, – признался я. – Так или иначе, расследование зашло в тупик – доказательств чьей-либо вины мы не нашли.

Я опустил голову. Не слишком ли осторожно мы себя вели?

– И вы смиренно ждали возвращения Леонарда?

– Собирались, но...

– Но? – оживилась Света. – Филипп, ты всегда был непоседой.

– Это другое. В одно утро у дверей трактира объявился Бронф, староста из родной деревни барона фон Арна. Он просил о помощи – трое жителей деревни исчезли.

– Вы согласились?

Я рассказал о битве с пауком, Адамане и серебряном осколке браслета Власти.

– Так браслет разделён? – удивилась сестра. – Как ты это воспринял?

–  Не знаю, что и ответить. Я радовался, что мы нашли первый элемент. К тому же Леонард обещал привезти карту.

– Выругал за поездку или похвалил?

Я грустно вздохнул.

– Встретиться с волшебником не удалось.

– Что же сталось с Леонардом Бенедиктовичем? – забеспокоилась Света.

– Это мы и решили выяснить. Не успели собраться в путь, как в двери постучалась Лаванда.

– Лаванда? Дурацкое имя для человека.

– Для человека, но не для феи, – возразил я.

– Феи? Они с палец? Крылышки как у стрекоз? – заинтересовалась Света.

– Нет. Они ростом с метр, крылья бабочки, только полупрозрачные.

– Жаль, что ты неважно рисуешь. Я бы с удовольствием посмотрела на них. Совсем забыла! Зачем она пожаловала?

Я вкратце рассказал о просьбе Лаванды сопровождать её к лучшему кузнецу Тутума – Одинокому Ковалю.

– Уже перед самым отъездом произошёл неприятный инцидент – в трактир заявился Каин Душегуб.

– Судя по имени, он опасен, – высказалась сестра.

– Ох, а внешний вид? – хмыкнул я. – Один только голос заставляет покрыться мурашками. Каин дал понять, что нам не стоит покидать Бронкастер, но, несмотря на угрозу, мы поехали. По дороге познакомились с близнецами и Рифусом. Последнего Леонард однажды упомянул как друга. В действительности Рифуса подослали убить меня. Возможно, у него с подельниками всё бы вышло, но тут вмешался Душегуб. Он выскочил из-за деревьев с ножами в руках, когда близнецы задумали покончить со мной. Два точных попадания, и их не стало.

– Неожиданный поворот, – задумчиво протянула Света. – А Рифус?

– Ушёл, – вздохнул я и прохрустел костяшками пальцев. – Каин Душегуб поведал, что сопровождал Леонарда на север, где они угодили в ловушку. Колдун приказал скакать в Бронкастер, чтобы предупредить нас, а сам преградил врагу путь.

Света огорчилась. Неожиданно её бровь приподнялась вверх, а с ней сместилась и родинка.

– Изменить историю не хочешь? Пускай Леонард выберется.

– Если бы я мог. Поверь, мы пытались достать Рифуса, чтобы выведать, где искать Леонарда и кто именно из Алькасара служит Мраку. Наши пути пересеклись, но мы вновь упустили его.

Как сейчас помню: блондинчик рассмеялся и ускакал. Ничего, когда-нибудь его везение закончится и тогда…

– А Лаванда? – отвлекла меня от планов мести сестра. – Вы отвезли её к кузнецу?

– Да. Мало того, Одинокий Коваль подарил мне серебряный клинок и выковал Фонарю доспехи из самого прочного металла на Астере – мифрила. Хани тоже не обделили – от Лаванды ей досталась волшебная сумочка. Хочешь верь, хочешь не верь, но в неё влезет, что угодно. Честно-честно!

Я начал рассказывать, сколько всего таскала с собой Лаванда, и как работает сумка.

– Теперь объясни, как искать браслет Власти без карты и Леонарда?

– Никак, – ответил я.

– И-и-и? – затянула сестра, барабаня по столу пальцами.

– Мне опять приснился сон. В этот раз меня посетил Мрак. Он хвастался, что Искар нашёл древнюю карту.

– Угу, – Света кивнула. – С ней Мрак отыщет браслет. Тебе он нужен, чтобы вернуться домой, а ему?

– Браслет даёт власть над жителями Тутума. Мрак пополнил бы армию верными рабами.

Сестра широко улыбнулась.

– Но ведь ты уже нашёл одну часть.

– Мрак-то об этом не знает, – я улыбнулся в ответ. – Он уже чувствовал себя победителем. Продемонстрировал могущество: поднял из земли гору, из пещеры которой появился Искар. Шестирукий тащил на верёвке девушку.

Я машинально сжал кулаки. Это не ускользнуло от Светы.

– Кто она?

– Аша. Света, видела бы ты какие у неё прелестные миндальные глаза. Меня будто кольнуло тысячами тоненьких иголок, когда встретился с ними взглядом.

– Раньше ты так не говорил, – заметила сестра.

– Раньше такого не случалось…

– Влюбился?

– Не знаю.

– Познакомишь нас когда-нибудь?

– Надеюсь, – я пожал плечами и спустя несколько секунд прибавил: – Тогда я принял предложение Мрака – перейти на его сторону.

– Что?! – возмутилась Света. – Как ты мог?! Ты же Девиер, а не Энакин Скайуокер!

Ещё секунда и треснет тарелкой по лбу. По-моему, сестра уже на полном серьёзе верила моей истории. Жаль, нельзя её взять с собой.

– Нет, не по-настоящему, а чтобы рассорить их с Искаром, – заверил я. – Вспыльчивый гигант с лёгкостью пошёл на поводу у эмоций. Я подхватил Ашу и понёс прочь, оставив их разбираться, кто прав, кто виноват.

– А-а-а! Стоп! – выставила руки Света. – Ты же не мог вынести её из сна. Или мог?

– Конечно, нет. Зато я узнал примерное местонахождение колдуньи. Только проснулся, мы с ребятами отправились на выручку. И прибыли в самый подходящий момент: мятежный Искар во главе с троллями дрался с нелюдями Мрака. Мы воспользовались неразберихой и отыскали Ашу. Хотели улизнуть без боя, но шестирукий заметил. Каин принял удар на себя, дав нам возможность уйти.

Если честно, я до сих пор не знаю, правильно ли мы поступили, покинув Каина Душегуба.

– Думаю, он понимал, на что идёт, – успокаивающе произнесла Света, угадав мои мысли. – Добыли карту?

– Нет, она осталась у Искара. Не беда. Аша знает, где найти две других части. – Я в три больших глотка допил кофе и отставил кружку. – Возвращаясь в Бронкастер, мы повстречали водяного. У бедняги похитили дочерей.

Я рассказал о сражении с ведьмой и её планах выкачать из хвостатых кровь. Правда, много времени ушло на историю любви русалок и охотников. Ещё столько же ушло на гигатриоривера Малыша. Света восторгалась и ахала. Строгая и целеустремлённая девушка, а мыльные оперы и зверушки захватывают с пол-оборота.

– Теперь самое важное – в разговоре Анжус обмолвилась, что за кровью из Бронкастера приедет человек от Злыдня. Ожиданием последнего мы и занялись, пока спасённые ездили к водяному за благословлением.

– И как отреагировал гонец на смерть ведьмы? – сестра вновь стала серьёзной.

– Не поверишь, гонец с необычным именем Рыбка принял за неё Ашу, а нас с Жорой –  за околдованных охотников. Изначально планировали устроить приспешнику Мрака допрос, но с ним приехала охрана – жуткие рапсиды. К счастью, посланник оказался миролюбив. Кроме того, болтуном.

– И много узнали?

– О, да! – воскликнул я. – Рыбка уверен, что за чёрной, как тьма, маской Злыдня скрывается советник Синмар. На собраниях братства волшебников он упоминал о высших заклинаниях астрала, в состав которых входит кровь русалок. Рыбка да Лэмм утверждал, что другим не под силу столь могущественные заклинания.

– Выходит: Синмар и есть Злыдень? – прищурилась сестра.

– И я об этом. Мало того, что Рыбка рассказал о Синмаре, так ещё отдал за фальшивую кровь двадцать мешков золота. А на днях мы столкнулись с духами дождя. Через них Леонард дал понять, что он жив, но находится в плену. Ещё волшебник предостерегал от чёрного чародея в Бронкастере. Думаю, он таким способом указал на Синмара. Предупреждение Леонарда окончательно уверило нас в виновности советника.

– Прежде, чем действовать, обзаведитесь союзником, – посоветовала Света.

– Ты права. На эту роль идеально подходит Фредегар.

На мгновение сестра застыла, потом резко подалась вперёд, будто вспомнила что-то важное.

– Филипп, ты упускаешь ещё одного участника.

Я отвернулся. Мог ли Каин одолеть Искара и троллей? Вряд ли.

– Пускай у шестирукого древняя карта, но он ведь не знает, что Серебряная часть уже у меня.

– Точно, – согласилась Света. – Слушай, Филипп, а интересная история получилась. Дальше рассказывать будешь или ещё не придумал?

– Пока всё.

Я посмотрел в окно. Сестра последовала моему примеру. Среди потока людей, спешивших с обеда на работу, мы увидели Леонарда. За ним шли три мордоворота.

– Не может быть, – прошептала она. – Филипп, как Леонард Бенедиктович…

– Извини, Света, мне пора, – я вскочил с места и побежал к выходу.

Дёрнул на себя ручку двери, но улицы не увидел…

Я проснулся.

Светало. Я приподнялся, посмотрел на Хани и Жору, затем на Ашу. И улыбнулся. В какой-то момент я уже почти поверил, что никуда не переносился. К счастью, это был сон.

***

По приезду в город мы отправили Хани на рынок за плащами. Возле трактира столпились желающие приобрести наши услуги, а мне не хотелось отвлекаться от намеченных планов. Почему занёс их в список клиентов? Вдруг это обычные выпивохи решили пропустить по стаканчику. Нет! Объясняю: половина из них уже приходила нанимать нас. Помню, будто это было вчера! Только мы заключили контракт с синеглавой Лавандой, как клиенты посыпали в трактир один за другим. Не думаю, что сегодня они пожаловали по иной причине.

Мы нарядились в потрёпанные плащи (рыжая посчитала, что в новых обязательно заприметят), прикрыли лица капюшонами и, стараясь не привлекать внимания, повели лошадей в конюшню.

В трактир вошли со двора. На лестнице я столкнулся с грузным рыцарем. По всей видимости, нетерпеливый клиент – громко возмущался, что нас нет на месте, а ему, видите ли, нужно кровь из носу добыть голову дракона, чтобы посвататься к богатой невесте. Хорошо, рыцарь был настолько увлечён сочинением новых ругательств, что не обратил на меня внимания.

Раз Тетёха ещё не сдала в аренду наши комнаты, значит, верила в возвращение. Хани предоставила Аше свои покои, а сама вприпрыжку понеслась в комнату Фонаря. Проблемы проблемами, а у голубков ещё продолжался конфетно-букетный период.

Только очутился у себя – сбросил кафтан и стянул запылённые кроссовки. Недолго думая, я залез на кровать. Комфорт! После длительной дороги мечтал прилечь хотя бы на пару минуточек, а ещё лучше на часик или даже на денёк. Филя, ишь чего захотел – дел по горло!

Уже через секунду в комнате появилась любопытная Тетёха. Увидев меня, круглолицая трактирщица озарилась радостной улыбкой. Я улыбнулся в ответ.

– Скрип двери услышала, – вместо приветствий сказала она, – решила, очередной клиент вздумал лично удостовериться, что тебя нет. Достали уже!

– Видел, их там немало, – с пониманием кивнул я, – а мне совсем не хочется слушать пьяный лепет или предложения новых контрактов.

Только я встал с кровати и выпрямился, как хозяйка трактира сгребла меня в охапку. Ох, и крепкие же у неё объятия – мои кости затрещали, моля о свободе.

– Отпустите… отпустите… задушите же… – прошептал я, задыхаясь.

– Ой!

Тетёха разжала объятия, сделала шаг назад и виновато посмотрела на меня. Хозяйка трактира вскинула бровь, взгляд её стал серьёзным, даже суровым. Если честно, я весь напрягся. Она резко подошла ко мне и стряхнула с моего плеча воображаемую пылинку.

– Так-то лучше!

– Спасибо, – произнёс я, восстановив дыхание.

– Воробушек, – её привычное обращение ко мне звучало ласково, по-особому, – совсем худой стал. Наверное, проголодался?

– Спрашиваете, дорогая Тетёха. Ещё как!

Мой живот заурчал в поддержку.

– Тогда собирай остальных, и дуйте вниз.

– А как же…

– Ох, не беспокойся, граф Девиер, ничего такого не будет – посетителей я возьму на себя, – пообещала Тетёха и, махнув рукой, скрылась за дверью.

Само собой, я согласился – если выбирать между сном и аппетитной стряпнёй хозяйки, то я склонялся ко второму варианту. Вот набью пузо и тогда завалюсь на боковую.

Минут через пять наша славная команда спустилась в столовый зал. К большому удивлению, мы не обнаружили ни одного человека, если не считать возникшей из ниоткуда прислуги. Две упитанные девчонки лет по восемнадцать впопыхах накрывали на стол. Видно, дела идут неплохо, ведь раньше хозяйка никого не нанимала.

– Пополнение? – ревниво спросила Хани и оценивающе глянула на девиц.

– Сама не справляюсь, – лукаво улыбнулась Тетёха. – После возвращения этой болтуньи…

– Какой болтуньи? – перебил я.

– Лаванды, конечно же! Так вот, после её возвращения народу в трактир заходит в десять раз больше. Истории о ваших битвах с нечистью сделали его не на шутку популярным местом среди жителей Алькасара.

– Наверное, вы хотели сказать Бронкастера? – уточнил Жора.

– Нет, барон фон Арн, я не оговорилась, – трактирщица водила головой из стороны в сторону не хуже индийских танцовщиц. – Сюда люди идут не только со всех районов столицы, даже из соседних городов и деревень едут. Вечно тянут свои грязные ручонки к паучьей голове! Один даже стащить пытался, но я вовремя заметила.

– Ничего себе! – присвистнул я.

– Да! Вот рук и не хватало, разрывалась на части, чтобы угодить всем клиентам. Спала по три часа на день, а я так люблю поспать. Ну, вы знаете! Повезло: Сьюзи и Салли искали работу, пару дней, как приехали из... – она запнулась, пытаясь вспомнить, откуда девчонки родом, – в общем, из какой-то деревушки. Не могла же я им отказать?! Так похожи на меня в молодости. Хорошо готовят, трудолюбивые, фигурки статные, глаза светятся.

Не знаю, как насчет света в глазах, но сложением девчонки действительно напоминали хозяйку. Правда, не в молодые годы (на вывеске-то была нарисована пышногрудая красавица), а в данный момент: крупнокостные, с широкими бёдрами, руки и ноги, как огромные немецкие сардельки. Одним словом, бой-бабы! С такими лучше силой не меряться – проиграешь.

Когда в школе проходили творчество выдающегося поэта и писателя Николая Алексеевича Некрасова, в голову въелся образ русской женщины, способной войти в горящую избу и остановить на скаку коня. Так вот, габаритные Сьюзи и Салли идеально подходили под описание.

Забыл сказать, только я собрался представить Тетёхе кареглазую волшебницу, как оказалось, что с Ашей хозяйка трактира знакома с давних пор. Хвала богам, как говорят на Тутуме, они отлично ладили между собой.

– Милое дитя, как же я рада тебя видеть. С последней нашей встречи ты похорошела. Уже нет этого дурацкого…

– Да, да, уже нет, – мягко перебила Аша, – что вы всё обо мне и обо мне, лучше расскажите, как сами поживаете.

Болтая, Тетёха усадила нас за стол и, будто довольный кот, посмотрела на каждого. Соскучилась. Приятно, когда тебя кто-то ждёт.

Интересно, а ждала бы меня Аша, если бы я ушёл, ну скажем, на несколько лет в армию? Понимаю, такой вариант невозможен, но фантазировать никто не запрещал... Вот сидит кареглазая у окна, вздыхает, о ладонь трётся влажным носом пёс, пытаясь успокоить взволнованное сердце девушки, а за её спиной ребятишки бегают. А вдруг не вернусь? Что тогда с ними всеми будет?..

Филя, опять тебя мысли унесли чёрт знает куда! Нет, так дело не пойдёт – нужно набраться смелости и поговорить с колдуньей. Лучше уж быть отвергнутым, чем вечно жить в мире грёз.

– И многое растрепала фея после возвращения в столицу? – я вспомнил о брошенной Тетёхой фразе.

Наблюдая, как я принялся за запечённую куриную грудку с грибами в чесночном соусе, женщина охотно ответила:

– Ты знаешь, достаточно!.. Фил, ты картошечки себе положи и лучок зелёный не забудь. Полезный он. А вот ещё баклажанчики… О чём она говорила? Сейчас скажу: о битве с чудовищным войском шишиг в Тёмном лесу – раз; отряде скелетов под предводительством могущественного чародея-некроманта – два; об армии убийц-клонов, подосланных властелином тёмного патриума тебе на погибель – три. Правда, уже не помню в какой последовательности – фея так тараторила, что в голове всё перемешалось.

– Адская смесь! – так Жора выражал расстройство, радость, печаль и многое другое. В данный момент интонация говорила о недоумении. – Каких ещё клонов?

Главное, могущественный чародей-некромант его нисколечко не смутил. А нам-то противостоял прыщавый маг-недоучка. Ну и ладно, наверняка все рыцари приукрашивают свои подвиги в разы.

– Наверное, близнецы превратились в целую армию, – догадалась Хани. – Милорд, да с такой рекламой вас скоро начнут бояться даже в кругах рогатой и клыкастой нечисти.

– Рекламой? – нахохлился рыцарь. – Что-то новенькое.

Рыжая придвинулась к Фонарю и погладила его по руке.

– Жорочка, забыл, что ли, как милорд рассказывал о направлениях в маркетинговых коммуникациях?

– Адская смесь! И как ты этот бред запоминаешь?! – дивился он.

И в самом деле: как? Хани обладала удивительной памятью. Стоило мне раз произнести слово, рыжая обязательно расспрашивала о его значении. Ох, благодаря своей неосторожности, я пополнил её словарный запас до уровня среднестатистического человека из моего мира. При этом Хани с одинаковым успехом могла и блеснуть интеллектом, и ляпнуть что-то из повседневного репертуара уроженца Южного Бутова.

Пока я думал о ней, рыжая продолжала расспрашивать хозяйку трактира:

– Лаванда хоть не разболтала, что граф Девиер пятый избранник Ока Судьбы?

В ответ Тетёха покачала головой. В этот раз обошлось без индийских штучек.

– Не мудрено, что фея промолчала! Ты бы тоже вела себя тихо, если бы Каин Душегуб попросил, – печально заметил Фонарь. – Он умеет уговаривать.

– Тут ты прав, – согласилась рыжая.

Рыцарь сжал огромные кулаки, Хани вздохнула, а я опустил взгляд в пол.

– С чего грусть на лицах? Значит, с вами был Каин? – воскликнула госпожа Тетёха и хлопнула в ладоши. – Где теперь этот бесстрашный мужчина с алой повязкой на лице?

Её слова были полны восхищения и обожания! Удивительно, насколько она неравнодушна к разыскиваемому во всех патриумах убийце, от одного имени которого обычный люд бросало в дрожь.

– И где же Каин? – повторила трактирщица, правда, теперь с нажимом. – Я бы с радостью с ним поболтала.

Как ни хотелось её огорчать, но пришлось. Мы рассказали о нашем путешествии на север, не упустив ни одной передряги. На месте, где Каин покинул нас – остался сражаться с шестируким Искаром и троллями – Тетёха и Хани обнялись и чисто по-бабски всплакнули.

И без того печальное настроение усугубила весть о смерти Ведила. Тетёха тотчас принесла соболезнования Аше. Мы почтили память героев минутой молчания.

Спустя какое-то время последовала история о коварной ведьме, что хотела завладеть кровью русалок. Тетёха жадно слушала. После рассказа о любвеобильном Рыбке да Лэмме и ночной встрече с духами дождя, она попросила повторить часть, где мы столкнулись с Рифусом. Под конец щеки Тетёхи покрылись бурыми пятнами гнева.

– Ещё и письмо мне привёз! Поганец! Чувствую, близок тот день, когда Рифусу вернётся должок, – прошипела она. – Так бы и размазала его по… – и тут хозяйка оглядела стол. – Вы почему не едите? Даже половины не съели! Мы зря старались? Или невкусно?!

Мы уткнулись носами в тарелки. Хоть я и наелся, но ослушаться хозяйку – навлечь на себя геенну огненную. Конечно, я понимал, она сердится из-за плохих новостей, но от этого не легче.

Пока мы запихивали в себя еду, Тетёха выпила пару бокалов вина. Лицо хозяйки немного подобрело, её потянуло на рассуждения:

– Что до духов дождя, я полностью согласна с Ашей – Леонард послал предупреждение, и мы обязаны отыскать чёрного чародея…

Она хотела продолжить, но в дверь забарабанили.

***

– Кого там принесла нечистая?! – зарычала Тетёха.

Салли побежала к двери, чтобы узнать, кто настолько наглый или безграмотный, что не реагирует на большую табличку с надписью «закрыто на уборку» (моя идея). Девушка перекинулась с нетерпеливым гостем парой слов и поспешила к нам.

Оказывается, на улице, в сопровождении стражи, стоял не кто иной, как первый помощник Фредегара Конфидиона – Фалш. По слухам, талантливейший маг. Однако имеет один существенный недостаток: сильно заикается, когда взволнован.

– Впусти его, а остальные за дверью подождут, – распорядилась Тетёха. Затем она повернулась ко мне и прошептала: – Смотри, не упусти шанс, Фил. Боги на нашей стороне, раз направили к нам Фалша. На, вот, съешь для уверенности – мне всегда помогает.

В моей тарелке появился жирный кусок мяса.

– Спасибо, – поблагодарил я, рассматривая шмат. – Не переживайте, госпожа Тетёха, всё будет в лучшем виде.

После обещания я подмигнул хозяйке и отодвинул тарелку. Тетёха вернула её на место, припечатав к столу.

– Не нравятся мои методы? – поинтересовалась она, дыша словно разгневанный носорог.

Я сглотнул и быстро покачал головой.

– Как вы могли подумать? Просто… он же сейчас войдёт, а…

– Ешь!

Никто не посмел за меня вступиться, да и какой в этом смысл? Все знают: Тетёха в словесной перепалке над любым возьмёт верх. Я пытался как можно скорее прожевать мясо, но оно было жилистое и тянулось, словно жвачка.

Эх, такие гости пожаловали, а я с набитым ртом. Нехорошо. Выплюнуть? Ни в коем случае – Тетёха прибьёт. Между позорной смертью и поглощением пищи я выбрал последнее. Челюсти работали на пределе, но кусок не уменьшался. Ах, так! Ну, держись!

И тогда я проглотил его, но лишь усугубил своё положение: мясо застряло в горле. Я сделал глоток воды, чтобы протолкнуть его. И вроде бы всё позади, но на меня напала икота.

– Ик! – звонко выдал я.

Щёлкнул засов, и раздался неуверенный голос Фалша. И через полминуты колдун в чёрной мантии встал у стола. Сальные волосы средней длины зачёсаны назад, как у персонажей из фильмов про мафию. Неестественно бледное лицо и насыщенно алые губы сделали бы честь графу Дракуле, но никак не живому человеку.

Он окинул нас внимательным взглядом, будто размышлял: а правильно ли я поступил?

– Присаживайтесь, любезный… ик… Фалш.

– Н-н-нек-к-к-когда! К-к-к-к-ка-ка-ка-з-з-з… – от волнения он заикался на порядок сильнее обычного.

Вот свезло, так свезло! Нам всем стоило набраться терпения и не мешать, но...

– Казино? – Хани блеснула недавно выученным словом.

За что?! Лучше бы она не перебивала – теперь придётся начинать заново.

– Ик! – я грозно зыркнул на рыжую.

– Н-н-нет! – с усилием выдавил Заика. – Б-б-бе-д-д-да! К-к-к-к-ка-ка-ка-з-з-з-зн…

– А, поняла! Казнь! – воскликнула Хани. – С этого и нужно было начать! Проще, если бы показывать стали. Например, вот так! – она принялась точить воображаемый топор. – Мы с милордом и Жорочкой недавно в одну забавную штуку играли. Ну, чтобы скучно не было. «Крокодил» называется, вот там я умудрилась…

– Хани… ик… твою дивизию! – взревел я. – Язык, как помело! Не мешай! Ик!

Колдуна затрясло, ещё немного и выйдет из себя окончательно.

– Ой, да ладно вам, милорд! – упёрла руки в бока Хани. – Чего сейчас-то взъелись? Я же говорила, что «казнь». Вот, помогла человеку! Или нет?

– Д-д-да…

– Вот видите!

– Ик! Хани!

– Д-д-да н-н-нет! – притопнул ногой Фалш. – К-к-к-к-ка-ка-ка-з-з-з-зн-на!

– Ик! Казна? – нахмурился я.

– Д-д-да!

Бедолага выдохнул и уселся рядом. Мне было искренне жаль его, а ему меня. Тетёха подала нам по стакану воды. Я сделал пару глотков, а вот маг осушил свой залпом.

Мы подождали, пока Заика хоть немного успокоится – несколько минут в трактире стояла тишина, если не считать проклятого икания.

Примерно за полчаса Фалш разъяснил нам, что стряслось. Королевскую казну ограбили, вытащили из неё целых двадцать мешков золота. Двадцать? Мне не послышалось? Именно столько Рыбка да Лэмм заплатил за флаконы с кровью русалок. Удивительное совпадение, не правда ли?

Преданный слуга принца поспешил к Тетёхе в трактир, как только слухи о нашем приезде распространились по столице. Мы хоть и старались вести себя незаметно, но кто-то вычислил. Вот такие они – шпионы наследника престола. Знать бы, кто именно… Продавец плащей? Возмущённый рыцарь? Да какая разница, Филя! Главное, Фалш и Фредегар всерьёз рассчитывали на нашу помощь в поимке преступника, а всё благодаря болтливости Лаванды. Ну, хоть когда-то длинный язык сыграл на руку.

По дороге в Бронкастер я гадал, как добиться аудиенции у принца, а теперь он сам искал встречи с нами. Не думал, что обитателям королевского замка понадобятся услуги простых наёмников, но сейчас они обратились точно по адресу.

– Что ж, старина Фалш, – я сделал задумчивый вид, – довольно грустная история. Принц Фредегар беспокоится, что к началу его правления казна окончательно опустеет, из-за этого и обратился к нам?

– Д-д-да, – закивал колдун.

– Что ж, мы найдём виновного и вернём деньги.

– Когд-д-да?

Я поскрёб подбородок и посмотрел Фалшу в глаза.

– Сегодня же. Но что предложите взамен?

Услыхав моё заявление, он вновь разволновался. Непонятно: то ли от возмущения, то ли обрадовался озвученным срокам.

В то же время в дверь постучали во второй раз. Сьюзи и Салли вступили в перепалку с солдатами. Неизвестно, насколько бы хватило решительных девчонок, но перспектива выбитой двери не прельстила Тетёху. Недовольно бурча, она разрешила впустить солдат.

Вошло с десяток коренастых стражей, среди которых затесался худощавый юноша. Он снял шлем и передал одному из бойцов. Без сомнения, этот темноволосый мальчишка с надменным выражением лица – несовершеннолетний наследник престола.

На Фредегаре Конфидионе блестели лёгкие доспехи, ничем не отличающиеся от других, а значит, он пожелал остаться незамеченным для горожан. Пускай ему это удалось, но принц Алькасара не предвидел, что капризная Тетёха впустит в трактир лишь колдуна. Тут уж извините, но чтобы не куковать под дверью, стоило признаться, кто пожаловал.

Около 3 лет
на рынке
Эксклюзивные
предложения
Только интересные
книги
Скидки и подарки
постоянным покупателям