0
Корзина пуста
Войти | Регистрация

Добро пожаловать на Книгоман!

Или войдите через:


Новый покупатель?
Зарегистрироваться
Главная » На Бумаге » Моя любимая (с)нежность » Отрывок из книги «Моя любимая (с)нежность»

Отрывок из книги «Моя любимая (с)нежность»

Автор: Шкутова Юлия

Исключительными правами на произведение «Моя любимая (с)нежность» обладает автор — Шкутова Юлия Copyright © Шкутова Юлия

Глава 1

— Стойте, стойте, корзину с едой забыли!

Из одноэтажного деревянного дома вышла сухонькая старушка, неся большую плетёную корзину. Сильно наклонившись в правый бок из-за большого веса своей ноши, она, тем не менее, упрямо шла к дорожной карете, запряжённой четвёркой резвых лошадей.

— Нянюшка, ну что же вы такие тяжести поднимаете? — Всплеснула руками стоявшая у кареты девушка. — Ничего бы со мной страшного не случилось, и так бы до постоялого двора доехала.

— Ещё чего удумала! — возмутилась старушка, передав корзину кучеру. — Счастье моё, как же мне тебя без гостинцев в дорогу оставить, когда была бы моя воля, и вовсе не отпускала бы! Столько лет не виделись из-за твоей учёбы на чужбине. Теперь неизвестно, когда ещё свидимся.

— Скоро, очень скоро, — заверила девушка, осторожно обнимая всхлипывающую нянюшку. — Как устроюсь да решу все свои дела, так обязательно и встретимся. Верьте мне!

Кучер, высокий широкоплечий мужчина, терпеливо ждал, пока его пассажирка попрощается. Тем более утро ещё раннее было, до постоялого двора доберутся засветло. Да и не хотелось ему прерывать женского щебетания, так умильно смотрелись девушка и старушка со стороны. Сразу становилось заметно, как сильно они привязаны друг к другу.

— Ну всё, всё, не плачьте так горько, а то я точно никуда не уеду, — взмолилась девушка, когда старушка так и продолжила всхлипывать, цепляясь за неё. — Боюсь, не оценит наш князь такого выверта с моей стороны.

Заметив, что прощание, наконец, завершилось, кучер быстро подошёл к ним.

— Ларра Солара, позвольте помочь вам. — Мужчина учтиво поклонился.

— Благодарю вас, сар Мирал. — Светло улыбнулась та, откинув за спину длинные золотистые волосы, густо разбавленные белыми прядками.

Залюбовавшись красивым лицом, кучер вновь испытал гордость от того, что именно ему выпала честь довезти такую важную особу до столицы Ледоского княжества. Сар Мирал уже даже начал мысленно составлять план того, как будет рассказывать о таком событии всем, кто согласится его послушать. А желающих будет много, в этом мужчина нисколько не сомневался. Ведь не всем выпадает подобная честь, долго побыть рядом с Забирающей просто так, не страдая при этом от раны или болезни.

— Счастье моё, будь осторожна в столице, — напутствовала девушку старая нянька. — Ты хоть и великая целительница, и достояние нашего мира, а всё ж лихих людей везде хватает.

— Скажете тоже, достояние! — Солара старалась не рассмеяться, чтобы ненароком не обидеть добрую старушку. — Не волнуйтесь, я уже не ребёнок и могу постоять за себя.

И почти сразу опровергла свои слова, высунувшись из окна кареты и махая рукой до тех пор, пока нянюшка не скрылась из вида. Только тогда Солара соизволила принять более подобающее девушке её статуса положение. И лишь широкая счастливая улыбка, озарявшая красивое лицо, немного не соответствовала образу холодной и неприступной аристократки.

Глядя в окно на пробегающий мимо летний пейзаж, Солара нервно сжимала кулаки. И пусть до столицы было два дня пути, девушка всё равно нервничала. Слишком давно не была дома, и теперь опасалась, что стала совсем чужой для своих соотечественников.

Уезжая пять лет назад в империю Роз, чтобы под чутким руководством своей наставницы овладеть удивительным даром, Солара совсем не задумывалась о будущей встрече с родными и знакомыми. Вернее, задумывалась, но в своих наивных детских мечтах представляла себе всё иначе. Особенно...

Качнув головой, целительница отогнала смущающий её сердце образ и глубоко вздохнула. Детские мечты, так и остались мечтами, погребённые под толщей взрослых проблем.

— Интересно, как меня встретят при дворе князя? — спросила Солара у пустоты. — Будут ли относиться с должным уважением, или же так и продолжат видеть во мне ту взбалмошную и непоседливую девчонку, что как ураган носилась по княжескому дворцу, желая выведать все его тайны?

Вспомнив своё поведение и выходки, целительница закрыла смущённо заалевшее лицо ладонями и тихонько рассмеялась. В тот период беззаботного детства, она доставила уйму неприятных минут не только родителям, но и многим придворным. А главная целительница княжества, взявшаяся научить Солару держать ментальные щиты, и вовсе однажды пригрозила связать непоседу, отправив в империю в сундуке, чтобы девочка по дороге точно ничего не натворила.

— Интересно, как бы отреагировала Алаиса, узнай она, что я была очень... непосредственным ребёнком?

Вспомнив оставшуюся в империи подругу, целительница загрустила. Солара сильно привязалась к ещё одной ученице своей наставницы ларры Мириан. Алаиса стала для неё первой настоящей подругой, с которой можно было поговорить обо всём на свете. К сожалению, учёба, а затем и жуткая болезнь, обрушившаяся на магов Эдеи, оставляли совсем мало времени для праздных разговоров.

Полгода назад по человеческим государствам прокатился страшный вирус, выкашивающий только магически одарённых людей. То было воистину ужасное время. И даже Забирающие, являющиеся целителями экстра-класса и обладающие просто феноменальной способностью к выздоровлению, оказались бессильны перед болезнью.

«Кто бы знал, что на этот раз спасителями выступят выпускница магической академии и некромант»

Вспоминая прошлые события, Солара задумалась, поэтому для неё стала полной неожиданностью остановка кареты. Не сумев удержаться на сидении, она ударилась о противоположную стену и тихо зашипела от боли. С трудом встав с коленей, целительница уже хотела узнать у кучера, что происходит, когда дверца широко открылась, и кто-то сильно отпихнул девушку в вглубь кареты.

Ударившись спиной об угол сидения, Солара еле сдержалась, чтобы не ругнуться. Но не успела она возмутиться такой бесцеремонностью, как раздался грохот, а затем и глухой звук удара. В следующий миг карета вновь возобновила движение, и, судя по ржанию лошадей и свисту хлыста, их кто-то нещадно погонял.

— Не дёргайтесь, и с вами всё будет хорошо, — раздался у неё над ухом мужской голос.

Посмотрев на своего нежданного попутчика, целительница увидела лицо, скрытое чёрной полумаской. Несколько раз моргнув и убедившись, ей всё это не привиделось, Солара тяжело сглотнула. Не стоило и сомневаться, если человек не хочет быть узнанным, значит ему точно есть что скрывать. А если брать в расчёт его грубость, ничего хорошего ждать не приходится. Сжав руки, целительница постаралась не выдать своего испуга. Оказаться в обществе преступника она явно не планировала, но и давать ему власть над собой тоже не собиралась. Ведь человеком объятым стархом проще управлять.

— Ишь ты, Забирающая! — Растянул тонкие губы в ехидной улыбке мужчина. — Будет кому посмотреть мою рану.

Только тогда Солара, наконец, обратила внимание на темное пятно, расплывающееся на чёрном бархате куртки.

«Какой обеспеченный разбойник», — подумала целительница, мимоходом отметив не только дорогую ткань, но и качество шитья.

— Снимите куртку, чтобы я могла осмотреть место ранения, — попросила она, медленно приподнявшись и присев на скамью напротив преступника.

Настроившись на занятие привычным делом, Солара начала успокаиваться. Нет, ей всё равно было страшно, но, по крайней мере, девушка смогла держать себя в руках.

Правда, поняв, что ранили мужчину ледяными иглами, которые до сих пор не растаяли, хотя, судя по количеству крови, времени прошло много, Солара еле сдержалась от ненужных сейчас вопросов. Девушка знала только одного ледяного мага, способного на создание такого боевого заклинания и долгое удержание его в начальной форме. А так как ей доподлинно было известно, герцог Ортанский сейчас находится в империи рядом со своей молодой женой, значит, в их княжестве тоже был подобный умелец. И целительница сразу же подумала о великом князе. А затем отмела эту абсурдную мысль. Ну что мог делать правитель Ледосского княжества в такой глуши? Явно не гоняться за преступником! Для этих целей были другие люди.

— Мне нужно достать иглы, прежде чем я начну лечить рану, — сообщила Солара, сняв с себя лёгкую шаль и приложив её к плечу мужчины. — Но пока карета не остановится, я не смогу начать.

В подтверждение её слов, их сильно тряхнуло, и целительница вновь чуть не слетела с сидения.

— Уверен, вы и так справитесь, — не попался на её уловку преступник, всё сильнее слабея от кровопотери.

— Но послушайте же меня! — Солара попыталась воззвать к разуму нечаянного пациента.

— Делай! — рявкнул мужчина, сильно сжав её руку.

На один страшный миг Забирающая увидела, как его глаза заволокло чернотой. Испуганно охнув, она отшатнулась от раненого, осознавая, кто перед ней. Магический вампир. Один из тех, кто был повинен в бедах, обрушившихся на людей.

— Узнала? — насмешливо спросил мужчина, подтягивая сопротивляющуюся девушку к себе. — Выбирай, или ты прямо на ходу вылечишь меня, или я тобой перекушу. Это, кстати, тоже поможет мне подлечить себя, пусть и не так хорошо, как сделал бы целитель.

Конечно же, Солара выбрала первый вариант. Дорожной закуской для вампира становиться совершенно не хотелось. Попросив мужчину прилечь на скамью, сама опустилась перед ним на колени и, постаравшись унять дрожь в руках, приступила к исцелению.

«Как жаль, что я не боевой маг, — рассуждала целительница, осторожно вытаскивая первую иглу из раны и попутно обезболивая своего пациента. — Этого мерзавца мне совершенно не хочется лечить! А поделать ничего не могу. Интересно, как скоро меня спасут, или же мне суждено?..»

Раздавшиеся вдалеке конский топот и громкие крики означали только одно — их кто-то преследует. Обрадовавшись тому, что вскоре её проблема разрешится, Солара бросила настороженный взгляд на вампира. А тот, совершенно не обращая на неё внимания, подскочил на скамейке и высунулся в окно.

И, прежде чем целительница осознала, что делает, она откинулась на стену и изо всей силы пнула мужчину. Не ожидавший такого вампир вылетел из кареты, успев вцепиться в дверь. А Солара замерла, с ужасом глядя, как он пытается залезть назад, и понимая: вампир её убьёт, как только окажется внутри. К счастью девушки, раненый преступник оказался слишком слаб, а потом его и вовсе кто-то сбил воздушной волной.

Их преследователи сумели добраться и до того, кто занял место кучера, и вскоре карета замедлилась, а потом остановилась. Но Забирающая даже не шелохнулась, всё ещё объятая ужасом от всего произошедшего.

— Ларра Солара, вы? — раздался смутно знакомый голос.

— Ларр Бриал! — Рассмотрев лицо заглянувшего в полумрак кареты мужчины, целительница подалась ему на встречу.

Обхватив девушку за талию, маг помог ей выбраться наружу. Но даже тогда он не отпустил Забирающую, продолжая поддерживать её.

— Как вы здесь оказались? — спросил ларр Бриал, с тревогой всматриваясь в бледное лицо целительницы.

— Возвращалась домой после обучения. — Солара грустно улыбнулась. — Порталы почему-то не откликались мне, вот и пришлось путешествовать в карете.

— Их перекрыл князь, пока мы ловили... этих, — словно оправдываясь, поведал мужчина.

— А вы стали сильнее, — невпопад сказала Солара, заметив, что у её старого знакомого значительно сократилось количество белых прядей. Теперь она догадалась, кто ранил вампира.

— Вот и мы ему говорим, что он уже совсем завидным женихом стал, — раздался позади них насмешливый голос. — Приветствую вас, Забирающая! Вы тоже очень сильно изменились. Можно сказать, передо мной сейчас совершенно другой человек!

— Ларр Себиан, — коротко поприветствовала говорившего Солара, смутившись под пристальным взглядом зелёных глаз.

Первый советник и лучший друг князя Кассиана неопределённо хмыкнул, сдув с лица ярко-красную прядь, выдававшую в нём мага огня. Скрестив руки на груди, он преувеличено внимательно осмотрел лёгкое платье целительницы, и Солара неожиданно подумала, что вырез на её наряде всё же глубоковат, а в княжестве женщины одевались в закрытые наряды. Девушка не забыла об этом, просто в её багаже лежала одежда по имперской моде. И вот теперь целительница искренне переживала из-за неподобающего на этот счёт.

«Но кто же знал, что всё так неудачно обернётся!» — недовольно подумала она.

Нервно оглянувшись, Забирающая увидела, как вампира и того, кто правил каретой уже связали и взяли под охрану.

— Сар Мирал, мой кучер! — Наконец вспомнила Солара.

— Мы нашли его, когда преследовали вампира, — сообщил советник. — Именно он помог нам обнаружить вас.

— Я должна вернуться к нему! — воскликнула Забирающая и умоляюще посмотрела на ледяного мага. — Ларр Бриал, прошу вас, отвезите меня назад. Я сумею ему помочь.

— Если ларр Себиан... — Ледяной маг вопросительно посмотрел на него.

— Езжайте, тут мы справимся сами, — согласился огненный маг. — Думаю, через час князь откроет порталы, и вы сможете перенести кучера на постоялый двор. Насколько я помню, он был очень плох, а наш Нарик совсем не целитель.

— Так чего же мы ждём? — Целительница схватила ларра Бриала за руку. — Дорога каждая минута!

Всю обратную дорогу Солара старательно сдерживала себя, чтобы не начать подгонять лошадь. Ей казалось, они скачут слишком медленно и обязательно опоздают. Но вот вскоре показалась развилка, рядом с которой паслась гнедая кобыла, а чуть в стороне целительница заметила мага земли, склонившегося над её кучером.

С трудом дождавшись, пока ларр Бриал поможет ей спуститься, Забирающая бросилась к своему пациенту. Тот лежал на расстеленных плащах и выглядел совсем плохо. К его груди была прижата куртка кучера, и она сильно пропиталась кровью. Быстро выяснив всё, что ей было нужно, Солара приступила к лечению и моментально успокоилась, как только почувствовала себя в родной стихии. Ей даже не мешал разговор магов, настолько она погрузилась в привычные действия. Сейчас для целительницы не было ничего важнее её пациента.

— Ларра... — сипло прошептал очнувшийся кучер.

— Тише, всё хорошо, — откликнулась Солара, не прерывая своих действий.

— Простите... не смог защитить.

— Главное, что вы остались живы. А с теми противниками не всякий смог бы справиться. Вам не в чем винить себя.

Вскоре ей удалось подлечить обожжённую по краям рану на груди мужчины. С помощью магов перебинтовав кучера, Солара уселась прямо на траву, не заботясь о платье. Всё же ей пришлось потратить много магических сил, справляясь с последствием огненного заклинания в полевых условиях.

— Ларра Солара, вставайте, мы сейчас отправимся на постоялый двор, — сказал ледяной маг, подавая ей руку. — Только что прибыл вестник от ларра Себиана. Они уже ждут нас там.

С благодарностью приняв помощь, так как не была уверена, сможет ли встать сама, целительница поспешила к своему пациенту. Ларр Нарик уже помог ему подняться и теперь удерживал мужчину от падения. Молча встав рядом с ними, Солара принялась помогать магу, пока ларр Бриал открывал портал.

Как только они оказались в просторной светлой комнате, её тут же оттеснили от кучера и, положив того на носилки, понесли вслед за бойкой рыжеволосой девчушкой, указывающей дорогу. Солара тоже хотела последовать вслед за ними, не желая оставлять своего пациента, но её остановили.

— Ларра Солара, думаю, вам стоит передохнуть и привести себя в порядок, — скорее приказал, чем посоветовал огненный маг, сжав её локоть. — С вашим кучером будет всё хорошо, здесь есть прекрасный целитель. Или вы сомневаетесь в его профессиональных качествах?

— Я его не проверяла, чтобы делать хоть какие-то выводы, — резко ответила Забирающая, но тут же извинилась: — Прошу прощения, это всё...

— Я понимаю, — мягко перебил её советник. — Примите ванну, отдохните, пообедайте, а уж потом принимайтесь за подвиги.

— Думаю, стоит последовать вашему совету. — Не сдержала улыбки Солара. — Благодарю вас за помощь, ларр Себиан.

— Не стоит, я просто выполнял свой долг.

Целительница успела практически выйти из портальной комнаты, уже мечтая, как совсем скоро сможет отмокнуть в горячей воде, когда следующие слова советника заставили её замереть на месте.

— Кстати, я доложил князю о вашем возвращении. И он выказал пожелание встретиться с вами завтра днём. Уже было отдано распоряжение приготовить вам комнату.

— Но я бы хотела сначала встретиться со своей семьёй и только потом... — взволнованно проговорила Солара и тут же стушевалась под насмешливым взглядом зелёных глаз.

— Не волнуйтесь, ваши родители сейчас как раз в столице, — успокоил её советник. — Не думаю, что князь будет против вашей встречи.

— Да, да, конечно же. — Солара еле заметно улыбнулась и поспешила покинуть комнату.

Лёжа в большой деревянной кадке, которая заменяла ванную, целительница обдумывала предстоящую встречу. Она, конечно же, предпочла бы сначала встретиться с родителями и младшей сестрой, побыть с ними хоть несколько дней, а уж потом приступать к своим обязанностям. Но, кажется, князь был совсем другого мнения на этот счёт.

— Великий князь Кассиан Райнес, — медленно проговорила девушка, словно пробуя имя на вкус.

Она помнила, как десять лет назад он возглавил княжество после гибели своего отца. Именно тогда маленькая Солара впервые увидела великого князя и была поражена до самой глубины души его необычной красотой. Ей раньше никогда не доводилось видеть блондинов с черными, как смоль бровями и ресницами. А его тёмно-синие глаза, казалось, и вовсе могли пленить душу смотрящего в них.

По легенде, предками князей Райнеских были ледяной эльф и последняя представительница рода полуночных эльфов. И настолько оказалась сильна кровь каждого из родов, что их сыновья и все остальные потомки мужского пола рождались вот с такой необычной внешностью. Это стало своеобразной визитной карточкой княжеского рода. И лишь дочери могли унаследовать внешность другого родителя и не несли на себе ярко выраженного отпечатка принадлежности к князьям. Из-за этого многие поговаривали, будто полуночная эльфийка применила древнюю магию, таким своеобразным образом благословив своих потомков.

— Да уж, в красоте, силе и магических талантах князьям точно не откажешь, — пробормотала Солара, глубже погружаясь в начавшую остывать воду. — Интересно, он обзавёлся невестой, или так и продолжает избегать брачных уз?

В последний раз, насколько целительница помнила, матушка упомянула князя в своём письме полтора года назад в связи с очередным скандалом в княжеском семействе, когда пятидесятитрёхлетний Кассиан вновь категорически отказался жениться. Вернее, скандала как такового и не было. Вдовствующая княгиня не любила выносить сор из избы. Но так как матушка Солары была дружна с княгиней, та, конечно же, пожаловались ей на упрямого сына.

Решив, раз родительница ничего не писала по этому поводу, значит, всё осталось неизменным, девушка, наконец, вылезла из воды. На то, чтобы одеться и заплести волосы ей понадобилось ещё полчаса. Всё же оставаться в неведении, как там её пациент, целительница не захотела.

— Так и знал, что вы не сможете остаться в комнате, — укорил её ларр Себиан, как только целительница вышла в коридор.

— Поэтому и дежурили всё это время у меня под дверью, чтобы лично убедиться в своей правоте? — Солара не смогла сдержать усмешки.

— Нет, просто мимо проходил, — с самым невозмутимым видом заявил советник. — Но раз уж мы так удачно встретились, то позвольте проводить вас к пациенту.

— Это будет очень любезно с вашей стороны.

Пока они шли до комнаты, в которой поселили сара Мирала, ларр Себиан умудрился выпытать у Солары все подробности её непродолжительной поездки с магическим вампиром. Девушка сама не поняла, как ей удалось вспомнить всё до мельчайших подробностей. Не будь советник огненным магом, она бы заподозрила в нём менталиста.

Редко, но так бывало, что человек обладал способностями не только к стихийной магии, но и к ментальной. Правда, такие умельцы всегда встречались только среди воздушников. И всё же слишком ловко советник узнавал нужные ему сведения, чтобы не заподозрить неладное.

— Надеюсь, мне не нужно вам напоминать, что не стоит распространяться об увиденном? — поинтересовался ларр Себиан, не дав целительнице пройти в номер. — Вернее, не говорить, кто именно оказался преступником.

— Не беспокойтесь, от меня никто и ничего не узнает, — заверила его Солара. — Только скажите... Часто в княжестве вылавливали... таких преступников?

—С начала чистки это первый, — заверил советник, ободряюще пожав её руку.

— Вы всё время говорите о… преступнике в единственном числе, — заметила целительница. – Но ведь их было двое.

— Второй был обычным человеком, его слугой.

— И он знал, кто его хозяин?

Дождавшись утвердительного кивка, Солара недоверчиво покачала головой. Ей было трудно понять, как обычный человек мог согласиться служить вампиру, зная, что тот питается магической силой людей.

— Не забивайте себе этим голову, — посоветовал ларр Себиан, склонившись и поцеловав руку целительницы. – У такой красивой ларры, думаю, есть чем заняться, помимо разгадывания мотивов, которые движут людьми.

Смутившись от комплимента, Солара как можно деликатнее отняла у мужчины свою руку. Давно привыкшая к самым изысканным комплиментам, которые расточали имперские аристократы, девушка почему-то совершенно терялась под восхищённым взглядом огненного мага.

— Благодарю вас за то, что проводили меня. – Забирающая отступила на шаг назад, так намекая на окончание беседы.

— Надеюсь, вы не откажетесь поужинать сегодня со мной? – Ларр Себиан не пожелал заметить явного намёка.

— А разве вы…

— Нет, я провожу вас завтра во дворец. Великий князь желает быть уверен в вашей безопасности. А кто, как не я — верный соратник и друг Кассиана — сможет лучше всего обезопасить вас?

«Он передо мной красуется?» — мелькнула и пропала шальная мысль.

— Тогда я, конечно же, составлю вам компанию за ужином, — согласилась Солара и сразу же юркнула в номер, не желая продолжать разговор.

Осмотрев комнату и не увидев в ней никого кроме спавшего кучера, целительница оперлась спиной о дверь и на секунду прикрыла глаза, переводя дыхание. Девушку неимоверное раздражало то, что советник так легко мог вогнать ее в краску, словно она был юной дебютанткой, только-только вышедшей в свет и не знающей, как вести себя с настойчивыми кавалерами.

Наконец, немного успокоившись, Солара пришла к выводу: её больше всего смущает сам факт знаков внимания со стороны соотечественника. Ведь родину она покинула ещё тогда, когда была смешной нескладёхой и ничем не могла привлечь внимания противоположного пола, кроме как очередной шалостью.

— Лучше бы мне быстрее привыкнуть к такому поведению, а то буду совсем глупо выглядеть, — пробормотала она, подойдя к кровати.

Склонившись над спящим, Забирающая принялась привычно сканировать тело пациента, проверяя, что сделал местный целитель, и как заживает рана. Вскоре, полностью поглощённая своим занятием, Солара и вовсе думать забыла о всяких наглых зеленоглазых магах.

Глава 2

Прибытие в княжеский дворец ознаменовалось для Солары криками и звуками борьбы. Как только она вышла из портала под руку с сопровождавшим её советником, то была буквально оглушена отборной бранью, выкрикиваемой женскими голосами. Удивлённо посмотрев на ларра Себиана, девушка увидела такой же ничего не понимающий взгляд.

Неожиданно задорно подмигнув, советник поманил её за собой, и Солара даже не подумала отказаться. Они, как два шпиона, осторожно подошли к двери и, немного её приоткрыв, выглянули в коридор. А там им довелось увидеть целое представление с руганью, выдиранием волос и выцарапыванием глаз.  Целительница решила, что такую свару благородные дамы могут устроить только из-за соперничества.

Посмотрев некоторое время на дерущихся аристократок и бестолково бегающих вокруг них женщин, советник громко спросил:

— Что здесь происходит?!

Его суровый голос произвёл эффект ледяной заморозки, так быстро все участники драки застыли в разнообразных позах, в которых их застал окрик. А Солара, бросив быстрый взгляд на огненного мага, прикусила щёку изнутри, стараясь не засмеяться. Уж слишком велик был контраст между шаловливо подсматривающим мужчиной и грозным советником, недовольно взирающим на женщин.

— Я долго буду ждать объяснений? — Недовольно скривившись при виде пытающихся встать драчуний, ларр Себиан отдал приказ двум жавшимся к стене стражникам: — Помогите им встать, а затем через пару часов зайдите ко мне. Побеседуем о ваших должностных обязанностях.

— Есть! — синхронно ответили стражники и, как показалось Соларе, облегченно выдохнули.

— Ларра Ириана, будьте так любезны проводить ларру Солару в кабинет князя. — Советник подвёл целительницу к миниатюрной темноволосой магине, в довольно простом по меркам дворца наряде.

— Я и сама могу дойти, если мне объяснят дорогу, — попробовала отказаться Забирающая. — Не хотелось бы никого утруждать.

— А мне не хочется заставлять великого князя ждать, — парировал огненный маг. — Боюсь, именно так и произойдёт, если вы пойдёте одна. Слишком многие захотят выказать вам своё почтение спустя столько лет разлуки.

Посчитав на этом разговор оконченным, ларр Себиан отвернулся от Забирающей. И той ничего не оставалось, как выполнить приказ мужчины.

Идя по длинным коридорам вслед за своей сопровождающей, Солара в полной мере осознала предусмотрительность советника. Судя по загоравшимся интересом взглядам придворных, которые им встречались по дороге, все они буквально жаждали общения с целительницей. И совсем не имело значения, что большинство из них она никогда раньше не видела.

«Начинаю понимать стенания Алаисы, по поводу того, как её всё достало!» — Солара тяжело вздохнула, ответив радостной улыбкой на восклицание очередного смутно знакомого встречного.

Наконец, войдя в просторную и светлую приёмную и не увидев там никого, кроме секретаря князя, она смогла перевести дух. Хотя и была удивлена отсутствием желающих пообщаться с правителем. Солара прекрасно помнила, как в приёмной императора Кириана постоянно толпился народ. И у всех были важные и неотложные дела, которые нужно было обязательно лично обсудить с главой империи.

— Ларра Солара, проходите, князь ждёт вас, — отвлёк её от размышлений голос секретаря.

Поблагодарив пожилого мужчину и отметив, что сопровождавшая магиня уже ушла, Солара шагнула в приветливо распахнутую дверь. И сразу же застыла на пороге кабинета, залюбовавшись склонившимся над столом мужчиной. Солнечный свет, льющийся из высокого окна, выгодно освещал высокую мускулистую фигуру, подчёркивая все её достоинства. Длинные белые волосы, сейчас заплетённые в косу, доставали до тёмной столешницы, кончиком «подметая» заваленную бумагами поверхность.

Возможно, она бы ещё долго любовалась мужчиной, если бы он не посмотрел на неё своими нереально синими глазами. Этот внимательный изучающий и всё подмечающий взгляд помог девушке собраться.

— Мой князь! — поприветствовала его Солара, приседая в реверансе.

Когда в ответ не раздалось ни звука, она осмелилась поднять голову, чтобы увидеть, как мужчина преувеличено внимательно рассматривает её платье, пошитое по имперской моде. А ведь целительница выбрала сегодня самый скромный наряд, из всех имеющихся у неё в гардеробе. С рукавами в три четверти и V-образным не глубоким вырезом, оставляющим открытой шею и совсем капельку приоткрывающим грудь, платье было самим воплощением скромности!

«Нет у меня другой одежды, — недовольно подумала Солара, возмущённая бестактностью мужчины. — Нет, и всё тут. Кому не нравится, могут не так увлечённо заглядывать в вырез!»

— Встаньте, — разрешил князь, словно почувствовав недовольство Забирающей. — Я рад вашему возвращению, ларра Солара. Так же как рады и все жители нашего княжества.

— Благодарю вас, — пробормотала целительница, подойдя ближе к столу. — Но разве в княжестве буйствует болезнь, если вы говорите...

— Нет, у нас всё спокойно, — перебил её князь. — В последнее время многие утратили надежду на ваше возвращение на родину. Ведь в империи Роз так легко потерять голову от... открывающихся перспектив.

На последних словах мужчина вновь прошёлся взглядом по наряду Забирающей. А Солара впервые в жизни поймала себя на желании ударить мужчину чем-нибудь тяжёлым по голове. И тем удивительнее было это желание, относящееся к человеку, которого она…

— Я никогда не давала повода считать, что собираюсь остаться в империи или переехать в другую страну, — холодно ответила Забирающая, смело посмотрев в глаза своему князю. — Хотя не буду скрывать, предложений за эти годы поступало множество, одно интереснее другого.

— И что же вам помешало принять их? — Скрестив руки на груди, князь с преувеличенным любопытством поднял смоляную бровь.

У никогда не любившей драк Солары, даже руки зачесались, так захотелось стереть с его лица это высокомерное выражение. Девушка даже немного испугалась таких несвойственных ей порывов.

— Желание вернуться домой, — с достоинством ответила она, сжав кулаки. — Ведь только ради учёбы я покинула свою родину.

— Похвальное желание. — Князь заметно расслабился. — Прошу вас, присаживайтесь. Мне совесть не позволяет заставлять вас стоять. Особенно зная, что вы только с дороги.

«А р-р-раньше позволяла, значит? — Присев на указанный стул, Солара постаралась не выказать своего недовольства. — Вот же злобный курхуш![1]»

В последующие полчаса их приватной беседы, князь Кассиан был подчёркнуто любезен с ней и упорно глядел только в глаза своей собеседнице. Но это старание не смотреть куда-либо ещё было столь явным, что скорее больше походило на оскорбление. С каждой минутой желание убивать в душе девушки разгоралось неукротимым пожаром.

А мужчина, словно ничего не замечая, расспрашивал её об учёбе и о ближайших планах. И вскоре Солара смирилась, решив так же постараться не обращать внимания на поведение князя. Но только она начала успокаиваться, как собеседник безразлично поинтересовался:

— Кстати, как скоро нам стоит ждать объявление о помолвке?

— Чьей? — удивилась Солара.

— Вашей и ларра Бриала.

Решив, что она ослышалась, девушка недоумённо посмотрела на князя, но тот, к её невыразимому удивлению, был абсолютно серьёзен. Откинувшись на спинку стула, словно пытаясь как можно сильнее отдалиться от мужчины, целительница осторожно поинтересовалась:

— А почему мы должны объявлять о ней?

— Насколько я помню по нашей прошлой встрече, вы, не таясь, выказывали к нему нежные чувства.

Совершенно запутавшись, Солара попыталась вспомнить, что же такого произошло полгода назад. Тогда на один приграничный город, в котором, кстати, жила её нянюшка, сошла лавина. И только благодаря самоотверженности ларра Максимилиана, оказавшегося неподалёку, удалось избежать больших жертв. Конечно, и ледяные маги княжества внесли свою лепту, но именно герцог Ортанский первым стал на пути буйствующей стихии.

Тогда по приказу императора Солара с группой целителей отправилась на помощь местной больнице. И очень переживая за судьбу няни, проявила некоторую несдержанность в общении с ледяным магом.

— Вы ошиблись, мой князь, — ответила Забирающая, безмятежно посмотрев на него.

— Думаете? — Мужчина вновь приподнял бровь, таким образом выказывая сомнения. — Ларр Себиан вчера доложил, что вы...

— Советник тоже ошибся, — напряжённо заявила Солара, начав подозревать: князь зачем-то побыстрее хочет выдать её замуж. — Я не испытываю к ларру Бриалу нежных чувств. Полгода назад он сообщил мне о том, что с няней всё хорошо, и она не пострадала. А вчера, конечно же, я обрадовалась, увидев его возле кареты.

— Да-да, я понимаю, — задумчиво пробормотал князь. — Значит, я ошибся, и у вас есть другой кандидат?

«Неужели он не поверил, что я действительно хотела вернуться домой, и теперь ищет способ привязать мне к княжеству с помощью замужества? — предположила Солара, которой всё меньше нравился этот разговор. — Ну уж, нет! Придётся ему оставить свои планы по благоустройству моей жизни».

— У меня никого нет и в ближайшее время не предвидится, — ответила целительница, прозрачно намекнув на нежелание продолжать данный разговор. — Я только вернулась домой и хотела бы повидать родных, прежде чем отправиться к ларре Лениане, чтобы приступить к своим прямым обязанностям.

— Думаю, главная целительница обрадуется вам больше всех, — усмехнулся мужчина. — Она не может дождаться, когда передаст вам все дела и сможет уехать в своё поместье.

— Но... Как же так? Я не думаю, что готова к такой ответственной должности.

Представив, что ей грозит, если ларра Лениана действительно соберётся на покой, Солара еле сдержала стон отчаяния. Она прекрасно помнила, как ларра Мириан допоздна засиживалась в своём кабинете, разбираясь с бесконечным потоком документации, которая приходила к ней со всех уголков империи. И молодая целительница, только закончившая своё обучение, совсем не желала надевать себе на шею такое ярмо.

— Не беспокойтесь, я понимаю, как для вас может быть это всё трудно, — заверил её князь, вызвав волну благодарности к себе. Правда, благодарность почти сразу сменилась уже привычным желанием стукнуть мужчину, когда он добавил: — Дела вам будут переданы через год. Думаю, этого времени будет вполне достаточно, чтобы вы вникли во все нюансы должности главной целительницы княжества.

«Да мне же тогда придётся не спать всё это время, чтобы всё успеть и запомнить!»

Схватившись за сидение стула, пытаясь так удержать себя на месте и не кинуться на довольно улыбающееся синеглазое чудовище, обрекающее её на целый год мучений, Солара попыталась успокоиться. Судорожно стараясь придумать причину для отказа, она лихорадочно шарила взглядом по кабинету. Вот только ни мягкий диван, стоящий у окна, ни широкий книжный шкаф, расположившийся около противоположной стены, не могли ей помочь.

Понимая: выбора у неё просто нет, целительница попробовала воззвать к благоразумию своего собеседника:

— Мой князь, всё же год — слишком маленький срок для того, чтобы хорошо вникнуть во все дела.

— И сколько же времени вам для этого может понадобиться? — полюбопытствовал мужчина, с интересом разглядывая Забирающую.

— Пять лет, — выдохнула Солара, окрыленная готовностью князя к конструктивному диалогу.

— Два года, — категорично ответил тот.

По упрямо сверкнувшим глазам Солара поняла: больше времени выторговать не получится. Поджав губы, чтобы не высказать сидящему перед ней самодуру всё, что она о нём думает, девушка кивнула головой.

— Вот и прекрасно! — Самодовольно улыбнулся князь. — Я знал, что мы сможем договориться.

Если бы не открывшаяся дверь, через которую в кабинет прошёл первый советник, Забирающая могла бы и не сдержаться. Уж очень рьяно великий князь проверял её нервы на прочность.

— О, я так и знал, что ты не занят, — весело сказал огненный маг, пройдя к дивану и устало на него присев.

— Ларра Солара, прошу простить моего советника, — недовольно проговорил хозяин кабинета. — Он не всегда бывает таким бестактным.

— Думаю, после вчерашнего вечера, прекрасная ларра убедилась на собственном опыте, что я не так уж и плох, — самодовольно заявил ларр Себиан и задорно подмигнул девушке. — Ведь так?

— Полностью с вами согласна, — искренне ответила Солара, не сумев сдержать широкой улыбки.

Ей сразу же вспомнилось, как чудесно она провела вчерашний вечер. Огненный маг оказался очень умным и обаятельным собеседником. Целительница ни капли не пожалела о своём согласии поужинать вместе с ним.

— Даже так?

Посмотрев на князя, Солара еле сдержалась, чтобы не отшатнуться, настолько холодными стали его глаза. Казалось, ещё немного и мужчина презрительно скривится.

— О да, я давно уже так хорошо не проводил время! — Мечтательная улыбка осветила лицо советника. — Обязательно нужно будет повторить.

Неприятная улыбка, скривившая губы великого князя Кассиана стала последней каплей в чаше терпения Забирающей. Резко встав и отговорившись тем, что она очень устала, Солара покинула кабинет, не дожидаясь позволения.

В приёмной она попросила секретаря проводить в отведённые для неё покои, и весь путь до них мысленно ругала князя. Девушка буквально кипела от гнева и возмущения поведением мужчины, посмевшего подумать, что она как последняя продажная девка ляжет в постель с малознакомым человеком.

«Да как он только посмел подумать обо мне такое? — гневно размышляла Солара, вышагивая по гостиной, пока приставленная к ней горничная наполняла ванну. — Это же просто мерзко! Какой неприятный, вредный и наглый тип?! И это наш князь? Да как я вообще могла в него влюбиться тогда? Нет, моим оправданием может послужить только...»

— Госпожа, ванна готова, — окликнула горничная, боясь поднять взгляд на целительницу.

Девушка сразу заметила, что Забирающая не в духе, вот и боялась теперь лишнее слово сказать. А то, как обозлится магиня, да обиду затаит, может и не помочь, когда при смерти будешь. По крайней мере, юная горничная, только недавно начавшая свою службу, искренне так считала. Вечно пьяный отец и тихая забитая мать крепко научили её не доверять молве. Неприятно удивить могут и самые близкие.

— Помоги мне раздеться и можешь быть свободна, — распорядилась Солара, решив, что срываться на ни в чём не повинном человеке — самое последнее дело.

Но и горячая вода, раньше всегда благотворно на неё влияющая, не помогла. Девушка продолжала злиться, не понимая, как князю удалось так легко вывести её из себя. Она думала, что за пять лет при императорском дворе привыкла ко всему и перестала обращать внимание на злые языки. Как оказалось, всё совсем не так. В её жизни появился человек, могущий легко вывести из душевного равновесия.

— И ларр Себиан тоже хорош! — От досады, Солара хлопнула ладошкой по воде. — Ладно, я не обратила внимания, как наш разговор выглядит со стороны, но он-то должен был заметить! Более того, кажется этот хитрый ильнур[2] специально всё вывернул таким непонятным образом. Ну и зачем ему это было нужно?

Погрузившись в воду до самого носа, целительница замерла, постаравшись расслабиться и успокоиться. Выходило из рук вон плохо, обида на несправедливое поведение князя не желала проходить.

«Если Кассиан думает, что оскорбляя меня, сможет привязать к родине, то он непроходимый глупец! — Солара привычно мысленно назвала князя по имени, как называла долгие десять лет с момента их первой встречи. — Нужно постараться поменьше с ним встречаться, пока не пойму его мотивов».

Придя к такому решению, Забирающая запретила себе думать о произошедшем. Тем более ей предстояли встречи с родными, а затем и с главной целительницей. Довольно улыбнувшись, когда представила, какой визг поднимет младшая сестра, Солара прикрыла глаза, наслаждаясь горячей ванной.

*****

— Ого... — воскликнул Себиан, когда за целительницей закрылась дверь. — Ты зачем довёл нашу Забирающую?

— Я довёл? — искренне удивился Кассиан.

— Нет, я не спорю: моё поведение было, мягко говоря, не совсем корректным по отношению к ларре. — Себиан вольготно расположился на диване. — Только ларра Солара не создаёт впечатления такой уж нежной особы. Да и при дворе императора совсем не жрецы богини доброты обитают, значит, она давно должна была выработать иммунитет на нападки и немного фривольные шутки.

— К чему ты клонишь? — Устало выдохнул князь.

— К тому, что ты, судя по всему, долго и качественно проверял на прочность нервы нашей прелестной Забирающей, раз она таким непочтительным образом покинула нас. Вопрос: зачем тебе это было нужно? Решил, что Ледосии не нужен целитель экстра-класса?

— Ты же прекрасно знаешь, я так не считаю. Сам не могу понять, почему так вёл себя с ней.

— А если подумать?

Слеветировав к себе бокал и бутылку вина, которые до этого времени спокойно стояли на столике, скрытом книжным шкафом, Себиан выжидающе посмотрел на друга.

— Скажем так, я был не совсем спокоен, когда встретился с ней, — признался Кассиан. — Все эти документы, просьбы старейшин, чистка, магические вампиры... Понимаешь, я ведь помню её совсем ещё малышкой, — заявил он без всякого перехода. — Худющей, неуклюжей, с копной золотистых волос и любознательным взглядом. И тут она вся такая из себя, в этом своём платье!

— В каком платье? — ошарашено спросил советник, чуть не выронив бокал.

— А то ты не заметил. — Кассиан насмешливо фыркнул. — По имперской моде которое!

Помолчав некоторое время, Себиан осторожно поинтересовался:

— Ты вообще понял, что сейчас сказал? В чём ей нужно было прийти, если она прожила пять лет в империи? Тем более это платье, по сравнению со вчерашним, вообще верх скромности!

- Это в каком же наряде она была вчера? – Выгнув бровь, князь с интересом посмотрел на друга.

- В нормальном, - поспешил заверить советник. – Ты бы лучше о своём поведении подумал.

— Ну, я же говорю, неудачное время. — Кассиан пожал плечами.

— Надеюсь, ларра Солара в данный момент не пакует вещи, чтобы вернуться в империю. — Огненный маг неодобрительно посмотрел на друга.

— Никуда она не денется. Если что, опять перекрою порталы.

— Решил силой удержать Забирающую? Слушай, а ты часом не заболел? А если нет, значит, мой лучший друг идиот, а я только сейчас это заметил.

Поняв, какую глупость сморозил, Кассиан недовольно поморщился. В связи с тем, что в человеческой части Эдеи осталось всего семь целителей экстра-класса, их очень ценили и старались не чинить препятствий, когда те хотели уехать. Все прекрасно знали, если понадобится помощь Забирающей, она явится и с другого конца света, чтобы оказать её. Но, в тоже время, они были значительными политическими фигурами, поэтому любая страна была готова создать все условия для комфортного проживания Забирающих.

Вот из-за этого многие и шипели в сторону империи, ведь на её территории проживают сейчас две Забирающие, пусть одна из них ещё только ученица. Но обе замужем за имперцами, один из которых друг императора Кириана. А значит, другим странам не светит переманить к себе целительницу. И на фоне всего этого глупое поведение Кассиана выглядело и вовсе идиотизмом. А ведь другие главы государств не оставят надежд на то, что ларра Солара всё же решит покинуть родину. Поэтому князь и хотел, чтобы она быстрее приняла пост главной целительницы. А в идеале и вовсе вышла замуж за ледосца.

— Тебе не нужна жена Забирающая? — поинтересовался Кассиан.

— Нет уж, дорогой друг, не перекладывай проблемы с больной головы на здоровую. — Советник отсалютовал ему бокалом.

— Неужели не понравилась? — насмешливо поинтересовался князь.

— Да не было между нами ничего, просто поужинали вместе, — признался Себиан, заметив, что друг сразу же расслабился и повеселел. Вот только говорить по этому поводу ничего не стал. — Да и не подходит она для коротких интрижек.

— С чего вдруг такая уверенность?

—Такие, как ларра Солара созданы для того, чтобы их любили, холили и лелеяли, сделав полновластными хозяйками не только в сердце, но и в своём доме.

— Как тебя накрыло. — Удивлённо присвистнул Кассиан. — А может, всё-таки, женишься?

— Может, и женюсь, — легко согласился Себиан, пристально наблюдая за другом. И тут же мысленно удовлетворённо потёр руки, заметив, как потемнели глаза князя. Пусть его друг ещё сам не осознавал этого, но прелести Забирающей не оставили его равнодушным.

— Ну а пока ты решаешь важную задачу, посоветуй, как мне поступить с ней? — поинтересовался Кассиан, сам не понявший, почему его так задело согласие друга. — Может, стоит прислать ей какую-нибудь безделушку в качестве извинения?

— Вот уж точно нет! — возмутился огненный маг. — Это же не очередная твоя сиюминутная интрижка. Таким подарком ты только оскорбишь ларру Солару. Лучше вообще пока её не трогай. Пусть встретится с родственниками, успокоится, обустроится, наконец. А там, глядишь, само собой сгладится неприятное впечатление. Только постарайся больше не совершать таких оплошностей. Тебе вообще надо с неё пылинки сдувать, в принципе, как и всем нам.

— Надеюсь, ты прав, и она действительно сейчас не собирает вещи. — Потерев шею, Кассиан откинулся на высокую спинку рабочего кресла.

— Не забивай себе пока этим голову, — усмехнулся Себиан. — Лучше разберись со своей фавориткой, а то она сегодня драку с соперницей устроила прямо около портальной комнаты. Представь, как мне было неудобно перед Забирающей! Пришлось её отправлять к тебе в сопровождении своего секретаря. Знал бы, что ты так напортачишь, лучше бы рядом с собой оставил и потом бы во время беседы глаз с тебя не спускал.

По мере того как друг продолжал обличительную речь, Кассиан всё больше и больше зверел. Он давно уже заметил: Ниала слишком обнаглела и многое себе позволяет. А ведь князь всегда честно предупреждал, что жениться в обозримом будущем не намерен. Но, видимо, три года, которые они провели вместе, заставили Ниалу думать по-другому. Значит, пришло время менять фаворитку. И пусть нынешняя вполне устраивала его в постели, стерпеть подобное неуважение к своему дому Кассиан был не намерен.

— Слушай, а, может, я сам сообщу ларре, что ей надлежит месяца на три отправиться на воды, подлечить нервишки? — Предложил Себиан, глядя в недобро прищуренные глаза друга. — Заодно и оппонентка её пусть развеется подальше от дворца.

— Буду благодарен, — ответил князь, понимая: если увидит сейчас хоть одну из них, придушит собственными руками.

Отвесив немного шутовской поклон, первый советник покинул кабинет, размышляя о том, что их впереди ждут весёлые времена и большие перемены. По крайней мере, Себиану точно будет весело наблюдать за окружающими.

Глава 3

Солара проснулась в прекрасном настроении. Сладко потянувшись, она посмотрела в окно. Солнце еще совсем недавно встало, раздаривая своё ласковое тепло всему вокруг. Лето в Ледосии никогда не было знойным, в отличие от южных стран. Всё же княжество располагалось далеко на севере, и в некоторых местах снег сходил лишь ненадолго, так обозначая приход летних месяцев.

Откинув в сторону покрывало, которым укрывалась по ночам, Солара легко соскочила с кровати. Сегодня был третий и последний день ее ничегонеделания в столичном доме родителей. В тот вечер целительница, с трудом успокоившись, решила с самого утра незамедлительно отправиться к своим родным. И пусть только всякие князья попробовали бы воспротивиться её решению! Забирающая, всё ещё находясь на эмоциональном подъёме, даже приняла решение покинуть княжество на некоторое время.

Солара никогда не была дурой, и прекрасно понимала, какой видной фигурой является на политической арене, даже практически ничего для этого не делая. Вот и решила, при случае проучить великого князя, чтобы тот научился уважительному отношению, а не равнял её с вешающимися на него девицами.

— Ох, и разбаловали его все эти глупышки. — Глядя в окно на княжеский дворец, девушка недовольно поджала губы. — Видимо, поэтому он решил, что я тоже буду в рот ему заглядывать и молча сносить несправедливость.

Понимая, что опять начинает злиться, Солара попыталась отвлечься. Всё же это всегда тяжело, когда разбивается образ этакого идеального принца, которым она себе представляла великого князя на протяжении десяти лет. Тем более, когда внешняя привлекательность мужчины всё равно продолжала волновать девичье сердце.

Умывшись и одевшись, целительница решила спуститься позавтракать, пока не встала младшая сестрёнка. А то ведь эта непоседа не даст спокойно поесть!

Как и всегда при воспоминании о младшей сестре на лице Солары появилась радостная улыбка. Их малышка Вилора, как и старшая сестра, и матушка, открыла в себе дар целительства. Правда, ни у ларры Геланы, ни у Вилоры не сверкало в волосах чистое золото Забирающих. Но это нисколько не мешало графине Ирейской быть прекрасным целителем. И Солара думала, сестрёнка тоже оправдает их надежды. Тем более Вилора в первый же день заявила, что отец позволил ей учиться в столичной академии империи Роз.

Вспоминая, с каким восторгом сестра говорила о предстоящей учёбе, при этом не забывая восхищаться нарядами Солары, целительница не могла удержаться от смеха, за что и получила удивлённый взгляд от горничной, прислуживающей ей за столом. Девушка только мило покраснела и отвернулась к окну. Разве смогла бы она объяснить постороннему человеку, как счастлива от того, что, наконец, вернулась домой и как радуется каждому мгновению общения с родными? Да и стоило ли объяснять?

— Ой, я так и знала, что ты уже проснулась! — воскликнула Вилора, влетая в столовую энергичным ураганчиком.

Золотисто-серебристые волосы девочки были собраны в высокий хвост и спускались красивым водопадом практически до талии. Сегодня она надела зелёное платье, подчёркивающее её глаза. А Солара, в очередной раз разглядывая полностью закрытый наряд, окончательно решила, что не откажется от своего гардероба. Конечно же, совсем открытые платья с коротким рукавом она носить не рискнёт. Всё же их общество в некоторых вопросах довольно консервативно. Да и холодно будет в таких нарядах. Остальные же свои платья, с рукавами до локтя, или же три четверти с удовольствием продолжит носить. А глубокие вырезы всегда можно задрапировать красивыми шарфами, которые Забирающая страстно любила. И пусть только некоторые нехорошие личности попробуют хоть что-то сказать по этому поводу!

— А тебе чего не спится? — поинтересовалась Солара, поцеловав сестру в щёку. — Вчера мы все поздно легли.

— Ну, ты же сегодня опять возвращаешься во дворец, чтобы приступить к работе. — Забрав с тарелки сестры пышную булочку, Вилора принялась намазывать на неё масло. — А если судить по твоему рассказу о желании князя сильнее привязать тебя к Ледосии, видеться мы будем очень редко. А потом и я на учёбу уеду.

— Вилора! — ахнула Солара. — Я не говорила, что великий князь хочет меня...

— Ой, да это и так понятно. — Сестра пренебрежительно пожала плечами. — Смотри, найдёт тебе мужа. Ты и пискнуть не успеешь, как уже будешь окружена целым выводком детей. Или твоя детская влюблённость в нашего князя так и не прошла? Ох, как я тебя понимаю, он невероятно хорош собой. А целуется ещё лучше!

— Откуда ты знаешь, как он целуется?! — Забирающая сжала столовый нож до побелевших костяшек пальцев.

— Подслушала, как об этом говорили придворные дамы, — честно призналась младшенькая. — Они при этом так умильно закатывали глаза и томно вздыхали, что мне даже захотелось на собственном опыте узнать, так ли это здорово на самом деле. Но никого достойного в своём окружении я не нашла. Мои знакомые парни сами ещё сущие дети! А отбивать у сестры любовь всей её жизни нехорошо.

Пока Вилора говорила, Соларе только и оставалось хватать ртом воздух, не зная, как прореагировать на такое заявление. Почему-то ей с трудом верилось, что сестра уже вполне выросла, чтобы начать интересоваться противоположным полом не только как товарищами для игр. И всё же рассуждения девочки о поцелуях, а ещё вернее её ехидное замечание о придворных дамам, немного покоробили Забирающую. Девушка не ожидала от сестры такого цинизма.

— Тебе ещё рано рассуждать о таком, — наконец смогла сказать Солара. — Я в твоём возрасте думала только об учёбе.

— Никогда не считала тебя такой занудой! — Вилора с наигранным ужасом во взгляде посмотрела на старшую сестру. — Неужели и я через пять лет такой же стану? А ведь я даже не заикнулась о том, каков князь в постели. Об этом ларры судачили с особым удовольствием!

— Вилора! — Не сдержавшись, Солара в возмущении кинула на стол нож. — Ах ты, заноза малолетняя! Ну, погоди у меня. Вот обеспечу тебе прыщи по всему телу на пару месяцев, будешь знать, как издеваться над старшими!

— Нет-нет, никаких прыщей! — возмутилась младшенькая. — Мне же скоро в академию ехать на вступительные экзамены.

— Значит, прекращай говорить всякую чушь. — Солара грозно посмотрела на сестру. — И, надеюсь, ты никому не додумаешься сказать про то, что князь пытается меня привязать к Ледосии.

— Я ещё не сошла с ума! Кстати, ты собираешься попробовать заманить его в свои сети?

— Вилора! Да что ж такое-то?!

— Ладно-ладно, я всё поняла, ты не желаешь, чтобы кто-нибудь знал о твоих планах.

И пока старшая сестра придумывала достойный ответ, младшая выскочила из-за стола, справедливо опасаясь возмездия. Уже около самой двери Вилора на мгновение остановилась, чтобы задорно подмигнуть и пожелать сестре удачи.

— Боги, это какой-то кошмар! — простонала Забирающая, закрыв лицо руками. — Она же совершенно неуправляемая. А ведь первые два дня была таким милым ребёнком.

Оставшееся время в родительском доме Солара провела с матерью. Ларра Гелана ещё раз наедине пожелала убедиться: у старшей дочери всё хорошо, и она не жалеет о своём решении вернуться домой.

— Мама, ну сколько можно? — тяжело вздохнула Солара. — Почему ты не хочешь поверить в моё желание остаться здесь?

— Потому что желаю тебе всего самого лучшего! — Графиня посмотрела на дочь такими же синими глазами, как и у неё.

Вообще, глядя на мать, можно было сразу понять, как будет выглядеть её старшее дитя спустя годы, настолько они были похожи между собой. Это младшая пошла в отца со своими чёрными волосами, сейчас окрашенными в цвета целителей, и зелёными, словно мох, глазами. А Солара полностью скопировала внешность графини Ирейской.

— Ты ведь можешь жить и работать в любом месте, где только пожелаешь. Я, конечно же, люблю наше княжество, но всё-таки...

— Мама, Ледосия совсем не маленькая страна. После войны, князь Ирислав значительно расширил свои границы, практически полностью забрав себе земли ледяных эльфов и часть земель принадлежащие нейкерам. По сравнению с нашим княжеством, некоторые королевства наоборот кажутся крошечными и незначительными. Да и называют наших правителей великими князьями просто как дань традиции.

— Я знаю, милая, всё знаю.

— Тогда в чём дело? Почему ты так хочешь отправить меня подальше отсюда?

Солара, наконец, поняла, что графиня не просто так завела этот разговор. Слишком странным он был. Тем более целительница прекрасно знала, как родители любили этот край и не мыслили своей жизни без него.

— Всё хорошо, доченька. — Графиня немного смущённо улыбнулась. — Это так, глупое беспокойство, не бери в голову.

— Вот и прекращай волноваться по всяким пустякам. — Солара придвинулась к матери ближе и положила руку на её пока ещё плоский живот. — Тебе нельзя, ты же знаешь.

Известие о том, что мама беременна, стало приятным сюрпризом для Забирающей. И она искренне надеялась, в этот раз у неё появится братик – будущий наследник графа Ирейского. Пусть отец Солары, ларр Микал безумно любил своих дочерей и души в них не чаял, а всё же иногда мечтал о сыне. Причём, как по секрету сообщила сестре Вилора, с каждым годом всё больше и больше. Видимо надеялся: сын точно унаследует его дар, став огненным магом, и тогда граф сможет передать ему некоторые семейные умения.

Спустя два часа Солара вступила под свод княжеского дворца. С замиранием сердца проследовала она в свои покои, каждый миг ожидая вызова от князя. Уже одно то, что эти дни девушку не трогали, словно позабыв о её существовании, вызывало смутное чувство беспокойства. Целительница прекрасно понимала: её уход без разрешения князя граничил с оскорблением по отношению к правителю. И злилась на себя за такую несдержанность. В тоже время спустить пренебрежительное отношение к себе так же не могла.

— Ладно, что уж тут гадать, — пробормотала Солара, осматривая свою комнату рассеянным взглядом. — Вскоре всё станет известно. Как хорошо, что я Забирающая – в тюрьму точно не посадят.

Усмехнувшись своей не совсем удачной шутке, целительница выглянула в коридор. Остановив идущую мимо неё прислугу, попросила найти свою горничную и вновь вернулась к себе. Солара не назвала имени приставленной к ней девушки, но не беспокоилась об этом, так как была полностью уверена: все слуги прекрасно знают, кто из них у кого в услужении.

И действительно, минут через пятнадцать пришла её горничная. Извинившись за долгое ожидание, она выказала готовность служить своей госпоже.

— Рамина, мне нужно знать, где сейчас находится главная целительница и когда она сможет меня принять. — Солара внимательно рассматривала развешанные в шкафу платья, решая, какое из них сможет здесь носить.

От идеи оставить свои имперские наряды она так и не отказалась. А значит, стоило тщательно отобрать те, которые более всего подойдут, при этом не сильно раздражая всяких зануд, приверженцев закрытых нарядов. Хотя, конечно, возмущаться они будут долго, пусть и не громко.

— Я сейчас же распоряжусь о вашем пожелании, —  заверила горничная, изобразив книксен.

Пока мальчик-слуга, бывший у остальных на посылках, разузнавал нужные Забирающей сведения, она весело провела время с Раминой, вплотную занявшись своими нарядами. Её горничная, к приятному удивлению Солары, оказалась весёлой девушкой, не лишённой авантюрной жилки. Уже одно то, как Рамина охотно принялась помогать своей госпоже, не выказав при этом ни грамма недовольства и осуждения, определённо говорило в её пользу.

В итоге, спустя пять часов, когда настало время Соларе идти к своей самой первой наставнице, они общими усилиями разобрали гардероб, отобрав то, что стоит носить повседневно, то, что можно надеть, здорово рискнув приличиями, и то, что носить в княжестве совсем не рекомендуется. Оставив Рамину развешивать и раскладывать наряды, целительница отправилась за пришедшей проводить её служанкой. Встречающиеся им по пути придворные вновь делали попытки остановить девушку для беседы, но пока ей удавалось отговариваться неотложными делами.

«Так долго продолжаться не может, — недовольно подумала Солара, в очередной раз извинившись перед старинной подругой матушки. — Нужно налаживать знакомства, раз я планирую здесь остаться. А то как-то тоскливо будет без подруг. Останется только заживо похоронить себя в работе».

Оказавшись в просторном кабинете главной целительницы княжества, девушка вновь почувствовала себя нескладным подростком, робеющим перед могущественной ларрой Ленианой. Казалось, время в этой комнате остановилось. Как и прежде, в углу около широкого окна расположилась небольшая тахта со стоящим перед ней журнальным столиком. Точно так же, как и в кабинете великого князя, противоположную стену практически полностью занимал книжный шкаф, рядом с которым находилась дверь, ведущая в небольшую комнатку. Солара помнила, что наставница часто использовала её для осмотра своих пациентов из числа придворных. Конечно, многие предпочитали, чтобы главная целительница посещала их сама, но иногда другого выбора не оставалось.

Подойдя к рабочему столу, сделанному из светлого ясеня, Солара провела по столешнице кончиками пальцев, улыбаясь своим воспоминаниям. Она много времени провела здесь, постигая первые азы целительского искусства, под строгим присмотром ларры Ленианы.

— Вспоминаешь старые деньки? — спросила наставница, выходя из смотровой комнаты.

— Здесь совершенно ничего не изменилось. — Солара радостно улыбнулась, приветствуя целительницу.

Её наставница была уже в годах, о чём свидетельствовали глубокие морщины. Насколько помнила Забирающая, ларра Лениана заступила на свой пост ещё тогда, когда дедушка нынешнего князя только-только вылез из коротких штанишек. А это без малого четыре века назад. Мало кто сейчас мог похвастаться такой продолжительностью службы на одном и том же посту. И вот теперь главная целительница, наконец, решила уступить своё место молодому поколению.

— Совсем скоро ты сможешь всё здесь изменить по своему вкусу. — Приглашающе махнув рукой в сторону дивана, целительница принялась разливать чай. — Конечно, я считаю, что два года — совсем мало, для подготовки к вступлению в должность. Лучше бы лет пять обождать, как я и планировала, но с князем не особо поспоришь. Упрямый мальчишка!

— Я так и знала, это полностью его идея! — возмущению Солары не было предела. — Три дня назад он вообще хотел через год передать мне пост главной целительницы.

— Как три дня назад? — удивилась ларра Лениана. — Месяц назад я разговаривала с князем и еле уговорила его на два года. Вот же хитрый ильнур!

— Простите, из-за меня вас торопят с...

— Не говори чепухи! Я сама уже давно хочу уйти на покой. И так слишком долго пробыла на этой должности. Просто, понимаю, как тебе будет трудно поначалу. За пять лет ты бы спокойно со всем разобралась, княжество-то не маленькое у нас.

Успокоенная словами наставницы, Солара криво улыбнулась.

— Как видите, нам не дали такой возможности. Право слово, глупейшая ситуация получается! Я не знаю, как ему ещё доказать, что не собираюсь никуда уезжать. Может приковать себя к одному из деревьев в дворцовом парке?..

— О, моя дорогая, ты определённо произведёшь фурор, если осмелишься исполнить свою угрозу. — Смех главной целительницы заполнил кабинет. — Но давай не будем шокировать людей. Надеюсь, вскоре Кассиан успокоится, а мы, тем временем, займёмся своими делами. И, думаю, ничего страшного не случится, если введение тебя в должность запоздает на год или даже на два.

— Боюсь, нам не позволят так поступить, — вздохнула Солара, покрутив в руках чашку с чаем.

— Да куда он денется! — усмехнулась ларра Лениана. — Я ему сопли утирала. Молод он ещё тягаться со мной!

Хихикнув в ответ на пламенную речь наставницы, Забирающая даже пожалела великого князя. Всем в Ледосии было прекрасно известно, что их главная целительница добрейшей души человек, пока всё идёт так, как она того хочет. Но стоит только кому-нибудь перейти ей дорогу, и ларра Лениана, отстаивая свои интересы, переупрямит и даргаза[3].

— Когда ты сможешь приступить? — поинтересовалась целительница.

— Могу прямо сейчас. Чем скорее я начну вникать в свои обязанности, тем лучше.

— Вот и прекрасно! Я завтра как раз планировала посетить одну из столичных лечебниц для магов, потерявших способность контролировать свою силу.

Не удержавшись, Солара еле заметно поморщилась. Ларра Лениана, заметив её гримасу, удивлённо подняла брови.

— Тебе неприятно видеть этих несчастных?

— Нет, нет, что вы! — поспешила заверить её в обратном Забирающая. — Просто неприятные воспоминания, не обращайте внимания.

— Ах да, как же, помню тот случай с взрывом в больнице. — Целительница похлопала девушку по руке. — Неприятный случай, но сколько их потом ещё было. Как хорошо, что удалось найти лекарство от этой напасти!

Вздрогнув, Солара посмотрела в окно. В отличие от наставницы, она знала не понаслышке, как тяжело пришлось Забирающим и некромантам. Хотя было бы несправедливо не отметить самоотверженности простых целителей, тем более именно одна из них была причастна к созданию вакцины. И всё же... Всё же именно сила Забирающих стала одним из основных ингредиентов. А ведь в человеческой части Эдеи их осталось всего семеро. При этом одна не участвовала в создании вакцины, так как сама стала жертвой страшного вируса, выкашивающего магически одарённых людей.

Хотя Солара сомневалась, что у Старших рас тоже много Забирающих. Да и не пришли бы они на помощь людям, после всего произошедшего между ними. Эта проклятая война, разделившая три тысячелетия назад их мир на две части, принесла слишком много бед. И как однажды сказала Алаиса, виновны в случившемся были не только магические вампиры, исподволь подтолкнувших расы к войне. Людские жадность и зависть сыграли со всеми поистине ужасающую шутку.

В итоге, двенадцати магам пришлось работать буквально на износ, создавая такое нужное их миру лекарство. Правда, через несколько дней их и вовсе стало десять, из-за похищения Алаисы госпожой магических вампиров.

— Трудно тебе пришлось, милая? — Больше утверждая, нежели спрашивая, поинтересовалась целительница.

— Очень, — созналась Солара, переведя взгляд на наставницу. — Мне до сих пор иногда снятся кошмары. Слишком сильно тогда испугалась за подругу. Да и осознание того, что на её месте могла оказаться я...

— Забудь. — Ларра Лениана ободряюще сжала девичью ладошку. — Что было, то прошло, не стоит отравлять свою жизнь тяжёлыми воспоминаниями. Сколько их у тебя ещё будет.

Удивившись такой своеобразной поддержке, Забирающая не стала ничего говорить по этому поводу. Лишь подумала, что, возможно, спустя долгие века, она тоже станет относиться ко всему намного безразличнее.

— Значит, завтра я вместе с вами отправлюсь в лечебницу. — Солара решительно вернула разговор в деловое русло. — Мне бы ещё хотелось узнать график проверки остальных лечебных заведений нашего княжества. Зная на примере ларры Мириан, как тяжело побывать везде, чтобы проверить работу подчинённых, я прекрасно понимаю, что в некоторых больницах вы бываете не каждый год.

— Да, пусть наша страна и значительно меньше империи, а всё же везде не успеешь. — Главная целительница улыбнулась. — Сейчас я покажу тебе график, который составила для себя. По нему выходит, что в течение трех лет некоторые больницы проверяются каждый год, затем у них идёт перерыв в два года. Таким образом, перерывы бывают у абсолютно всех лечебных заведений, это даёт мне возможность не жить постоянно в разъездах.

— И по сколько же больниц за месяц вы успеваете проверять?

До самого вечера они просидели, разбирая график и составляя план, куда им нужно будет наведаться в первую очередь. Попутно ларра Лениана рассказывала преемнице о проблемных больных среди знати. То есть имелись в виду те, кто постоянно вызывал целительницу по всяким пустякам, требуя к себе уйму внимания. В основном, это касалось престарелых ларр, чувствующих себя обделенными вниманием окружающих. Только на перечисление всех мнимых болячек, которыми «страдали» женщины, ушло около часа.

Возвращаясь в свои покои, Солара чувствовала приятную усталость. Её радовала возможность как можно быстрее окунуться в знакомую атмосферу и почувствовать себя намного увереннее от этого. Всё же пять лет — это очень долгий срок, и девушка ощущала себя немного неуютно. Слишком мало было здесь тех, с кем она бы могла чувствовать себя комфортно. Как-то так получилось, что подругами в детстве Забирающая не обзавелась.

С довольно энергичным ребёнком, носящимся целыми днями, словно маленький ураганчик, по улице, не все девочки желали дружить, предпочитая тихие посиделки в окружении кукол. А мальчики не хотели заводить знакомство, считая ниже своего достоинства дружить с девчонкой. Но как подозревала Солара, им было просто обидно, что она бегала быстрее их, да и по деревьям лазила намного лучше.

Ну а потом, когда проснулся её дар, будущая Забирающая сама не захотела ни с кем сближаться, прекрасно понимая: многие из детей резко решили с ней подружиться по совету своих родителей. Ещё не умея отличать лесть от искренности, но не желая обжечься, девочка предпочла отстраниться от всех. Тем более как раз в то время она впервые увидела молодого князя, и все её мысли были заняты только им.

— Ещё немного, и вы наступите на меня, прекрасная ларра, — раздался насмешливый голос. — Позволено ли мне будет узнать, что или кто так сильно занял ваши мысли?

— Ларр Себиан! — Смущённо улыбнулась Солара, изобразив книксен. — Я возвращалась от ларры Ленианы.

— Как жаль. — Уголки губ мужчины печально опустились. — Значит вы, по причине усталости, не захотите прогуляться со мной в саду.

— Вам не кажется, что для прогулок уже поздно? — Солара действительно мечтала лишь о том, как поскорее ляжет в постель. Вот только искреннее сожаление, светившееся в зелёных глазах, заставило её передумать. — Но если вы составите мне компанию за ужином...

Широкая улыбка буквально преобразила лицо огненного мага, сделав из безумно привлекательного мужчины озорного мальчишку.

«А может мне в него влюбиться?» — неожиданно подумала Солара, мгновенно подпадая под обаяние советника.

Глава 4

Следующие две недели пролетели словно один миг. Солара постоянно с утра до вечера была занята. Посещение лечебниц, проверка документации, лечение больных. Это только малая часть того, что она делала. И всё бы было прекрасно, если бы не общественные обязанности. Люди княжества хотели увидеть Забирающую и убедиться: она действительно остаётся в Ледосии. Правда, чем их убедит присутствие девушки на некоторых мероприятиях, она не понимала, но наставница ее убедила – так будет лучше. Вот и приходилось Соларе помимо выполнения прямых обязанностей, бывать на открытиях школ, дорог, гостиниц и даже салона красоты.

— Такое чувство, что они только и ждали, когда я вернусь, чтобы начать открываться, — однажды пожаловалась девушка. — Такими темпами я сама слягу с нервным срывом.

— Потерпи ещё немного. — Ласково погладив Забирающую по плечу, ларра Лениана отправилась делать чай. — Вот пройдёт бал в твою честь, и всё успокоится. По крайней мере, тебя будут доставать не так часто. Я уже намекнула Кассиану: если он хочет видеть здоровую и счастливую Забирающую, стоит попридержать просителей. А то, и правда, обнаглели уже!

Как и всегда, при звуках имени великого князя непослушное сердце сладко защемило. Недовольно нахмурившись из-за такой реакции, Солара постаралась переключиться на что-то другое. А ещё лучше на кого-то.

«Всё, буду думать о Себиане!» — решила она, принявшись складывать проверенную документацию.

За это время они довольно часто виделись. Правда, всё больше мельком, но иногда им удавалось поужинать вместе. И тогда Солара действительно отдыхала душой в обществе этого обаятельного мужчины. Он знал множество интереснейших историй, и с удовольствием развлекал собеседницу, рассказывая их. При этом ещё успевал расспрашивать о её делах, сочувствуя по поводу бешеного темпа жизни. И вообще, с какой стороны не посмотри, а первый советник был просто потрясающим мужчиной.

Вот только девичье сердце, при воспоминании о нём, совсем не ёкало...

— Солара, милая, чем тебе так не угодили эти документы? — поинтересовалась целительница, поставив чашку с ароматным чаем рядом с девушкой. — Неужели нашла какое-то несоответствие?

— Простите, это всё от усталости. — Смутившись, Забирающая осторожно отложила бумаги в сторону.

— Так выйди на улицу, подыши свежим воздухом. Сегодня погода просто чудесная! Ничего не случится, если ты немного отдохнешь.

— Но...

Растерянно посмотрев на стопку папок, которые ей ещё нужно было просмотреть, Солара перевела неуверенный взгляд на наставницу. И наткнулась на всё понимающие карие глаза.

— Никаких «но»! Иди, прогуляйся, а то я решу, что ты всё же хочешь угодить князю, приняв дела за этот год.

— Вот уж нет! — Возмущенно фыркнув, девушка быстро вышла из-за стола. — Но вы точно справитесь здесь без меня?

— Ну, как-то же я справлялась без малого четыреста лет. — По-доброму усмехнулась ларра Лениана.

Пообещав, что вскоре вернётся, Солара вышла из кабинета. Заскочив к себе в комнату, она прихватила лёгкую шаль. День хоть и был солнечным, но довольно ветреным. А ведь целительница, как и решила в самом начале, носила платья по имперской моде, красиво задрапировывая шею и декольте лёгкими полупрозрачными шарфами.

Накинув на плечи тонкую паутинку шали, девушка неожиданно подумала, что хотела бы знать, как на её протест отреагировал великий князь. В том, что он знает о платьях, хоть они и не виделись больше в эти дни, Солара нисколько не сомневалась. Во дворце хватало поборников морали, которые, без всякого сомнения, донесли правителю весть о её «неподобающих» нарядах. Забирающая уже несколько раз ловила на себе недовольные взгляды, но только мысленно смеялась над ними.

Медленно прогуливаясь по дорожкам дворцового сада, девушка заметила пеструю стайку придворных, с живейшим любопытством смотрящих на неё и что-то обсуждающих громким шёпотом. Правда, Солара находилась от них слишком далеко, поэтому до неё доносился только неразборчивый гул голосов. Привыкшая к постоянному пристальному вниманию ещё в империи, Забирающая только неопределённо повела плечом.

— Ларра Солара, дорогая моя, наконец-то мы смогли с тобой встретиться! — Раздался обрадованный женский голос.

Оглянувшись, целительница увидела на соседней тропинке миниатюрную беловолосую женщину, в строгом закрытом наряде тёмно-синего цвета. Длинные белоснежные волосы, заплетённые в сложную косу, покрывала лёгкая газовая накидка, что указывало на статус вдовы. В Ледосии только потерявшие мужей женщины покрывали голову такими головными уборами.

— Княгиня! — Присев в глубоком реверансе, Солара почтительно опустила взгляд.

— Встань, дитя моё. Дай мне поскорее полюбоваться тобой! Мы столько лет не виделись, а ведь, по словам твоей матери, ты стала настоящей красавицей.

Ларра Дарьяна сама шагнула к ней и, обхватив ладонями руки Забирающей, с жадным любопытством принялась осматривать девушку.

— Гелана не врала, ты расцвела за эти годы.

— Вы мне льстите, моя госпожа. — Под восхищённым взглядом вдовствующей княгини, Солара почувствовала себя не совсем уютно.

— А ещё очень скромна, что не всегда является достоинством. — Ошарашила её ларра Дарьяна. — Выше голову, моя дорогая! Не стоит смущаться, ты действительно достойна самых высоких похвал.

Приглушенное хихикание заставило Солару отвлечься от княгини и, наконец, обратить внимание на трёх её спутниц. Ими оказались ещё совсем юные, не старше восемнадцати лет, ларры. Две из них, судя по цвету волос, являлись магами земли, а третья — магом огня. Причём, в отличие от своих подруг, огненная уже могла похвастаться пятью прядями тёмно-русого цвета, что говорило об её успехах в овладении свои даром.

— Позволь представить тебе моих воспитанниц. — С доброй улыбкой посмотрела на них вдовствующая княгиня. — Ларры Залина, Илена и Мирана.

— Приятно познакомиться, — заверила их Солара. — И откуда же вы прибыли к нам?

— Из погибшей деревни, — печально ответила ларра Дарьяна. — Год назад в горах случился обвал, погребя под собой небольшое поселение со всеми жителями. Бедняжкам чудом удалось спастись, в тот день они отправились в город по просьбе родителей Мираны.

С сочувствием посмотрев на притихших сироток, Забирающая успела заметить мелькнувшую в зелёных глазах огненноволосой магини злость и боль. И Солара даже побоялась представить, как же трудно им пришлось.

— И вы забрали их к себе?

— Да, у девочек никого не осталось из родных. И я рада, что могу дать им возможность устроить свою жизнь. Даже предлагала отправить на учёбу в империю. Тем более Кассиан поддержал меня.

— Нет, пожалуйста, не отсылайте нас! — воскликнула Мирана, принявшись нервно теребить выбившуюся из причёски красную прядь. — Мы будем здесь прилежно учиться, честное слово, только не нужно...

Стушевавшись, девушка умоляюще посмотрела на Солару, ища у неё поддержки и молча прося о помощи. Её подружки опустили глаза и жались друг к другу, словно опасаясь, что им в этот же самый миг прикажут расстаться.

— Тише, тише, не волнуйтесь так. — Ларра Дарьяна ободряюще сжала плечо своей воспитанницы. — Мы же уже это обсуждали. Раз не хотите в империю, значит поступите в нашу столичную академию. Она, кстати, тоже очень хорошая!

— А почему тогда ларра Солара обучалась в империи? — поинтересовалась Залина, откинув с глаз единственную прядку рыжего цвета. — Вам не понравилась наша академия?

— Какая же ты глупая! — Илена возмущённо дёрнула подругу за руку. — Всё потому, что ларру Солару обучала главная целительница империи ларра Мириан. Они ведь обе Забирающие!

— Не обижайтесь на неё, пожалуйста, — немного испуганно попросила Мирана, загородив собой девушку.

— Не беспокойтесь, я совершенно не обижена, — поспешила заверить их Солара, еле сдержав улыбку.

Такая наивность безумно умиляла, и злиться на юную ларру не было никакого желания.

— Милые мои, прогуляйтесь пока одни, а я побеседую с нашей Забирающей, — предложила им вдовствующая княгиня.

Вежливо попрощавшись, девушки быстро удалились, держась за руки.

— Как ты устроилась? По нраву ли пришлись покои?

— Да, моя княгиня, они просто замечательные! Я всегда любила коричневый цвет со всеми его оттенками.

— Значит, я правильно всё сделала, готовясь к твоему приезду.

— О чём вы?

Медленно прогуливаясь в компании ларры Дарьяны, Солара наслаждалась летним днём и выдавшимися так неожиданно минутами отдыха. Тем более встречающиеся им по пути придворные не осмеливались прервать их беседу, останавливаясь лишь для того, чтобы выказать своё почтение.

— Мне просто хотелось, чтобы ты чувствовала себя комфортно во дворце, — пояснила вдовствующая княгиня, величественно отвечая на очередное приветствие. — А теперь, узнав, как ты занята целыми днями, понимаю, что я старалась не зря. Представь, если бы совершенно вымотанная, ты возвращалась туда, где чувствовала бы себя некомфортно.

Приятно удивленная такой предусмотрительностью со стороны ларры Дарьяны, Солара горячо её поблагодарила. Девушка сомневалась, что князю пришла бы в голову такая простая, но важная мысль. Она вообще подозревала, будь его воля, закрыл бы её в кабинете, заставляя трудиться день и ночь.

— Кстати, эти покои очень хотела занять ларра Лорея. — Ехидные нотки в голосе ларры Дарьяны вызвали недоумение у Забирающей.

— А кто это такая? — спросила она, пытаясь вспомнить, была ли среди её знакомых девочка с таким именем.

— Старшая дочь виконта Катарского, — напомнила ларра Дарьяна. — Вы одновременно с ней гостили в столице месяца за три до твоего отъезда в империю. Обладает довольно сильным даром в магии воздуха.

Нахмурив лоб, Солара задумалась и, наконец, вспомнила, о ком говорила княгиня. Перед её мысленным взором промелькнул образ красивой девушки-подростка, с копной голубых волос, что так хорошо гармонировали с её глазами. Уже в то время у ларры Лореи была хорошо развитая фигура, из-за чего на неё заглядывались мужчины всех возрастов.

— Удивительно, как я могла её забыть! — поразилась Солара, вспомнив, как ревновала, когда красивая юная ларра попадалась на глаза Кассиану. — Вроде бы ещё пять лет назад она заявила, что станет женой вашего сына.

— И с тех пор не изменила своего решения. — Вдовствующая княгиня тяжело вздохнула.

— Вам это не по нраву? — осторожно поинтересовалась Забирающая.

— Не люблю высокомерных ларр, считающих всех окружающих грязью под своими ногами. Но, в тоже время, её потуги знатно меня развлекают. Впрочем, как и Кассиана. Представь, эта дурочка однажды подслушала, как бродячая прорицательница предсказала моему сыну, что он женится на той, кого назовут Солнечной ларрой.

— Неужели, прямо так и сказала?

На кольнувшее болью сердце девушка постаралась не обращать внимания.

— Нет, она услышала только начала слова «солнеч», но так как за месяц до этого один влюблённый ларр назвал её Солнечной леди, ларра Лорея сразу же решила, что это просто судьба.

Солара и хотела бы улыбнуться, но... Слишком подозрительно выглядела вся эта ситуация со сплетничающей княгиней. Целительница и представить себе не могла, что когда-нибудь окажется в такой неловкой ситуации.

— Скажите, зачем вы мне это всё рассказываете? — Солара всё же решила прояснить непонятную ей ситуацию.

— Глупо выгляжу, когда сплетничаю, ведь так? — Вдовствующая княгиня усмехнулась и, не дожидаясь ответа, проговорила: — Просто волнуюсь за тебя. Ты давно не видела ларру Лорею, а она очень сильно изменилась. И не в лучшую сторону.

Посмотрев в ту сторону, куда ушли воспитанницы, и, убедившись, что с ними всё в порядке, ларра Дарьяна перевела на Солару немного виноватый взгляд.

— Мне нравилось ставить зарвавшуюся девчонку на место. Может, это и глупо, но я всё-таки женщина, и тоже могу быть злопамятной, и использовать высокое положение для достижения своих целей!

— Я ни в чём вас не обвиняю. — Солара открыто улыбнулась. — Более того, сама бы воспользовалась всеми доступными мне возможностями, чтобы досадить неугодному мне человеку. Пусть это и некрасиво, зато принесёт моральное удовлетворение, а заодно послужит предупреждением. Все мы люди, и ничего человеческое нам не чуждо.

— Я рада, что ты понимаешь меня. — Ларра Дарьяна ответила такой же открытой улыбкой. — Так вот, в этот раз ларра Лорея возжелала получить покои, которые я выбрала для тебя. Была бы моя воля, вообще бы поселила в княжеском крыле, но так как ты не принадлежишь к нашей семье... А оскорбить тебя я уж точно не хотела!

С благодарностью посмотрев на вдовствующую княгиню, Солара подумала, что ещё легко отделалась. Ведь по законам не только их княжества, но и всех человеческих королевств, в крыле правителя могли поселиться только члены его семьи или же... фавориты. Для них очень редко, но всё же делалось исключение. И даже статус Забирающей не спас бы Солару от сплетен. А так портить себе репутацию она не собиралась.

— Насколько я понимаю, вы выбрали для меня максимально приближённые к княжескому крылу покои, — догадалась целительница, представляя, как больно вдовствующая княгиня «щёлкнула» по самолюбию ларры Лореи. — Только не совсем понятно, почему ларра считала, что имеет право на такую привилегию?

Рядом с крылом правителя всегда селили приближённых к нему людей. Советников, министров, личных секретарей.

— Виконт Катарский недавно занял место министра иностранных дел. — Просветила ларра Дарьяна. — И не зря, честно скажу тебе. Ларр Нилар действительно достоин оказанной ему чести. Вот Кассиан и выделил ему покои соответствующие его новому статуса. Правда, твои комнаты всё равно расположены ближе к нам. Видимо ларра Лорея решила, что тоже может рассчитывать на благосклонность моего сына.

— И мне теперь стоит опасаться мести обиженной ларры? — спросила Забирающая, с явным сомнением в голосе.

— Возможно, и нет. — Неопределённо пожала плечами ларра Дарьяна. — Но нервы может и потрепать. Причём действует так умело, что её очень редко удается призвать к порядку.

— Но это же... Детская возня какая-то.

— Ларра Лорея относится так ко всем красивым ларрам, на кого бы мой сын мог обратить внимание.

— Несчастные фаворитки...

Соларе одновременно было смешно и дико слышать такое. Да и с трудом верилось, чтобы княгиня не нашла способа приструнить зарвавшуюся девицу. Куда смотрит великий князь и почему позволяет всё это, оставалось только гадать.

— Вот на них она, кстати, совершенно не обращает внимания. Вернее, обращает и рассматривает как потенциальных соперниц за внимание князя только до тех пор, пока они не приобретают свой статус.

— Но почему? —  удивилась Солара, совершенно запутавшись. — В чём отличие?

—  Насколько ларра Лорея глупа в своей надежде стать женой моего сына, настолько же она проницательна, правильно считая, что Кассиан никогда не соединится священными узами с той, которая так легко согласилась стать его любовницей.

— И все те ларры соглашались быть с ним на таких условиях? — ужаснулась такому цинизму со стороны князя Солара.

— А вот фаворитки как раз и не подозревают об истинном положении вещей, надеясь приручить Кассиана, хотя он честно предупреждает, что не собирается пока обзаводиться семьёй.

На последних словах ларра Дарьяна непримиримо поджала губы, и Забирающей сразу стало понятно, насколько вдовствующая княгиня не согласна с таким положением вещей. Вот только Солара не была уверена, что хочет вникать в проблемы внутренних взаимоотношений княжеской семьи.

— В общем, эта неугомонная будет рассматривать тебя, как соперницу, и может доставить много неприятностей. — Вдовствующая княгиня с сожалением посмотрела на целительницу. — Я, конечно же, постараюсь оградить тебя от её внимания, но всё же мне бы не хотелось, чтобы из-за ларры Лореи ты чувствовала себя неуютно. Даже не представляешь, как мы все ждали твоего возвращения...

Дальнейшие слова ларры Дарьяны потонули в неприятных ощущениях, испытанных Забирающей. Девушка прекрасно поняла: мать великого князя опасается её отъезда. Да так сильно, что даже рискнула поставить себя в неловкое положение, сплетничая о смутно знакомой Соларе девушке. Теперь весь их разговор казался целительнице полным бредом. А ещё было до тошноты противно осознавать: её считают настолько изнеженной особой, которая готова смертельно обидеться из-за нескольких косых взглядов.

«Может они ещё и пылинки начнут с меня сдувать? — раздражённо подумала она. — Не ожидала я такого от княгини. Как же это всё мерзко!»

— Не беспокойтесь. — Солара немного натянуто улыбнулась. — Мне совершенно безразличны чаяния ларры Лореи. Тем более я не имею видов на великого князя, а просто хочу спокойно заниматься любимым делом у себя на родне. Ради этого я и проторчала безвылазно целых пять лет в империи, обучаясь владению своим даром. А теперь прошу меня простить, нужно вернуться назад и помочь ларра Лениане с текущими делами.

— Конечно же, моя дорогая! — Ларра Дарьяна так и не смогла до конца скрыть облегчения. — Мне жаль, что я отняла у тебя попусту столько времени, но, надеюсь, когда у тебя выдастся свободная минутка, мы опять поболтаем.

— Конечно же, моя княгиня! — присев в реверансе, Солара попрощалась и поспешила покинуть сад.

И пусть ей пришлось приложить массу усилий, чтобы не перейти на бег, всё, что себе позволила девушка — быстрый шаг. Но боги, если бы только кто знал, как Соларе хотелось сейчас остаться одной и успокоиться.

Войдя в кабинет, девушка первым делом осмотрелась и, не увидев своей наставницы, облегчённо выдохнула. Она сейчас не была готова общаться хоть с кем-нибудь. Поэтому налив себе чашку ароматного чая, Солара с удобством устроилась на диване и прикрыла глаза. Но долго побыть одной девушке не удалось.

Стремительно открывшаяся дверь пропустила вовнутрь помещения великого князя.

— Ларра Солара? — И столько удивления было в словах Кассиана, словно он успел забыть об её существовании.

— Мой князь… — поспешив приветствовать мужчину, Забирающая как можно ниже опустила голову, чтобы он не заметил её недовольства.

После общения с его матушкой, девушка не желала видеть вообще никого из княжеской семьи. Но, как видно, не судьба была сбыться её мечтам.

— А где ларра Лениана? Мы должны были встретиться с ней, чтобы обсудить ремонт в нескольких больницах для малоимущего населения княжества.

— К сожалению, я не знаю, потому что сама только недавно вернулась сюда, но могу показать вам сметы. Мы их подготовили ещё вчера.

Следующий час они увлечённо обсуждали предоставленные Соларой документы, и целительница окончательно успокоилась, полностью погрузившись в беседу. Она никогда бы не подумала, что ей так понравится спорить с князем, отстаивая тот или иной пункт сметы. Нет, Кассиан не был прижимистым скрягой, но и бездумно не подписывал документы, а тщательно их проверял. И Соларе понравилась его спокойная деловитость. Неожиданно она поймала себя на мысли о том, что полностью расслабилась в обществе великого князя и чувствует себя рядом с ним вполне комфортно.

«Почему бы и нет, если он, наконец, не пытается заглянуть в вырез моего платья, тем самым показывая своё неудовольствие моими нарядами».

Исподтишка наблюдая за сидящим рядом с ней мужчиной, целительница любовалась его красивым профилем. Ей нравилось, как он откидывает одним скупым движением мешающую косу за спину; как задумчиво потирает подбородок, внимательно вчитываясь в смету; как насмешливо кривит губы и неодобрительно качает головой. Соларе нравилось любоваться им…

И как бы Забирающая ни злилась на грубые, нелепые и совершенно ненужные попытки удержать её в Ледосии, когда она сама не хочет уезжать, но приходилось признать: детская влюблённость в этого невероятного человека продолжала «жить», ни на миг не ослабевая.

— Хорошо, я согласен со всеми этими пунктами, но при одном условии, — заявил Кассиан, отодвигая бумаги. — Вам надлежит выбрать очерёдность, по которой начнутся ремонты. К сожалению, я не смогу выделить средства для всех четырёх больниц в один месяц. И даже за три месяца не удастся этого сделать.  Промежуток между завершением ремонта в одном здании и началом – в другом должен составлять минимум два, а то и три месяца.

— Я понимаю, мой князь, но это нужно обсудить с ларрой Ленианой. — Солара еле заметно выдохнула, гордясь собой за то, что сумела настоять на своём. — Она лучше знает, какой из больниц ремонт требуется прямо сейчас, а какие смогут немного обождать.

— Тогда буду ждать вашего доклада, и только после него...

Раздавшийся грохот, прервал Кассиана. Оконное стекло мелко задребезжало, а за дверью послышались испуганные голоса. Переведя взгляд на недобро прищурившегося князя, Солара поняла, что не так давно уже слышала подобные звуки. Где-то совсем недалеко произошёл взрыв.



[1] Курхуш – домашнее животное, разводимое ради длинной шерсти и вкусного мяса. Имеет довольно злобный характер. Особенно у самок в тот период, когда они присматривают за своим потомством.

[2] Ильнур – хищник не особо крупных размеров, тёмно-серого окраса. В основном питается домашней птицей, ловко пробираясь в загоны. При этом он довольно осторожен, поэтому людям очень редко удаётся поймать его. Мех ильнура не только красивый, но и очень тёплый, поэтому высоко цениться среди богаты людей.

[3] Даргаз – крупное вьючное животное, с длинным хвостом, заканчивающимся меховой кисточкой. Имеет вредный упрямый характер, поэтому не каждый сможет с ним управиться. Наездниками даргазов работают специально обученные люди, знающие всё о своих подопечных и умеющие виртуозно с ними справляться.

Розыгрыши
и конкурсы
Эксклюзивные
предложения
Только интересные
книги
Скидки и подарки
постоянным покупателям