0
Корзина пуста
Войти | Регистрация

Добро пожаловать на Книгоман!

Или войдите через:


Новый покупатель?
Зарегистрироваться
Главная » Один шаг » Отрывок из книги «Один шаг»

Отрывок из книги «Один шаг»

Автор: Романовская Ольга

Исключительными правами на произведение «Один шаг» обладает автор — Романовская Ольга . Copyright © Романовская Ольга

Глава 1. Знакомство

 

Ночь – время загадок, а еще отличный шанс совершить то, на что не отважишься при свете дня. Например, коснуться рукой омута напольного зеркала и позволить пальцам пройти сквозь ставшую жидкой амальгаму. Главное, не думать, чем закончится подобная беспечность. Адепты Высшей школы смерти знали: один неверный шаг может стоить жизни. И если только тебе – иногда окружающим. Однако Эвиса решила рискнуть.

Тускло мерцали свечи на полу по углам пентаграммы. Внутри фигуры сидела сгорбленная девушка и сосредоточенно повторяла слова из старинного фолианта. Он лежит рядом, раскрытый на нужной странице. Вместо закладки – кинжал. На рукояти капелькой крови блестел рубин. Кинжал подарил дядя, племянница успела в полной мере оценить его полезность в ходе практики в Сумеречье. Нежить обращалась в пыль, стоило лишь вонзить оружие в основание черепа.

Девушка и смерть – вещи несовместимые? Эвиса бы поспорила. Неумех в Школе не держали, всех отсеяли либо на вступительных испытаниях, либо на первом курсе. Эвиса же благополучно доучилась до последнего. Дядя не помогал, даром что ректор Высшей школы смерти. Да Эвиса первая бы отказалась от поблажек. Она собиралась стать магом, а не девушкой с начальным магическим образованием, которым можно при случае похвастаться или припугнуть. Таким лучше поступать в другие учебные заведения, где готовили теоретиков, травниц и прочих безобидных чародеек. Эвиса посматривала на них свысока. Женой каждая стать сумеет, зелье сварить тоже, а вот завалить одним заклинанием трех матерых упырей!.. Словом, владела кинжалом по праву.

Книгу – старинный гримуар – девушка стащила. Неблаговидный поступок для леди, но любопытство пуще неволи. Эвиса потратила целый час, чтобы укротить зубастый фолиант, однако преуспела, та теперь ничем не отличалась от обычных печатных собратьев.

Девушка распустила волосы. Темные, будто вороново крыло, пряди рассыпались по плечам. Призрачный лунный свет, лившийся из окна, делал кожу фарфоровой.

Движения выверены и умелы. Не в первый раз пальцы Эвисы тер Шин, племянницы знаменитого главы Высшей школы смерти, держали черный мел, но эта ночь особенная: никогда прежде девушка не заходила в потайную комнату и не пыталась обойти запреты.

Для некроманта нет ничего невозможного. Эвиса верила, как бы ни сопротивлялось, дядюшкино зеркало покроется рябью, и девушка обхитрит силовой полог соседей – Закрытой империи. Жители Империи раздолья не могли без особого разрешения открывать туда порталы. Полог уничтожал всякого, кто пытался обойти запрет. Если верить книге, зеркало делало его безобидным. Оно – дверь, ее не в силах захлопнуть никакой полог. Можно стоять одной ногой в Империи раздолья, а другой – в Запретной, с обычными порталами такое в принципе невыполнимо. Никаких скачков через пространство, дверь банально его убирала. Такие перемещения не засечь: они не оставляли следов.

Свечи мигнули.

Эвиса поднялась на ноги и, отряхнув ладони, осмотрела работу. Идеальные углы, четкий овал и руны четырех сторон света. Осталось вдохнуть в рисунок магию, чтобы он ожил.

Изящно, будто эльфийка, девушка выпрыгнула из контура и, приподняв над полом знакомым любому адепту «Асадо!», водрузила зеркало в центр внутреннего овала. Затем, подумав, смахнула вековую пыль. В колдовстве не бывает мелочей, даже крошечный волосок способен исказить заклинание.

— Госпожа, не нужно! —— прошелестел в тишине голос.

— Да отвяжись ты! – недовольно отмахнулась от материализовавшегося неподалеку духа Эвиса. – Надоел!

Девушка вытянула руку и сжала магический жезл. Адептка пятого года обучения Высшей школы смерти, Эвиса имела право его носить и неплохо владела главным оружием мага, что наглядно продемонстрировала потревожившему покой духу. Замок старый, тут на каждом углу призраки, девушка привыкла. В детстве она с ними играла на радость дяде, который сразу определил: «Некромантка растет!»

Матери Эвиса не помнила. Та то ли умерла, то ли сбежала много лет назад, едва произведя на свет малышку, которой, на минуточку, уже исполнилось двадцать три года. Дядя говорил, Эвиса унаследовала от нее голубые глаза и смоляные локоны. Лорд Лонас тер Шин удочерил племянницу, и та частенько звала его отцом, а когда сердилась – дядей. Тетка, появившаяся в замке через пять лет после рождения девушки, ребенка приняла, хотя отказывалась считать дочерью. Сначала это задевало Эвису, а потом вызвало интерес. Отчего дядя не пожелал стать опекуном и откуда у нее дар к некромантии? Лорд спокойно отвечал: у девиц в определенном возрасте богатая фантазия, а незаконнорожденной несладко живется.

— Или тебе моя фамилия не нравится? – с усмешкой повторял некромант. – Так выйди замуж, смени. Дар у нас семейный, редко какое поколение мертвецам нервы не треплет.

Эвиса соглашалась, но в глубине души оставалось подозрение: Лонас – ее настоящий отец. Со слов няни – допросить призрака даже для второкурсника не проблема, если на практических мух не ловил, —— дядя в те годы даже не был помолвлен. Свободный мужчина с большим состоянием. Только вот существовала ли сестра Лонаса, няня не знала: ее наняли после исчезновения или смерти матери девушки. Старых слуг в доме не осталось, без имен духов не допросишь, а документы в один голос твердили: лорд тер Шин – приемный отец. Словом, тайна, покрытая мраком, которую девушка не собиралась разгадывать. Пусть покоится с миром!

Наступал момент истины. Либо получится, либо судьба щелкнет по носу самонадеянную девицу.

Эвиса закусила нижнюю губу и вытянула руку. Больно? Увы, магия смерти часто завязана на страданиях, пара обжигающих капелек на коже – сущая мелочь.

Девушка стойко выдержала добровольную пытку и поставила баночку с чистым, без примесей, воском рядом с фолиантом. А вот кинжал пригодится, его Эвиса возьмет с собой. Девушка убрала оружие в ножны и поправила пояс. Для вылазки в Закрытую империю она выбрала полевую форму. Неприметная, но удобная, та не сковывала движений и не выдавала принадлежности к учебному заведению. Незачем вампирам знать, кто наведался к ним в гости. Эвисе не хотелось бы, чтобы у дяди или Школы возникли проблемы. Она ведь собиралась не только посмотреть, но и попытаться проникнуть хоть на одно кладбище. Зачем, спрашивать излишне, уж у некроманта всегда найдется дело в склепе условно нейтральной державы, которая на деле с большим удовольствием отправит на тот свет любого имперца.

Показалось, или поверхность зеркала в центре рисунка мигнула?

Пентаграмму заволокла синяя дымка.

Эвиса довольно улыбнулась: заклинание сработало.

Из сопредельных миров, тяжко вздыхая, потянулись духи. Девушка взмахнула жезлом. Одного его вида хватило, чтобы разогнать непрошеных гостей. Они предпочли ретироваться туда, откуда пришли. Эвиса вплотную приблизилась к пульсирующему краю рисунка. Поколебавшись с минуту, она смело шагнула внутрь пентаграммы и коснулась зеркала. То оказалось вязким и прохладным, рука погрузилась в амальгаму, будто в воду.

 «Пожалуй, нужно оставить записку, если вдруг не вернусь», —— мелькнуло в голове Эвисы. Она возвратилась за пределы пентаграммы – пока заклинание не закончено, можно, если осторожно, передвигаться по комнате – и нацарапала на листе бумаги нехитрое послание: «Проводила опыт – не удался. Книги завещаю соседке по комнате, остальное – дяде, Лонасу тер Шину. Воскресишь, не ругай!» Сложив записку пополам, девушка вложила ее в гримуар и повторила прежний маневр с зеркалом. На этот раз Эвиса с головой ухнула в омут, не задумываясь, что ждет по ту сторону магического зеркала. Она загадала Закрытую империю, а вот исход дела ведом только высшим силам. Если девушка ошиблась, если книга соврала, то… Жертвам силового полога живется легче, во всяком случае, Эвиса предполагала, что умирают они быстрее.

Зажмурившись, девушка по памяти воспроизвела последние фразы заклинания. Все, теперь пути назад нет: пентаграмма не отпустит. Она горела зловещим синим пламенем, которое то вспыхивало до высоты человеческого роста, то обманчиво угасало.

Девушка вновь коснулась зеркала и погрузилась в жидкий эфир. На редкость странное и приятное ощущение! Эвиса прикрыла глаза и едва не замурлыкала от удовольствия. Если это смерть, всем бы такую! Однако хорошее быстро заканчивается, вот и девушку насильно вытолкнуло на гладкий жесткий пол.

Холод проникал даже сквозь подошву летних ботинок. Эвиса пожалела, что не надела сапоги, и огляделась. Магический шар создавать не стала, местные активировать тоже: вдруг сработает система оповещения о проникновении? Сначала нужно разобраться, куда попала.

Комната. Большая и пустая. Совсем пустая. Одна из стен зияла застекленным оконным проемом, за которым виднелись склоны гор и двурогая луна. А еще странная дымка – тот самый силовой полог. Прекрасно, значит, Эвиса в Закрытой империи. Девушка приосанилась. Да ей можно на премию от императора Ангерда рассчитывать, такой подарок владыке Империи раздолья преподнесла! Уж сколько ни бились маги, ничего с пологом сделать не могли. Тот либо обрекал на медленную смерть в субпространстве, либо выбрасывал обратно, а с помощью дядюшкиного зеркала и старинного заклинания соседи перестанут быть недосягаемыми.

Гримуар Эвиса «одолжила» самым постыдным образом. Она два года искала ключ к дядюшкиному сокровищу и совершенно неожиданно, во время дружественного краткого посещения Академии колдовских сил, наткнулась на книгу в Запретном хранилище. Девушка понимала, рано или поздно сокровища хватятся, и планировала вернуть гримуар через неделю, благо представился случай. Высшая школа смерти отправляла лучших адептов по обмену в дружественное учебное заведение, а среди избранных была подруга Эвисы. Та найдет способ положить книгу на место, благо магические печати обе взламывали на раз.

Некромантка подготовилась, положила в карман кристалл горного хрусталя, чтобы записать свидетельство переноса. Без него ей никто не поверит. Девушка извлекла камень и подошла к окну. Замок замком, а вот вид не подделаешь. Силовой полог создавал особое сияние, никакая иллюзия не воспроизведет. Эвиса забралась на высокий подоконник и подняла руку, когда услышала шорох за спиной. Девушка инстинктивно пригнулась и выхватила кинжал.

— Не стоит, — посоветовал из темноты женский голос, схожий с голосом Эвисы.

Через мгновение незнакомка обрела видимость. На замершую в боевой готовности девушку: в одной руке кинжал, в другой – жезл, —— смотрели отливавшие алым глаза. Вампир! Вернее, вампирша. Незнакомку освещал лишь лунный свет, но и так видно: брюнетка, того же роста, сложения, как Эвиса. Без клыков — вылитая сестра!

Девушка нахмурилась.

Игры зеркала? Подсунуло отражение в другом мире!

Различия все же обнаружились, когда незнакомка хлопком оживила магический шар под потолком. Тот разгорелся не сразу: давно не использовался. Глаза у вампирши оказались зелеными, губы пухлее, а волосы гладкими, когда как у Эвисы они от природы вились. Ну и стан, некромантка получила бы такую талию, только если бы утянула корсетом.

— Кто ты такая? – В грудь Эвисы ткнул палец с идеальным маникюром… черных ногтей.

По рукам вампиров можно сказать многое, например, определить вид и социальное положение. Эвисе повезло или не повезло встретить представительницу высшей ветви, занимавшую не последнюю ступень в иерархии клана.

— А ты? – задала встречный вопрос девушка и удобнее перехватила жезл.

В Школе в подобных ситуациях учили убивать, но некромантка отчего-то медлила. Может, сыграла роль внешность вампирши или ее относительное дружелюбие. Она даже клыки спрятала – маленькие по сравнению с зубами матерых вампиров. Эвиса видела, каких размеров они могли достигать, когда препарировала трупы на занятиях по межрасовой анатомии.

— Виаленна шан Лен-шан Артен, —— гордо представилась неспящая.

Сразу вспомнились строки из учебника: «Шан Лены – один из вампирских кланов. Не самый сильный, но и не самый слабый. Живет неподалеку от границы Закрытой империи, возле земель демонов».

О шан Артенах девушка ничего не слышала и приписала их к аристократам второй руки. Видимо, мать вампирши знатнее отца, поэтому носит двойную фамилию.

— Эвиса тер Шин, —— вернула долг вежливости некромантка, но руки с жезлом не опустила. – А теперь давай проясним, кто из нас как к другому относится.

Вампирша согласно кивнула и, вопреки логике, устроилась на подоконнике рядом с Эвисой. Мешавший жезл отвела в сторону, как безобидную игрушку. То ли не знала о его силе, то ли была настолько уверена в своей. Зеленые глаза с интересом рассматривали чужачку. Виаленна даже покусывала губу, демонстрируя белоснежный клык. Эвиса же гадала, стоит ли убивать опасную хозяйку дома. Агрессии она не проявляла, а гибель вампирши повлекла бы месть клана. Эвиса понимала, ее задумка не нашла бы одобрения среди неспящих, но зачем дергать дракона за хвост раньше времени, подвергать опасности и, может, гибели родных и друзей? Сомнительная плата за чужое безрассудство.

— Хм, а отчего ты на меня похожа? – наконец изрекла Виаленна.

— То же могу спросить у тебя, —— парировала девушка.

— Ладно, что ты тут делаешь? – Вампирша спрыгнула с подоконника и отошла на середину комнаты.

Глаза чуть отсвечивали алым. Значит, неспящая успокоилась, проявляла лишь легкую настороженность.

— На Закрытую империю смотрю. —— Эвиса убрала кинжал. Жезл – надежнее, да и вторую руку лучше освободить. После проворно кинула кристалл в карман, чтобы избежать ненужных вопросов. – Вы чужаков не пускаете, а адепты – народ пытливый.

— Так ты где-то учишься? – оживилась Виаленна и, смазанным движением оказавшись рядом, потащила ничего не понимающую девушку прочь. – Пойдем, а то двоюродные братья почуют и дядюшке отведут. Он у меня князь, —— с гордостью добавила черноволосая красавица. — Отец тоже.

У некромантки пересохло во рту. Захотелось тут же шагнуть обратно на место перехода и активировать его в обратную сторону. Подумаешь, свечей из чистого воска нет, можно и без них, благо опыт имелся. Эвиса так бы и поступила, если бы не настырная вампирша. Она с такой мольбой заглянула в глаза, что девушка не смогла отказать. В конце концов, быстрее найдет кладбище, а там… Там бы лучше оказаться без нежданной подружки. И Эвиса рискнула, поддалась чужому напору, хотя на всякий случай начаровала защиту.

Уфф, лишь бы провожатая не распахнула двери и с клыкастой улыбкой не сообщила: «Она ваша!» А в зале бы ждал весь клан, изголодавшийся по крови. Бред, конечно! Высшие вампиры на верхушке иерархической лестницы не страдают от недостатка пищи. В подвалах полно доноров, нет необходимости заманивать в ловушку новых. «Вот она и приведет тебя в одиночную камеру!» – мысленно хмыкнула Эвиса. Ладно, некромантам Высшей школы смерти не привыкать выпутываться из неприятностей. Работа с мертвецами – одна сплошная смертельная трудность.

Замок оказался старым и огромным. С высокими потолками и многочисленными лестницами. Клыкастая провожатая легко ориентировалась, довольствуясь скудным светом, который давали редкие факелы. Отчего их не поменяли на магические шары, Эвиса не понимала, как и того, почему вдруг Виаленна прониклась к ней симпатией. Не выдержав, спросила:

— Разве ты не должна позвать стражу?

— Должна, —— соглашаясь, кивнула вампирша, —— но пока не хочу. Ты и так никуда не денешься.

— Это еще почему? – нахмурилась Эвиса.

В фолианте говорилось, зеркало работает в обе стороны. Повторная активация необязательна, хоть и желательна для точности результата. Нужно открыть портал и… Ничего не вышло. Некромантка попробовала вновь: магия перемещения не работала! Виаленна наблюдала за ее попытками с ленивым интересом, а потом самодовольно сообщила:

— Не трать силы, везде блокировка.

Эвисе стало не по себе. Оказаться в Закрытой империи без возможности вернуться! Знала бы, ночью спала, а не изучала свойства зеркала.

— Значит, —— прищурилась девушка, —— я пленница?

Просто так она не сдастся, дорого продаст свою жизнь. Убить Виаленну легко. Она слабый боец, по всему видно, занята столько собственной внешностью. Главное, не дать позвать на помощь. Если Эвиса проделает все тихо, может попробовать выбраться. Шанс один к ста, но имелся. Демоны не подчиняются местному владыке, если очутиться в их землях, правильно попросить, вернешься домой. Проблема только в «если».

Существует второй вариант: достать амулет связи и разбудить дядю. Тот знаком с лордом Арианом нейр Эльдар ти Онешем, ректором Академии колдовских сил, демоном, кстати. Тот без труда вытащит: как-никак, родовой замок лорда в Закрытой империи. По понятным причинам Эвиса приберегла этот способ на самый крайний случай. Беспомощная некромантка-пятикурсница хуже зомби!

— Может, и воровка, шпионка, —— развила мысль вампирша. – Чужаки не могут открывать порталы без разрешения императора, а у тебя его нет. Мысли сами напрашиваются, не находишь?

Склонив голову набок, она пристально смотрела на Эвису. Та в свою очередь буравила взглядом вампиршу. Обстановка накалялась, и некромантка не выдержала, подняла жезл.

— Дура! – Виаленна мгновенно оказалась под потолком, демонстрируя свойственную клыкастым хозяевам замка ловкость. – Тебя убьют! Или решила, будто со стражами справишься? Может, даже с дядей? Человечка!

— Некромант, —— с плотоядной улыбкой – не все вампирше зубы скалить, —— поправила Эвиса и в доказательство своих слов окутала жезл черной дымкой.

Фокус произвел на Виаленну неизгладимое впечатление. Завороженная, она наблюдала за тем, как у ног некромантки формируется облачко неправильной формы. Вампирша никогда не видела такого, но вовремя сообразила: оно грозило смертью. Прыжок, кувырок, и вот Виаленна уже стояла за спиной Эвисы. Девушка почувствовала чужое присутствие, развернулась и очутилась в плену цепких рук. Несмотря на кажущуюся хрупкость, вампирша оказалась сильной. В зеленых глазах сверкало пламя.

— Давай решим, —— предложила она, —— кто ты: враг или гостья?

Поколебавшись, Эвиса развеяла жезл и втянула черное облачко. Виаленна тут же отпустила ее и отошла на пару шагов, прямо под чадивший на стене факел. Приглядевшись, некромантка поняла, его таки зачаровали, подчинив живое пламя законам магии.

— Странная ты и неблагодарная. — Виаленна с нарочитым спокойствием разглядывала ноготки. – Согласилась пойти со мной, а потом решила убить. Право на поединок осталось в комнате входа. Но если настаиваешь, —— вампирша удлинила клыки, —— могу оказать любезность, только братьев позову. Помнится, ты хотела увидеть стражу.

— Если симпатичные, познакомлюсь, —— в тон собеседнице ответила Эвиса. – А ты им, как себя вести, на ушко нашепчешь. Духом, оно, знаешь ли, удобно.

Вампирша шагнула было к девушке, но тут же взорвалась приступом душившего смеха. Некромантка попятилась. Помешанная! Сошедший с ума высший вампир не по зубам даже лорду тер Шину, нужно уносить ноги, пока новая знакомая не натворила дел. Маги, безусловно, существа храбрые, но одно адептка пятого курса Высшей школы смерти знала точно: бегство – не роскошь, а средство выживания.

— Куда же ты? – обиженно засопела вслед Виаленна, не в силах продышаться от попавших в горло смешинок. – А поговорить? Ты мне нравишься, давай дружить.

Она протянула окончательно сбитой с толку девушке руку. Клыки обрели прежний размер, краснота втянулась обратно в радужку, только легким свечением напоминая о сущности Виаленны.

— Зачем нам дружить? – Эвиса не видела ни одной причины.

— Ты мне нравишься, мы похожи, —— привела «убойный» аргумент вампирша и капризно топнула ножкой. – Ну давай! А я тебе потом портал открою.

— С тобой понятно, а у меня какие резоны? – изогнула бровь некромантка. – Портал? Я игрушкой не работаю, извини. Тронешь без разрешения, пожалеешь.

М-да, удружило зеркало! Хотя сама виновата, нужно было конкретные координаты задавать, а не просить перенести в любой уголок Закрытой империи, населенный вампирами. В итоге придется с боем пробиваться в темную комнату с окном и надеяться ухватить кончик энергетического следа от зеркала на территории Империи раздолья. Опытные маги, утверждал фолиант, сохраняли связь с артефактом в любом месте, Эвиса могла об этом только мечтать.

Виаленна задумалась и, настороженно следя за движениями противницы, признала:

— Никаких. Люди не любят вампиров.

Эвиса фыркнула.

— Разве просто так?

— Да не собираюсь я тебя пить! – вспылила брюнетка. – Мне о другой жизни послушать хочется. Думаешь, надомное воспитание – сахар? – Она скривилась. — Один долг, никаких развлечений! Четвертая наследница и всякое такое.

Девушка понимала. Ее тоже с детства мучили этикетом, возили на балы дебютанток и не уставали повторять об ответственности. Леди тер Шин — имя, его нельзя опозорить. А уж если ты наследница… У дяди ведь детей нет. Супруги пробовали, но безрезультатно, потом и вовсе разошлись по разным спальням. Эвиса краем уха слышала, дело в тетушке. Девушка не понимала, почему не взять другую жену, но то ли дядя любил Терезу, то ли ему хватало удочеренной племянницы, лорда тер Шина бездетность не удручала.

Поколебавшись, Эвиса сдалась:

— Ладно, пошли! Только недолго, мне еще отдохнуть хочется. Это вы, вампиры, спокойно обходитесь без сна.

— Отчего же, мы тоже спим, —— отозвалась Виаленна и уточнила правила поведения: —— Общаемся без магии?

— И без клыков, —— подвела черту под разговором некромантка.

Сначала Эвиса с опаской косилась на спутницу, ожидая нападения, но потом уверилась, у вампирши другие планы. Она оказалась занятной собеседницей: любознательной, начитанной. Видимо, домашнее образование у вампиров на высоте.

Даже после заключения перемирия, замок казался Эвисе мрачным. Голые стены, пустые коридоры. Складывалось впечатление, будто тут не жили. Некромантка держалась начеку. Она помнила о кузенах провожатой и опасалась, они могут появиться в любую минуту. Но обошлось, девушки без происшествий добрались до жилых покоев. Тут стало веселее, хотя стены по-прежнему не радовали богатством убранства.

— Сюда! – Виаленна отворила дверь и, шипя, втолкнула Эвису внутрь. – Матушка, —— пояснила вампирша. — Опять ей гранатового соку захотелось! Хоть бы отец скорее домой забрал!

Некромантка скинула руку провожатой с плеча и огляделась. Спальня оказалась большой, со всеми удобствами. Тут не только широкая кровать под балдахином, но и мягкие диванчики, подушки, шкуры на полу. Весело потрескивает камин, на столике лежит раскрытая книга. На тарелке — яблоко с характерным следом зубов. К спальне примыкала гардеробная. Рассмотреть ее не удалось, ванную комнату тоже. Оттуда приятно пахло эфирными маслами: видимо, Виаленна недавно нежилась в ароматной пене. После накинула сорочку, халатик, присела с книжкой… и каким-то образом оказалась в комнате, куда выкинуло Эвису зеркало. Некромантка подозрительно покосилась на вампиршу, но спросила совсем другое:

— Почему в замке пусто?

— Поздно же, —— как само собой разумеющееся ответила Виаленна и с ногами плюхнулась на кровать.

Вопреки представлениям о любимых цветах вампиров, постельное белье оказалось бледно-розовым.

— Но вы не спите, —— напомнила Эвиса.

— Спим мы, очень даже спим! – обиделась вампирша. – Тоже мне маг, адептка, элементарных вещей не знает! Ну да, не восемь часов, как людям, но отдых нам нужен. Вот и я собиралась соснуть, —— Виаленна зевнула, прикрыв рот ладонью, —— пошла… Неважно куда пошла, главное, тебя услышала. И увидела.

Эвиса хмыкнула. По ее мнению, только любовное приключение могло заставить здравомыслящую особу подняться с кровати в столь поздний час и отправиться в другую часть замка. Вряд ли Виаленна там опыты ставила. Только вот кавалер не пришел, иначе бы они встретились.

— Садись, чего стоишь? – бросила вампирша застывшей у дверей некромантке. – Или боишься? – Виаленна шутливо показала клыки.

— Сколько тебе лет?

Эвиса не могла отделаться от ощущения, что перед ней ребенок. Ну не станет взрослая вампирша так дурачиться! Пусть внешность и аппетитные формы твердили об обратном, поведение противоречило законам разума.

— Достаточно! —— буркнула вампирша и встала. Глаза вновь обрели пугающий алый отсвет. – То же могу спросить у тебя. Знаешь ли, не самый умный поступок — в одиночку шагнуть неведомо куда.

Эвиса не стала спорить. Не объяснять же, что девушка давно изучала альтернативные способы перемещения в пространстве, а как прознала о зеркале дяди, ночей не спала. Столько книг перечитала, экспериментов провела! И вот, вышло.

О кладбище и вовсе заикаться не стоит. Вряд ли Виаленна оценит стремление поглумиться над предками. Нет, Эвиса хотела сначала взглянуть, а дальше – по обстоятельствам. Если тела без душ, обратно бы закопала, а если представляли опасность… Опытных вампиров лучше душить в зародыше, то есть в гробу. Эх, отчего они не прячутся днем под крышками саркофагов, столько сил бы магам сберегли! Не пришлось бы адептке-некромантке рисковать жизнью, уничтожая души.

Пару минут девушки молчали, разглядывая друг друга.

— В порядок себя приведи, —— презрительно обронила Виаленна. – А то смотреть тошно.

Девушка нахмурилась. Нормально она выглядит, просто не рассчитывала на свидетелей. Да и не в бальном платье же через порталы прыгать!

— И что тебе не нравится? – осведомилась Эвиса.

— Все, —— вампирша не стала мелочиться. — На мальчика похожа.

Девушка прыснула. Хорош мальчик с грудью!

Вампирша легкой, скользящей походкой направилась к гардеробной. Если она хотела произвести впечатление, то просчиталась, Эвиса тоже не обладала грацией коровы.

Вампирша вернулась с парой новых шелковых чулок и кокетливыми розовыми подвязками, однако надевать не торопилась, так и стояла, покачивая вещами в руках.

— Ну, как, «смерть кровопийцам» или мир? – Виаленна приподняла бровь.

— Мир, —— кивнула девушка.

Причислить хозяйку замка к врагам не получалось. Никакой агрессии, нелицеприятных поступков. А то, что вампир – так это не недостаток, а всего лишь раса. Опасная, коварная, но не подлежащая бездумному уничтожению.

Вампирша довольно улыбнулась и натянула чулки.

— Туфли тоже надень, —— заботливо посоветовала Эвиса. – Может, вампиры и не болеют, но полы у вас холодные, сквозняки бродят. Твои тапочки явно не подходят.

Виаленна пожала плечами. Сущие мелочи, главное – чулочки!

Эвиса устроилась у камина на одной из подушек. Она решила не спрашивать разрешения. Раз уж привели в спальню, можно. Сменив одежду для будуара на домашнее платье, рядом пристроилась вампирша. Она с жадностью внимала рассказу о Высшей школе смерти. Судя по тоскливым вздохам, Виаленна мечтала оказаться на месте новой приятельницы. Тосковала, наверное, в четырех стенах.

— Как думаешь, меня туда возьмут? – задумчиво поинтересовалась вампирша, накручивая смоляной локон на палец. – Я совершеннолетняя, владею магией крови. Вступительные экзамены сложные, какие документы для поступления нужны?

Эвиса крепко задумалась. Безусловно, неспящих брали в высшие магические учебные заведения, но вряд ли дядя обрадуется конкретной абитуриентке.

— А князь разрешит? – в сомнении спросила девушка.

Виаленна фыркнула. Подумаешь, князь! Если она решила, никто не помешает.

— Я со-вер-шен-но-лет-няя, —— по слогам повторила вампирша и стукнула ладонью по бедру.

— По-моему, четвертая наследница одного клана и первая другого не имеет права распоряжаться своей жизнью.

Смешно, но, кажется, Эвиса знала о местных обычаях больше Виаленны. Статус вампирши она выяснила первым делом, разобравшись в количестве братьев и сестер. Последних не оказалось вовсе. Не иначе, Виаленна – любимица всего клана. Даже двух, если вспомнить дядюшку.

— Твои представления устарели, —— хмыкнула во весь клыкастый рот вампирша. – Я же не замуж выхожу. Так, уведомлю отца задним числом и хватит. Возьмешь с собой?

Девушка захлопала глазами. К такому повороту событий она оказалась не готова. И где, спрашивается, прикажете поселить новоявленную подругу? Делить с ней спальню Эвиса не собиралась, отвечать за покусанных и обращенных — тоже. Все вылилось в кривую гримасу.

— Не бойся, —— Виаленна быстро определила причину резкой смены настроения собеседницы, —— поселюсь в гостинице, потом в общежитие переберусь. Шан Лены небедные. – В последней фразе сквозила задетая гордость.

— А если не возьму? – прощупала почву Эвиса.

Вернуться она собиралась одна.

— Думаешь, кузенов позову? – хмыкнула вампирша. – Обойдешься! С врагами прекрасно расправляюсь сама, а не прошу больших мальчиков. Но ты не враг, дыши спокойно. Понимаешь, —— ударилась в откровения Виаленна, откинувшись на подушки; для полноты образа не хватало только бокала вина и блюда с фруктами, —— я всегда хотела побывать в Империи раздолья, стать кем-то, а не племянницей или дочкой князя. Тут такая скука, что зубы сводит!

Огонь весело трещал, тянулся к ногам вампирши. Та не возражала, покачивая босой ступней в опасной близости от решетки. На месте Виаленны некромантка бы остереглась: не саламандра же. Пусть вампиры, вопреки народной молве, не боялись солнечных лучей, с огнем все же не дружили.

— Хорошо, попробую помочь, —— согласилась Эвиса. – Ничего не обещаю! – тут же добавила она. – Экзамены сдашь на общих основаниях, я только покажу, расскажу.

— Спасибо! – просияла Виаленна и, поддавшись порыву, чмокнула оторопевшую девушку в щеку.

На мгновение показалось – укусит, но нет, вампирша всего лишь выражала радость.

Эвиса почесала подбородок. Похоже, Виаленна отныне считала ее подругой. Хорошо или плохо, девушка пока не знала, но полезно – это точно. По крайней мере, можно выбраться из замка и выяснить, где она ошиблась. Хотя где, и так понятно: кое-кто переоценил собственные силы. Эвиса досадовала на себя. Прав дядя, если назначит отработку! Некромантка выпускного курса, не способная обеспечить собственную безопасность, годится только, чтобы собирать зомби для практических. Что там – девушка согласилась бы их создавать из свежеубиенной нечисти, лишь бы никто не узнал о позоре.

Некромантке мерещились смешки за спиной, развешенные по фасаду «растяжки» оскорбительного характера – когда надо, адепты Высшей школы смерти умели бить по живому. Каламбур, конечно, им бы с мертвым научиться справляться. Только Эвиса сделает так, чтобы никто не узнал о ее промашке, а просчет превратит в деталь плана. Главное правило маго: все себе во благо, то есть из любой ситуации можно найти минимум один выход, который приведет к заветной цели. Не умеешь? Пробирки в лаборатории грязные, рабочих рук не хватает. Сдал палочку, надел перчатки.

— Виаленна, —— Эвиса выдавила из себя самую обаятельную улыбку, на которую была способна, даже локон пальчиком покрутила, —— не покажешь свои владения? У нас о Закрытой империи только по слухам знают.

 «Ну же, соглашайся!» – мысленно шипела девушка, едва не ерзая от нетерпения.

Вампирша закатила глаза.

— Маги! – с тоской протянула она. – Вечно вы ничего не знаете.

— Зато у нас академии, —— парировала Эвиса.

Аргумент оказался весомым, только показывать замок Виаленна отказалась. Вовсе не из вредности характера, объяснила она, а только из-за заботы о безопасности гости. Ну, и своей тоже.

— Понимаешь, —— вампирша покачивала ножкой в домашней туфельке, —— ты хоть и не кажешься врагом, все равно чужая, а чужим нельзя раскрывать секреты. Вот если бы мы стали подругами…

Она мечтательно улыбнулась, а Эвиса подумала, что только клыкастой подружки ей не хватало.

— Пошли! – Оказалось, Виаленна добрую минуту тянула ее куда-то. – Матушке нездоровится, найдет, покалечить может.

Эвиса не стала говорить, что сама способна нанести пару увечий достопочтенной княгине. В конце концов, сейчас это не самое важное. Заклинание работает, переход существует и ведет в вампирский замок. Раз так, можно спокойно прийти в другой раз, благо Виаленна живо интересовалась всем, связанным с Империей раздолья. Эвиса мысленно закатывала глаза и мечтала избавиться от назойливой вампирши. Можно подумать, она столетия пролежала в гробу, а теперь пыталась наверстать упущенное. Или собственные родные настолько устали от Виаленны, что отказывались с ней разговаривать.

К слову, сколько лет брюнетке? Эвиса тайком оглядела спутницу и вспомнила школьные лекции. Вампиры, как известно, существа живучие, если кто-то насильно не загонит в иные миры. К примеру, князьям, то есть главам кланов, минимум по пятьсот лет, а то и больше. Виаленна выглядела на людские двадцать с хвостиком, то есть не разменяла сотни вампирских лет, если только некромантка правильно запомнила таблицу соотношения возрастов.

Эвисе, как дочери ректора, приходилось помогать вступительной комиссии. Она сидела там не в качестве мебели, а проводила собеседования, однажды даже снимала слепки физического и магического облика. Их делали в обязательном порядке для всех поступивших и вместе со словесным портретом подшивали в личные дела. Трудная штука, Эвиса тогда искренне желала оказаться в лаборатории и препарировать нежить из Сумеречья, а не биться с очередным мальчишкой или девчонкой, не желавшими посидеть смирно пять минут. Очень хотелось их чем-нибудь стукнуть, но нельзя. Приходилось стоять с приклеенной улыбкой, водить руками возле головы новоиспеченного адепта и желать ему отчисления на первой же сессии.

Так вот, в приемной комиссии висела таблица соотношения лет жизни разных рас. В задачу экзаменаторов входило проверить абитуриентов на вшивость, то есть понять, не завышают ли они свой возраст. Обратные случаи встречались редко и не возбранялись законом. Хочешь учиться среди молодежи? Попробуй, только потом не жалуйся.

Эвиса почесала кончик носа. Да, определенно, Виаленна ее моложе. На год-два по человеческому исчислению, разумеется. Слишком мало, чтобы понять сразу, но поведение выдавало. Нельзя в двадцать три носить столько розового! Или можно? Кто их знает, дочек князей неспящих?

Некромантка очнулась от размышлений в уже знакомой комнате. Виаленна замолчала и теперь, насупившись, взирала на спутницу. Наверное, злилась на невнимание.

— Прости, задумалась, —— виновато пожала плечами Эвиса и незаметно послала по замку поисковое заклинание.

Доверяй, но проверяй, особенно жителей Закрытой империи. Вампиры вовсе не душки, Виаленна вполне могла заболтать с целью потери бдительности.

Ничего. Неспящие есть, – куда же без них в родовом замке! – но не притаились в углу.

— Иди уж! – Виаленна обиженно отвернулась. Думала уйти, но крутанулась на пятках и выдвинула требование: —— Учти, не вернешься, не выпущу!

Эвиса хмыкнула:

— Не боишься, что я приду не одна, а в теплой дружеской компании? Некроманты – народ любопытный, а ты, как-никак, нежить.

— Приводи, только пусть не обижаются, отец шума не терпит, —— тем же тоном парировала вампирша и небрежным жестом открыла портал.

Некромантка не спешила нырять в неизвестность. Она обошла вокруг клубящейся темноты прохода, проверила настройки и запустила в портал огненный шарик. Тот благополучно шлепнулся на пол в соседней стране, чудом разминувшись с гримуаром. Старинный фолиант поспешил шумно выразить недовольство небрежным обращением. Он прыгал и клацал страницами так, что, казалось, перебудил весь дом. Эвиса замахала на него руками: тщетно, книга ярилась пуще прежнего.

— Так, что здесь происходит? – послышался приглушенный недовольный голос.

Некромантка помянула Бездну и, не прощаясь, юркнула в портал.

— Кьядаш! – Эвиса продемонстрировала полное отсутствие светского воспитания, когда, споткнувшись о прыгавшую книгу, грохнулась на пол.

В эту самую минуту отворилась дверь, и на пороге возник лорд Лонас тер Шин в домашнем халате. Над ним плыл магический шар; будто свита, за спиной маячили два духа. Одного Эвиса узнала – предатель!

— Эм, ничего не происходит.

Некромантка поспешно вскочила и, изловчившись, спеленала гримуар ловчей сетью. Только спрятать не успела: дядя увидел.

Главный некромант Империи раздолья поднял смоляную бровь и щелкнул пальцами. Гримуар, порвав путы, тут же оказался в руках мага, Эвисе оставалось только кусать губы.

Они с дядей походили друг на друга, что опять-таки время от времени наводило девушку на мысли о более близком родстве. Оба брюнеты, голубоглазые, только у лорда тер Шина радужка словно выцвела, более спокойного оттенка. Та же линия волевого подбородка, тонкие губы. Только нос подкачал: он у тер Шина с горбинкой. Ну и рост, тут племяннице до дяди тянуться. Лорд уродился плечистым и мускулистым, а Эвиса по телосложению больше напоминала эльфийку. Помнится, в подростковом возрасте она даже комплексовала, пока не обзавелась округлостями в нужных местах. Да, не выдающимися, но Эвисе достаточно. Если на то пошло, некроманту пышные формы противопоказаны: и бегать тяжело, и с одеждой проблемы, и коллег отвлекает. Словом, больше не всегда лучше, но ничего тоже плохо.

Лорду тер Шину хватило одного взгляда, чтобы фолиант успокоился и прикинулся обычной книгой. Оставив его парить в воздухе, владелец дома обошел комнату, заложив руки за спину. Эвиса стояла на месте, поворачиваясь всем туловищем вслед за дядей.

В воздухе отчетливо пахло неприятностями.

— Напомни, сколько тебе лет? – поразительно спокойно спросил лорд тер Шин.

— Двадцать три. – Девушка уже поняла, к чему он клонит.

— Ясно. И на кого ты учишься?

— Дядя!

— Так на кого? – упрямо повторил вопрос лорд и поскреб ногтем зеркало.

— Папа! – взмолилась Эвиса.

Если надумал наказать, пусть наказывает, а не издевается! Давно понятно, к чему все вопросы: взрослые девочки на пятом курсе не совершают подобных проказ.

— Ты со степенью родства-то определись! – против воли рассмеялся хозяин замка.

— Так ты одновременно и отец, и дядя, сам виноват, —— выкрутилась Эвиса и попыталась отложить разговор на завтра: —— Спокойной ночи!

— Э, нет, барышня! – Все благодушие мигом слетело с лорда. Он даже заблокировал дверь, чтобы племянница не сбежала. Хотя для мага с головой выбраться не проблема. – Вы никуда не уйдете, пока не расскажете, куда открывали столь затейливый портал. – Он небрежно махнул на зеркало.

— Никуда, —— беззастенчиво соврала Эвиса. – Всего лишь проверяла, работает ли.

— И как? – Лорд тер Шин стер носком домашней туфли часть рисунка на полу.

Племянница поражалась умению дяди даже в халате выглядеть грозно. Подобным славились демоны, но лорд уродился чистокровным человеком, что, однако, не мешало слыть авторитетом среди адептов любых рас.

Эвиса пожала плечами.

— Книга убежала, ты же видел.

— Вторая попытка.

Дядя стер еще одну линию и провел ладонями перед зеркалом, считывая информацию.

Девушка нахохлилась. Она подозревала, при желании лорд мог все, даже восстановить столь необычный портал без инструкции.

— Открылся, —— неохотно призналась Эвиса и метнула гневный взгляд на духов. – Расщеплю и лишу посмертия! – чуть слышно пригрозила некромантка.

Призраки поспешили слиться со стенами.

Лорд тер Шин безмолвствовал. Пальцы старались уловить невидимые нити, соединявшие пространства, но тщетно. Наконец лорд повернулся к племяннице и вынес приговор:

— Поедешь в Академию колдовских сил по обмену.

— Что?! – взвилась Эвиса, позабыв о страхе. – Я в начале года, с таких лекций? Дядя, ты садист!

— Я ректор, —— поправил лорд тер Шин и мстительно напомнил. – Твой, между прочим. Поэтому, адептка, вы поедете и повысите уровень знания магии мертвых в другой части Империи раздолья. Хотя сомневаюсь, будто лорд Шалл плохо учит адептов.

— Он ведь оборотень! – возмущалась девушка, нарезая круги по комнате.

— В империи расовое равенство, —— напомнил дядя.

Пожалуй, наказание выбрано верно, племянница на время забудет об опытах. Лорд тер Шин всякий раз боялся, они закончатся воскрешением. Вслух ректор Высшей школы смерти ничего, разумеется, не говорил, оправдывал недовольство нарушением дисциплины.

Эвиса шумно засопела и остановилась.

Ну как объяснить дяде, что оборотни невыносимы? Видимо, никак, придется ехать. Ничего, поскучает немного в Академии и вернется в родную Школу. Девушка не сомневалась, некромантам из Ротона не сравниться с дядиными питомцами. У них такой полигон, такие преподаватели, библиотека – словом, Высшая школа смерти недаром слыла самым престижным заведением подобного толка. И полезным, что немаловажно. Какой прок от выпускников, если они гибнут пачками в том же Сумеречье? Эвиса в прошлом году проходила там полевую практику. Страшное местечко! Но раз жива, хорошо училась.

— Ладно, съезжу, —— вздохнула девушка. – Как понимаю, с официальной речью мне выступать? – Лорд тер Шин кивнул. – И письмо ректору передавать тоже. Чудесно! Ни спецсеминара, ни… —— С губ чуть не сорвалось ругательство. Специфика обучения накладывала отпечаток, некромантки успешно перенимали у наставников «народный фольклор». – Словом, —— быстро поправилась Эвиса, —— все удовольствия мимо.

Лорд пожал плечами: сама виновата, и отправил племянницу спать. Сам же остался приводить комнату в порядок. Заодно рассмотрит остатки чертежа: вдруг найдет что-то новое? К сожалению, прежний владелец зеркала не успел посвятить в его секреты.

 

Глава 2. Замок

 

Эвиса сидела на широком подоконнике и, подложив под спину подушку, в сомнении вертела амулет связи. Она до сих пор не могла понять, как вампирше удалось ее найти, но ведь удалось же!

Виаленна звала в гости, утверждала: скучает. Оставалось только фыркнуть и посочувствовать на редкость наивной и глупой неспящей. Хотя, может, это Эвиса глупа. Помнится, дядя не раз повторял: нельзя недооценивать противника, особенно разумного.

Вампиры делились на высших и низших, если вторые мало чем отличались от обычной нежити, первые во многом превосходили людей. В происхождении Виаленны сомневаться не приходилось, а фамилия наводила на определенные мысли. Эвиса успела покопаться в домашней библиотеке – к таким вещам она относилась серьезно, предпочитала знать врага в лицо, —— и отыскала кое-что интересное о шан Ленах. Среди собрания лорда тер Шина нашлись фолианты по Закрытой империи. Дядя не запрещал их читать, хотя в любом учебном заведении подобные книги спрятали бы в хранилище. Так вот, клан владел опасным артефактом. Если верить справочнику по родам Закрытой империи, его в свое время передал на хранение предку нынешнего князя тогдашний правитель.

 Ничего путного об артефакте в справочниках не говорилось, но Эвиса понимала, его лучше изъять и уничтожить. Слишком памятно покушение на императора, совершенное пару лет назад князем другого рода. Правителя удалось спасти усилиями лорда ти Онеша, ректора Академии колдовских сил. Тогда вампир, на минуточку, тайный советник, действовал по указанию владыки, так что мешало «темному» императору Дарриусу нейлу Асмедею тер Аршу попробовать снова? Неспящие никогда не питали любви к соседям, а после такого щелчка по носу и вовсе преисполнились злобой. Пусть кланы никогда не ладили, они вполне могли объединиться ради конкретной цели. Вдруг вещица шан Ленов – часть какой-нибудь Звезды Хаоса? Соберут артефакты воедино, и все маги Империи раздолья окажутся бессильны.

Шан Артены, если верить все тем же книгам, ничем не примечательны, кроме одной особенности: среди них часто рождались эмпаты.

Подробно копаться в родословной клыкастой знакомой Эвиса не стала, сосредоточила внимание на артефакте.

Небо хмурилось, грозилось вылиться дождем. Погулять не выйдет. Некроманты, безусловно, обязаны трудиться при любой погоде, но в свободное время никто не заставлял мокнуть или замерзать под порывами ледяного ветра.

Читать не хотелось.

Эвиса пробовала отвлечься домашним заданием по эльфийскому, но высокопарный слог поэмы не прогнал дурные мысли. Девушка добросовестно перевела на общеимперский двадцать строф и бросила неблагодарное занятие. Попробовала писать стихи – некогда они неплохо получались, —— но и тут потерпела неудачу. Тогда Эвиса забралась на окно – и услышала призывную трель амулета. Неслышимая постороннему уху, она волнами дрожи расползалась по телу.

Виаленна говорила сбивчиво, будто опасалась, кто-то подслушает. Вампирша звала в гости сегодня вечером, таинственно намекала: надо поговорить. На резонный вопрос: откуда такая настойчивая любовь к некромантам, новоиспеченная знакомая отделалась отговоркой. Мол, понравилась Эвиса, интересно с ней.

Взвесив все за и против, девушка решила пойти. Она запомнила заклинание, воспроизведет его без гримуара. Осталось найти зеркало. Эвиса догадывалась, дядя убрал его в башню – ту самую, где он некогда занимался опытами. Даже в Высшей школе смерти не так безопасно. Адепты – народ любопытный, надо, взломают любые печати.

Эвиса мысленно усмехнулась. Будто она не попадет в башню! Лорд тер Шин не догадывался, но племянница давным-давно сделала слепок с ключа и спокойно заходила в башню. В отличие от большинства сокурсников, окажись они в такой ситуации, девушкой двигали утилитарные цели. На младших курсах она не все успевала на практических по зельеварению и доделывала дома. На кухне или в собственной комнате лабораторию не оборудуешь, зато у дяди имелось все необходимое: и крепкие стены, и котлы, и колбы.

Что ж, придется вспомнить былые годы и повозиться с магическими печатями.

Некромантка вздохнула и сжала амулет связи, настраиваясь на последнего собеседника. Внутри ворочались сомнения: не поступает ли она опрометчиво? С одной стороны, да, с другой, кодекс мага требовал верой и правдой служить императору. Пусть Эвиса, как адептка, еще не присягала на верность Ангерду, она ощущала себя частью защитников Империи раздолья. Артефакт опасен, без сомнения, раз так, лучше его найти и уничтожить. Превентивно, чтобы вампиры не воспользовались.

— Да? – живо отозвалась за тысячи миль Виаленна.

Судя по всему, вампирша ждала ответа. Эвиса без труда представила, как та покусывает губы и ерзает на стуле. И это неспящая, разменявшая не один десяток лет!

Странно, бойкий голосок Виаленны не вызывал негативных эмоций. Эвиса с неохотой признала, что не готова считать конкретную вампиршу кровавой убийцей и врагом Империи раздолья. Умела она располагать к себе!

— Пожалуй, приду, —— как можно равнодушнее произнесла девушка. – Редко встретишь своего двойника, сама судьба велела познакомиться.

Невидимая собеседница захлопала в ладоши и тут же перешла на шепот.

— Это так чудесно! Ты не представляешь, какая тут скука!

 «Отчего же, —— подумала Эвиса, —— очень даже представляю. В таком-то замке!» Вслух же спросила другое:

— Разве наследница кланов не живет в свое удовольствие?

Виаленна вздохнула.

— Поживешь тут с кучей родственников! Даже роман не заведешь, все доложат. Ты даже не представляешь, как хочется вырваться!

Эвиса против воли пожалела собеседницу. Она бы повесилась через месяц подобной жизни. Спасибо мирозданию, лорд тер Шин за удочеренной племянницей не следил, ни в чем не ограничивал. А ведь тоже наследница, не последняя дама в империи.

— Слушай, —— Виаленна сделала паузу, собеседница ясно почувствовала, как та встревоженно огляделась, —— я сама портал открою, только координаты скажи.

Некромантка прикусила губу, чтобы с языка не сорвался скоропалительный ответ. Нельзя приводить в дом врага, даже если сомневаешься в его агрессивности. Раз так, пусть Виаленна откроет портал на нейтральную территорию. Ничего, девушка прогуляется немного под дождем, полезно для закалки.

Эвиса назвала одно из питейных заведений вблизи Высшей школы смерти. Виаленна обещала прийти к десяти вечера, вскоре после ужина. Поздно же трапезничают неспящие!

На этом и порешили.

 

 

Эвиса плотно надвинула на голову капюшон накидки и скользнула за дверь. Она надеялась, дядя не стал интересоваться, куда племянница направилась на ночь глядя. Впрочем, девушка постаралась уйти как можно незаметнее, даже демонстративно зевала за ужином. Дальше открыла портал из своей комнаты и оказалась на знакомой улочке Глеша.

Спустившаяся с гор ночь укутала дома тенями. Зажглись фонари, вспыхнули вывески немногих заведений, хозяева которых потратились на услуги магов.

Эвиса не боялась гулять по ночам. Согласитесь, странно для некромантки предпоследнего года обучения опасаться главного рабочего времени. А уж эта часть Глеша и вовсе знакома, исхожена вдоль и поперек. Неизвестно, кто лучше знает все пустые бочки и дыры в заборе: адепты Высшей школы смерти или грабители.

Глеш – городок небольшой. Он ютился на берегу одноименной реки. Как водится в таких случаях, началось все с рыбацкой деревушки, а закончилось высшим магическим заведением. Школа стала чуть ли не единственной достопримечательностью и главной защитницей. Возле нее открывали самые дорогие лавки, открывали лучшие питейные заведения. Попадались и такие, как «Вольный ветер», где адепты спускали стипендию. Кормили тут сытно и недорого, а выпивку давали в кредит.

До столицы из Глеша – два дня пути, немного и немало. С одной стороны, лорд тер Шин и его подопечные всегда под рукой, с другой – не пугают придворных дам. Кому понравятся марширующие скелеты или зачеты по магии смерти, нередко заканчивавшиеся локальным концом света?

 «Вольный ветер» – место бойкое. Его полинявшая вывеска могла бы обвалиться, посетителей все равно не убавилось бы. Вот и теперь столы не пустовали, а у стойки, весело переговариваясь, чокались кружками адепты. Эвиса узнала парочку, но подходить не стала. Пусть пока никто не знает, что она общается с вампиршей. Однако остаться незамеченной не получилось.

— Привет, красотка! – Чья-то рука легла на плечо.

— Ручным зомби сделаю! – не оборачиваясь, пригрозила девушка и мстительно добавила: —— Физически неполноценным.

— Эм, за что? – удивился верзила. – Мы же даже не познакомились.

— Твое счастье! – хмыкнула Эвиса, выискивая взглядом Виаленну. – Иначе бы даже до зомби не дожил.

Незадачливый кавалер отступил. Рослый, как всякий тролль, он полностью оправдывал представления о своем народе, то есть думал очень долго. Этим воспользовалась некромантка, ускользнув от навязанного свидания. Пришлось подойти к стойке, заказать грушевого сидра и перебросится парой слов с парнями. Нет, Эвиса спокойно бы справилась с троллем, но затевать потасовку не хотелось.

— Как жизнь молодая? – Руфус, главный в компании, тоже некромант, предложил заплатить за даму.

— Вот, в Академию колдовских сил сослали! – пожаловалась девушка и скинула капюшон. Зачем таиться, если уже узнали?

Сокурсник посочувствовал и предположил, что ехать все равно бы пришлось. Кому еще бы лорд тер Шин доверил бумаги, если не племяннице? Только ректор обставил все, как наказание. Эвиса распространяться о причинах дядиного решения не стала, согласилась с доводами Руфуса и, наконец, заметила знакомую фигурку. Виаленна в нерешительности замерла на пороге. Сразу видно, заведения, подобные «Вольному ветру», для нее в новинку.

Оделась вампирша в своей манере, то есть как кисейная барышня, даже плащ с оборками выбрала. Эвиса едва не прыснула со смеху. Да, такую бы в оранжерею, а не в мрачный замок! Но, может, Виаленна специально для людей старалась? Откуда ей знать, что в кринолинах по питейным заведениям не ходят? В каком только сундуке откопала!

Извинившись перед сокурсниками и показав «фигу» троллю, решившему приударить за новой «цыпочкой», Эвиса увела вампиршу на улицу.

— Кажется, я ошиблась. – Виаленна критически осмотрела свой наряд.

— Да уж! – Девушка все же не удержалась от смешка.

Вампирша не обиделась и потянула спутницу за угол, где клубился незакрытый портал. Высшая форма беспечности, как только клан шан Ленов до сих пор не истребили! Теперь понятно, отчего родные никуда не пускали Виаленну: такое стихийное бедствие лучше держать под присмотром.

— Боишься? – Замерев на границе пространства, вампирша заломила смоляную бровь.

Эвиса готова была поклясться, зеленые глаза провожатой лучились довольством.

Некромантка выпятила нижнюю губу. Вот еще! Только эмпата – Виаленнне перешел по наследству фамильный дар – не обманешь, они улавливают отголоски эмоций. Разумеется, поход в Закрытую империю – не увеселительная прогулка, особенно если планируешь уничтожить артефакт, который в глаза не видела. Эвиса переживала, только не собиралась признаваться.

— Отец в своем княжестве, дяди нет дома, —— успокоила вампирша и протянула руку. Блеснуло простенькое серебряное колечко. Занятное – девушки такого происхождения носили только золото, значит, не просто украшение. – Братья тоже собирались уехать. Мы отлично проведем время!

Похоже, удача сопутствовала Эвисе. Даже если спутница – эмпат, мысли читать не умеет, значит, ничего не заподозрит. Да и свою часть уговора девушка честно выполнит: скрасит чужое одиночество. Самой интересно: другой мир, другая раса.

Однако не мешало бы наладить в замке отопление!

Эвиса огляделась и активировала магический шар. Он откликался на привычное заклинание. Сразу стало чуточку теплее и веселее, насколько гнездо шан Ленов вообще располагало к веселью. Некромантка специально не выставила полную яркость, опасаясь привлекать лишнее внимание. Мягкий приглушенный свет – самое то для двух девушек.

Виаленна перенесла их к себе в комнату и на всякий случай повторила: в замке действует блокировка чар, выбраться без помощи обитателей невозможно, только через дверь. Она, само собой, охранялась. Вампирша об этом не упомянула, но Эвиса догадывалась.

Девушка вальяжно развалилась в кресле, закинув ногу на ногу. Сейчас она чувствовала себя раскованнее, нежели в первый раз. Только для визита в Закрытую империи Эвиса, как тогда, выбрала практичную, удобную одежду. Искать и бегать лучше в брюках, кто знает, может, некромантке предстояло сегодня сдать самый важный кросс в жизни.

Виаленна с интересом рассматривала нашивку на плече – буквы «ВШС», вписанные в треугольник, пощупала ткань и, поджав губы, заметила, она слишком грубая для девушки.

— Зато прочная, —— парировала Эвиса. Она изучила комнату, незаметно проверила чарами и окончательно успокоилась. Виаленна пригласила для разговора, а не ритуального убийства. – Твое платье, к примеру, даже обычного рывка не выдержит. Форма иногда спасает жизнь.

— Форма… —— мечтательно повторила вампирша и удалилась в гардеробную. Похоже, переодевание у нее вошло в привычку. – Вы так в Школе ходите?

— Нет, в Школе, как положено: платья, юбки, пиджаки.

— Черные?

Эвиса рассмеялась. Дался же всем черный цвет! Обыватели отчего-то полагали, будто некроманты души в нем не чаяли.

— Желтая. Вернее, даже горчичная. Милый цвет, только не всем идет. Эта форма для практики, мы в ней могилы копаем.

Ответом стало выразительное молчание. Похоже, девушка сумела впечатлить хозяйку родом занятий.

Виаленна появилась через пару минут, уже без кринолина, в обычном голубом платье в цветочек. По виду – обычная девчонка, только улыбка выдает. У неспящих даже в спокойном состоянии специфичные клыки: длиннее и острее, чем у других рас.

— Ты молодец, —— Виаленна предложила устроиться на кровати, —— делом занимаешься, а я прозябаю.

— Так, вроде, ты учиться собралась, —— напомнила Эвиса.

В голове медленно зрел план. Возможно, сходство с вампиршей и ее горячее желание окунуться в будни адептов пригодится. Вряд ли судьба столкнула их лбами только ради пустых разговоров.

Невероятно, конечно, встретить свою копию в Закрытой империи. Поневоле задумаешься, не родственники ли. Только вот в роду тер Шинов исключительно люди, разве кто закрутил роман с вампиршей и бросил беременной. Эвиса искренне не завидовала подобному вертопраху: долго бы не прожил. Опять же гербовник Закрытой империи отрицал любые связи шан Ленов с соседями. Словом, игра мироздания и только! Утверждали ведь, у каждого в мире найдется два-три двойника.

— Собиралась, —— подтвердила вампирша, —— а ты обещала помочь.

— Только списком учебных заведений и перечнем вступительных экзаменов.

— Ну Эвиса! – капризно топнула ногой Виаленна. – Пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста!

Ребенок, сущий ребенок! Кому же такую свинью подсунуть? Родной Школе точно не хотелось, остальным тоже. В итоге некромантка вспомнила об Академии колдовских сил. Ректор-демон лояльно относился к разным расам, кажется, вампиры у него тоже учились, как раз на «темных» факультетах. Эвиса могла бы поговорить с ними, может, захотят принять под крыло жаждавшую знаний «сестру». Так и ответила вампирше. Та обрадовалась, когда девушка обмолвилась, что едет в Академию по обмену, и вовсе пришла в восторг. Она предложила отпраздновать будущий статус адепта, ни на мгновение не сомневаясь: поступит. Не останавливали даже рассказы об огромном конкурсе. В итоге Эвиса махнула на знакомую рукой. Может, той действительно повезет. Пусть съездит, все разузнает, а на следующий год пойдет на штурм приемной комиссии. В этом Виаленна уже опоздала.

Девушка не помнила, когда в комнате появилось вино и закуски. Упустила момент, и когда они с вампиршей устроились на полу, будто заправские подружки. Пили, ели, беседовали о жизни.

Некромантка в сомнении смотрела на бокал, полный темно-красной жидкости. Эвиса знала, в нем разбавленная вином кровь. Обе девушки успели захмелеть, видимо, поэтому некромантка в итоге решилась попробовать специфический напиток. Странно, ее не стошнило, а с шоколадом неприятный привкус вообще не ощущался.

— Лена, —— Эвиса сократила имя приятельницы до легко запоминавшегося, —— чья это кровь?

— Человеческая, —— пожала обнаженным плечиком – короткий рукав платья сполз —— вампирша.

— И где вы ее берете? – Эвиса на всякий случай спрятала запястья.

Вопреки распространенному заблуждению, кусали вовсе не за шею: на руке вены ближе.

— У доноров. В подвале живут, —— отмахнулась Виаленна. – Я же говорила. Не бойся, —— успокоила она, ——они сироты. А чтобы пища не переводилась, мы мальчиков с девочками селим. В итоге всегда сытые.

Девушка сглотнула. Похоже на разведение скота.

— Да ладно! – вампирша хлопнула Эвису по колену. – Их десять всего, на весь замок. Одна беременная, мы ее не трогаем. Деток до шести лет тоже. Доноры не жалуются: сытые, обутые, с крышей над головой. Так бы в канаве умерли или в борделе.

— Благодетели! – хмыкнула некромантка, не оценив благородного посыла. – А остальная кровь откуда?

— Добровольно отдают, —— удивила Виаленна. – Кто из страха, кто из удовольствия. Укус приводит в состояние эйфории.

— Ясно. – Допивать местный напиток резко расхотелось.

— Это жизнь, Эва, —— вампирша тоже видоизменила человеческое имя. – Зато никаких убийств. Или темные маги лучше?

— Хуже! – не раздумывая выпалила Эвиса.

Уж она как адептка Вышней школы смерти прекрасно знала, чем промышляли подобные мрачные личности. У темных магов мораль отсутствовала как данность, поэтому их никто не любил.

Виаленна допила остатки кровяной смеси из бокала притихшей приятельницы и, покачиваясь, встала. Мир перед глазами плясал, двоился.

— Слушай, пойдем гулять? – Вампирша дернула плечиком, поправляя рукав. – В прошлый раз я тебе толком ничего не показала.

Эвиса подумала, что кое для кого последний бокал явно лишний. Значит, придется ночевать в спальне Виаленны: вряд ли та сумеет открыть портал в таком состоянии.

Посмотреть замок? Девушка задумалась. С одной стороны, соблазнительно, с другой – можно очутиться в числе доноров в подвале. Однако когда еще представится шанс изучить планировку? Искать вещь легче, когда знаешь, где что лежит. Может, артефакт сам бросится в глаза, и Эвиса сумеет его припрятать. Виаленна сейчас в таком состоянии, что ничего не заметит. В полевой форме потайных карманов много, специально для подобных вещей предназначены – не все на шею повесить можно.

— А князь, твои родные?.. – Нужно проверить диспозицию.

— Уехали, —— отмахнулась Виаленна. – Слуги тебя не заметят, я им велела внизу сидеть. Нарушат приказ, накажу.

Первой в коридор, как самая трезвая, вышла некромантка и пустила гулять по стенам поисковое заклинание. Следом, пошатываясь, растеряв былую грацию, шагнула Виаленна. Вместе они добрались до лестницы, где вампирша, охнув, сползла на пол. Эвисе сразу вспомнились пьянки адептов, напивались на них именно младшекурсники. Сама того не зная, Виаленна поддержала традицию, ведь она собиралась пополнить число учащихся Академии колдовских сил.

Некромантка не бросила знакомую в беде, отвела обратно в спальню, даже положила на лоб холодный компресс.

— Хотела бы я пожить твоей жизнью! – пробормотала Виаленна, разметавшись на кровати.

— Обычная у меня жизнь, скучная, —— отмахнулась девушка.

— Ага, как же! Праздники, гулянки, занятия. Счастливая! – завистливо протянула Виаленна.

— Спи! – сердито буркнула девушка.

Вампирша пробормотала нечто невнятное и затихла. Эвиса посидела немного рядом и, убедившись, что Виаленна действительно заснула, на цыпочках выскользнула из комнаты.

— М-да, план бы пригодился! – цокнула языком девушка и поймала вернувшееся с облета заклинание.

Замок огромный, запутанный, но Эвиса надеялась, он похож на те, схемы которых удалось раздобыть. В любом случае, необходимо продумать пути к отступлению, хотя девушка с трудом представляла, чем можно объяснить свое присутствие в сердце клана вампиров. Вряд ли шан Лены оценят любопытство адептки. Эвиса поморщилась. Ей не хотелось предстать перед князем, от одной мысли становилось не по себе.

Держась вдоль стены, девушка зашагала к лестнице. Все чувства обострились до предела.

Вот и площадка. Эвиса огляделась, даже принюхалась: никого.

Факелы немного чадили. Девушка проверила: действительно, живой огонь. У каждой расы свои причуды.

Сжимая в пальцах жезл, Эвиса начала медленно спускаться. Сердце гулко стучало в груди. По спине стекла капелька пота. Все ближе и ближе комнаты, где встреча с вампирами станет реальностью.

Эвиса засомневалась, стоило ли затевать авантюру. Возможно, надлежало рассказать все дяде. Если шан Лены владеют могущественным артефактом, следует подключить Особую службу. На кону безопасность государства, а офицеры данного подразделения привыкли иметь дело с магами всех мастей.

Некромантка еще раз остановилась, прислушалась. Медленно обернулась и перевела дух: никого. Вампиры умели подкрадываться бесшумно, не станешь же каждый раз головой вертеть. Значит, нужно обезопасить спину сетью. На плетение ушла пара минут, зато, когда серебристая паутинка растворилась в воздухе, Эвиса вздохнула с облегчением. По крайней мере, тыл защищен.

Поисковые чары подсказали: в правый коридор сворачивать не стоит.

Пригнувшись, некромантка миновала опасный пятачок.

Однако как можно жить в таком унылом месте! Немудрено, что вампиры мстительны. Эвиса сошла бы с ума посреди голых камней. Ни шпалер, ни картин, только светильники. Впрочем, когда девушка выбралась в жилые покои, обстановка изменилась. Пугали тенями пустые латы, приковывала взгляд роспись потолка, манили разжечь огонь камины с затейливыми экранами. Даже ковры появились, пусть мало, но все же. Неспящие предпочитали абстракции, Эвиса не нашла ни одного сюжетного тканого полотна.

 «Гостевые покои», — пронеслось в голове.

Двери не заперты, можно спокойно заглянуть в комнаты.

 «Да, на широкую ногу живут!»

Эвиса остановилась перед очередной дверью и осторожно заглянула. Слабый магический шар, на минимальной яркости, вырвал из мрака краешек малинового балдахина и волчью шкуру на полу. Стены обиты чем-то мягким – видимо, для тепла. Из окна льется лунный свет. Вместе с сиянием силового полога, охранявшего Закрытую империю от вторжений, он создавал сказочную атмосферу. Только Эвиса не стала им любоваться и поспешила вернуться в коридор.

Странно, ни одного духа. А ведь замок старый, неизвестно сколько поколений пережил. Интересный феномен! Видимо, души вампиров витали на кладбище или уже переродились. Девушка смутно представляла процесс превращения мертвого в полумертвое. С другими расами проще, а неспящие изначально стояли одной ногой за Гранью. Однако умудрялись жить, размножаться и умирать.

Раздумывая над природой вампиров, Эвиса добрела до нежилого этажа. Потолки здесь стали заметно выше, а обстановка – помпезнее. Однако холод никуда не делся, наоборот, некомфортные ощущения только усилились.

Перехватив жезл, Эвиса замерла перед дверьми с тяжелыми медными ручками. Девушка прислушалась и постаралась разглядеть хоть что-то через замочную скважину. Увы, слишком темно.

 «Риск – дело благородное!» – подбодрила себя Эвиса и, выставив вперед магический жезл, потянула за ручку.

Только бы не заскрипела!

Створка открылась без усилий и абсолютно бесшумно. Девушка заморгала, привыкая к скудному природному освещению. Магический шар она давно потушила и боялась зажигать снова.

Столовая оказалась пуста. Огромный стол тонул во мраке. Чуть поблескивало оружие на стенах: вампиры любили украшать им места для приема пищи. Стрельчатые окна серебрил мягкий свет. Высокие, забранные частым переплетом из аметистового стекла, они усиливали мистическую атмосферу.

Эвиса осторожно приблизилась к столу. На нем лежали приборы, стояли тарелки с остатками трапезы. Девушка пригляделась: орехи, залитые медом. Мясного вампиры не ели вовсе, не жаловали молочное, предпочитая легкие овощи и фрукты.

Стулья с высокими жесткими спинками отодвинуты. Перед одним на столе кубок с остатками чуть теплой крови. Значит, хозяева недавно закончили ужин. Эвиса недобрым словом помянула Виаленну. Это так князя и наследников клана нет дома! Может, конечно, трапезничала матушка клыкастой знакомой с подружками, но у них тоже есть магия и клыки.

Страх щупальцами опутал сердце, рука крепче сжала спасительный жезл. Эвиса боялась, но не собиралась отступать. Некромантами становись те, кто умел ходить по острию ножа, всех остальных отчисляли за время обучения.

После еды мужчины обычно пропускали по стаканчику в гостиной. Дамы тоже нередко прикладывались к наливкам и шерри. Значит, обследовать анфиладу не стоит. Наверняка вампиры переходили в гостиную из столовой, а не забирались вверх по лестнице в жилые покои. Там девушка не видела ничего, что бы напоминало место сбора клана.

Вампиры, конечно, не оборотни, не почуют, но могут услышать. Лучше не дергать дракона за хвост, вернуться в холл и поглядеть, что в другой части замка. Если Эвиса все правильно поняла, найдет тронный зал князя. На месте вампиров, она бы спрятала артефакт там, а то и выставила напоказ для устрашения гостей. Даже если реликвию спрятали, сокровищница все равно не соседствует со столовой.

Эвиса попятилась и плотно притворила дверь.

Капелька пота стекла по виску.

Пожалуй, Эвиса слишком рисковала даже для адептки Высшей школы смерти предпоследнего года обучения. В любой момент могли прийти слуги, или хозяева вернулись бы доесть орехи. Почему они остались в замке? Вампиры не домоседы, развлекались, как все прочие расы. В городах Закрытой империи полно разного рода увеселений, чтобы не заскучать. А еще можно поохотиться или погулять по соседнему государству, как легально, так и с преступными целями. Сколько ни пытались, маги не могли полностью контролировать перемещения «темных» имперцев.

Девушка шумно втянула воздух и воскресила в памяти путь до спальни Виаленны. Далеко! Эвиса осторожно проверила, можно ли открывать порталы внутри замка. Мудрствовать не стала, попыталась переместиться на пару шагов. Удалось. Замечательно, путь к отступлению имелся. Оставалось надеяться, он не потребуется.

Амулет связи молчал. Значит, Виаленна спала. Наверное, выпила слишком много, желая казаться взрослой. Милая девушка, хоть и вампирша.

Эвиса замерла в тени одного из столбов, подпиравших своды холла. Тот казался пустынным, но некромантка привыкла не доверять первому впечатлению. Однако в этот раз замок не таил никаких секретов.

Холл поражал воображение размерами. По мнению Эвисы, тут легко собрался бы весь поток Школы. Интересно, откуда такая гигантомания? Вряд ли виной всему комплексы первого владельца замка. Темные – народ практичный, преследовали конкретные цели. Скорее всего, воздействовали на психику гостей. В таком помещении ощущаешь себя мошкой. Хочется втянуть голову в плечи, а не с чувством превосходства размахивать мечом. А уж если князь стоит вон там, у подножья лестницы, в окружении телохранителей, эффект ошеломительный. Да и клан собирать удобно, весь поместится.

Эвиса провела рукой по холодному камню. Не известняк – гранит. Красный: какой еще цвет подходит вампирам? Гладкий, как лед. Гномья работа. При естественном освещении, наверное, блестит, отражение увидеть можно. Свое, разумеется: неспящие в обычных зеркалах не отражались.

Пол устилали плиты двух разных оттенков: посветлее и потемнее. Точнее Эвиса сказать не могла: опасалась прибавить освещение.

Девушка крадучись пересекла холл. Казалось, вот сейчас шаги гулким эхом отзовутся под потолком. Эвиса даже дышать боялась.

Какой же он огромный! Как двор Школы. Или у страха глаза велики?

Чтобы подбодрить себя, Эвиса беззвучно мурлыкала песенку, которую распевал весь Глеш. Ее завезли бродячие музыканты, впервые исполнив на Дне солнцестояния. Ничего особенного, но веселая, привязчивая.

По ту сторону холла оказалась приемная. В ней пахло сургучом и нагаром. Эвиса чихнула, но сумела вовремя зажать нос.

Толком ничего разглядеть не удалось: слуги задернули плотные шторы. Девушка двигалась при свете слабого магического шара.

Приемная как приемная, в таких комнатах артефакты не прячут, не стоит и смотреть.

За ней обнаружилась парадная гостиная и музыкальный салон, из окон которого открывался незабываемый вид на горы. Однако Эвису не занимали красоты природы. Она остановилась возле арфы и почесала подбородок. Кажется, интуиция подвела, и девушка пропустила переход в главный зал. Только вот как? Зал не коморка, трудно не заметить. И никто не станет делать его далеко от холла. Видимо, Эвиса отворила не парадные двери. Немудрено: холл огромный, освещения почти никакого. Вернуться? Пожалуй. Еще лучше переместиться к Виаленне, а с утра обстоятельно поговорить с дядей.

— Добрый вечер!

Девушка подскочила на месте и обернулась на голос. Обладатель озадаченного баритона сидел на диване и пристально смотрел на Эвису. Та не могла его толком разглядеть – всего лишь темное пятно, зато по легкому алому свечению глаз поняла: встречи с обитателями замка избежать не удалось.

— Добрый. – Девушка решила проявить вежливость.

Воспользоваться жезлом она всегда успеет, а так, возможно, удастся уладить дело мирным путем. В любом случае убивать вампира Эвиса не станет: только кровной мести ей не хватало! Так, отвлечет, откроет портал и сбежит к Виаленне. Можно, конечно, прыгнуть в окно, благо невысоко, только потом куда? И где гарантия, что внизу нет копий, нежити и прочих желающих избавить мир от леди тер Шин?

— Нет, определенно, не Виаленна, —— поморщился неспящий и цокнул языком. – Она не так неуклюжа. Или все же малявка?

Вампир приподнялся, подался вперед, заставив девушку отшатнуться.

Показалось, или неспящий втянул носом воздух?

— Человек! – недовольно прошипел обитатель замка. – Как только я мог спутать с Виаленной! Уж она-то не станет бродить по холлу, будто слепая мышь.

Ясно, изначально неспящий принял Эвису за наследницу князя. Приметил он девушку в холле, а ведь некромантка ничего не почувствовала. Не могли поисковые чары дать сбой! Значит, вампир носил экранирующий амулет.

В холле…

По спине пробежал холодок.

Неспящий мог напасть сзади и свернуть шею, а Эвиса, так гордившаяся успеваемостью, не пискнула бы. Нужно договориться о дополнительных занятиях с демонологом. Реальная жизнь показала, адепты не готовы к встрече с разумной опасностью.

Невольно вспомнилась прошлогодняя радость: девушка сумела уничтожить вампира-разведчика в Сумеречье. Как ей казалось, идеально справилась. Только вот высшему неспящему по всем статьям сегодня проиграла.

— Давайте зажжем свет, —— предложил вампир. Он по-прежнему не двигался. – Я хорошо вижу в темноте, вы – нет. Согласитесь, неравные условия.

— Для чего? – уточнила Эвиса, делая шажок к арфе.

Какая-никакая преграда. В умелых руках даже тарелка – оружие.

— Для общения, —— туманно ответил неспящий и хлопнул в ладоши. – Нужно же взглянуть, кого я принял за Виаленну.

Ожили магические шары под потолком салона, вспыхнули факелы в держателях.

Эвиса зажмурилась и с ужасом осознала, что совершила фатальную ошибку. Однако вампир не спешил нападать, молча рассматривал, а потом и вовсе предложил присесть.

— Лучше рядом, —— посоветовал он со скрытой угрозой. – И жезл отдайте.

— Обед с людоедом рядом не садится, —— парировала девушка. – Вы сами говорили о равных условиях, так вот с жезлом как-то удобнее.

Привыкнув к освещению, она тоже смогла рассмотреть вампира. Он вальяжно развалился на диване, обитом серой замшей. Странный выбор, но пусть останется на совести хозяев. Обманчиво спокойный хищник, наблюдающий за жертвой. Брюнет, как и Виаленна, но с иным типом лица. Острый подбородок с небольшой и вряд ли случайной щетиной, узкий нос, высокие скулы. Волосы небрежно собраны в короткий косой хвост, щекочущий левое ухо. Глаза зеленые – видимо, это фамильное. Одет будто для светского раута: костюм-тройка спокойного синего оттенка с муаровым жилетом, только шейного платка не хватает.

Взгляд поневоле переместился на руки. Естественно, черные ногти в наличии. Высший вампир. И снова простенькое серебряное кольцо вместо фамильного перстня. Артефакторы дорого бы дали за то, чтобы его подержать.

— Садитесь! – Неспящий требовательно похлопал рукой по обивке дивана. – Условия изначально не равные: я хозяин, а вот кто вы, мы сейчас выясним. Предлагаю сказать самой. Надеюсь, вам, как магу, не нужно рассказывать о, —— вампир приподнял губу, демонстрируя клыки, —— способах узнать правду. Безо всяких заклинаний, которые столь любят дознаватели.

Эвиса вздохнула и покорно поплелась к дивану. Незнакомец пристально следил за каждым движением, а потом смазанным движением, девушка не успела его уловить, ухватил за руку и рывком толкнул на обивку. Эвиса охнула и скривилась от боли. Показалось, будто вампир сломал запястье.

Неспящий заломил пленнице руки за спину и придавил поясницу коленом. Более унизительной ситуации представить сложно!

Магический жезл упал на пол. Он валялся в паре футов от дивана, но дотянуться до него не представлялось возможным.

— Ну, как? – Вампир склонился над жертвой. – Говори, кто ты и почему похожа на малышку.

Эвиса заерзала. Даже магам становится страшно, когда смертоносные клыки так близко от горла.

— Не дергайся! —— посоветовал неспящий. – Лишние обращенные не помешают, а я тут не один, легко получишь с десяток укусов.

Чтобы стать низшим вампиром, достаточно трех в течение года. Изменения в организме происходят быстро, если срочно не принять меры, они необратимы. Низшие неспящие лишь условно относились к разумным существам, по сути они нежить.

— Не надо меня кусать, —— сдавленно попросила Эвиса. – И душить тоже. Вы тяжелый, а дышать сквозь обивку я не умею.

— Зачем тебе дышать? – Резонно. – Мертвой гораздо спокойнее.

— Я бы поспорила, —— промычала девушка: замша попала в рот.

— Кто ты и почему похожа на Виаленну? – теряя терпение, повторил вопрос вампир.

В голове пронеслись обрывки лекций и собственные жизненные наблюдения. Молодые люди выдержкой не отличаются, видимо, неспящие тоже. Хотя вампиров всегда считали хладнокровными и расчетливыми. А еще Эвиса убедилась, у них холодные руки. Не как у мертвецов, но погреть бы не мешало.

Красный отсвет... Вместо достойного ответа упорно лезли посторонние мысли, как то изменения цвета радужки неспящего в зависимости от эмоций и насыщения. В данном конкретном случае кто-то вполне мог закусить леди тер Шин.

Эвиса нервно засмеялась. Вышел судорожный кашель. Она смеялась и смеялась, не в силах остановиться.

Видимо, отчаявшись дождаться ответа, вампир привычным грубым способом поднял девушку на ноги. Как оказалось, чтобы обыскать. Проделал он все мастерски, швыряя на диван содержимое карманов. Туда же полетели амулеты с шеи, серьги и кольца.

Эвиса зашипела от боли: с удобством жертвы неспящий не считался. Зато истерика прошла.

В любой другой ситуации девушка поспорила бы, не словом, а делом, но сейчас сдерживала обиду. Сама виновата.

— Хм, сестренка! – Спеленав Эвису сетью, вампир занялся амулетом связи. – Откуда знакомы?

— Оттуда! – огрызнулась девушка. – Кто вас только учил манерам!

— Тот же, кто тебя воровству, —— парировал неспящий и склонился над артефактами. – Подготовилась! Ну, что искала, имперка?

— Гуляла я! – Эвиса теряла терпение. По чуть-чуть она ослабляла сеть. Пару минут и выберется. – Можно подумать, каждый день в замке вампиров бываю.

— Поэтому кралась в темноте? – Неспящий рассмеялся, только вот веселья в голосе не наблюдалось.

Отливавшие алым зеленые глаза остановились на горле. Девушка сглотнула. Судьба донора обретала реальную перспективу. Или чужаков карали смертью, какие законы в Закрытой империи?

— Да если все тут такие психованные, нужно под щитами гулять! — — Эвиса старалась не подавать виду, будто испугалась.

Однако вампир все чувствовал и упивался ситуацией.

— Сними иллюзию сама. – Он подбросил на ладони амулет связи и убрал в карман. – Иначе это сделаю я.

Вместо ответа Эвиса выразительно покосилась на жезл и с чувством оскорбленной невинности заметила:

— Может, у кого-то иллюзия, а меня такой родили.

— Где родили? – продолжал выпытывать вампир.

Неспящий кружил вокруг жертвы, нервируя стремительными перемещениями.

Беспомощность – неприятное чувство, а беззащитность перед лицом хищника – вдвойне. Маг обязан уметь защитить свою жизнь. Вампир полагает, будто сломил Эвису? Самонадеянность никому не шла на пользу. Скоро сеть лопнет, и неспящему придется перестать играть. Только вот нападать девушка не станет. Лучший способ выиграть на чужой территории – избежать конфликта. Хозяевам стены помогают не только в поговорке, но и в самом прямом смысле: ловушками, тайными ходами и магией.

— В Империи раздолья.

— Издеваешься? – прошипел вампир.

— Есть немного, —— скромно призналась девушка.

На кончиках пальцев засвербела магия, руша чужие чары, только неспящий все видел. Он мгновенно оказался за спиной и чиркнул ногтем по горлу гостьи. С легким нажимом, но с недвусмысленным намеком. Эвиса его поняла и затихла.

— Познакомить с князем? Полагаю, отец оценит столь упрямую девицу. У него даже драконы становятся разговорчивыми.

Девушка застонала.

Двоюродный брат Виаленны! Это ж надо так попасть! Она надеялась на дальнего родственника или сына советника, но никак не на наследника клана.

— Вы старший или младший? – Девушка постаралась сбить собеседника с толку.

Жезл стал насущной необходимостью, только вот заполучить его пока не представлялось возможным. Эвисе удалось проделать в сети дыру, но разрушить плетение помешал зеленоглазый неспящий.

— В смысле? – вновь наморщил нос вампир.

Видимо, он поступал так всякий раз, когда усиленно думал.

— Лена говорила, у нее двое двоюродных братьев. Так вы старший или младший?

— А вы как думаете? – Вампир снова перешел на вежливое «вы», однако оно таило куда большую опасность, чем панибратское «ты».

Эвиса задержала дыхание: зубы прикусили кожу. Всего одно движение, и потечет кровь. Однако неспящий не стал кусать и отступил. Путы рухнули, и девушка с облегчением выдохнула. Все же недостаточно у нее крепкие нервы, раз испугалась смерти. Хорошо, куратор не видел, а то бы снизил отметки по профильному предмету. «Некромант обязан любить смерть во всех ее проявлениях, — повторял он, расхаживая перед кафедрой. – Или испытывать к ней глубочайшее равнодушие. Стоит ли обращать внимание на ложку, которой каждый день мешают чай?» Наверное, спокойствие приходит с годами. Куратор – профессор, кто его и как только ни убивал! Эвиса – обычная адептка, ей можно смело бояться целых полтора года.

Убедившись, что неспящий не собирался нападать, девушка растерла суставы. Затем уселась на диван и, скрестив ноги, потребовала извинений. Если наглость не поможет, придется прорываться с боем. В музыкальном салоне хватало безделушек, Эвиса метнет какую-нибудь в вампира и получит столь необходимые мгновения для открытия портала.

Неспящий удивленно взглянул на нее и плюхнулся рядом. Ладонь накрыла руку девушки, той пришлось отпустить жезл.

— Значит, так, —— вампир говорил спокойно, —— я сильнее. Не спорь, —— он чуть повысил голос, стоило Эвисе открыть рот для протеста. – Старший брат тоже дома, беседует с отцом. Сама понимаешь, позвать их – мгновение. Молчу про матушку, тетку и прочих родственников. Клан большой, замок опять-таки не без охраны. Понимаешь?

Девушка кивнула и осторожно спросила:

— Отчего вы меня не убили?

Вопрос мучил ее добрых пять минут, Эвиса пока не могла найти на него ответа.

— Еще не поздно, —— абсолютно серьезно ответил неспящий и задумчиво провел пальцем по жезлу. – Опасная штучка, но пользоваться ей не умеешь, иначе бы убила. Жива, потому что на сестру похожа. К тому же я неплохо провел время и не хочу портить вечер.

— Даже крови не хочется? – подозрительно покосилась на собеседника Эвиса.

— Сыт, —— небрежно пожал плечами вампир и представился: ——Ибрис шан Лен, второй наследник клана шан Лен.

— Эва. —— Девушка решила умолчать о титуле и фамилии, назвавшись сокращенным именем.

— Просто Эва? – заломил бровь Ибрис.

Некромантка стойко выдержала его взгляд. Вампир не поверил, но доказать ничего не сможет.

Странно, Ибрис не стал пытать. То ли понял, девушка добровольно ничего не скажет, то ли решил выяснить позже. По идее, мог выдать артефактор: перстень делался по заказу, специально для Эвисы. Однако для начала мастера надо найти. Сколько в Империи раздолья умельцев? А учебных заведений, готовящих магов? Опрашивать всех даже жизни вампира не хватит.

— Уходи-ка ты, просто Эва, —— посоветовал неспящий, —— пока я добрый. В карманах ничего не нашел, не сопротивлялась, в бумагах не рылась и на сестренку похожа. Мордочка для девушки – иногда пропуск в жизнь. Только, —— в голосе послышались рокочущие нотки, а взгляд стал нехорошим: —— больше не попадайся! Второй раз сходство с Виаленной не спасет. Вещи пристально изучу и верну вашему отцу. Не думайте, леди, —— он одарил собеседницу холодной улыбкой, —— будто ваше инкогнито не раскроют.

Об артефактах Эвиса не жалела, а вот магический жезл отдавать не собиралась.

Вампир проиграл в схватке с человеком, пальцы Ибриса сжали пустоту. Девушка проворно растворила жезл в воздухе и прицельным импульсом разрушила амулет связи. Для шан Ленов она останется просто Эвой.

— Все! —— довольно улыбнулась она взбешенному неспящему. – Украшения дарю, раз они так вам приглянулись. Никогда прежде не встречала вампира-фетишиста!

Ибрис вспыхнул и вскочил, сжав длинные пальцы. Ноздри трепетали от праведного гнева. Девушка решила: нападет, приготовилась к обороне, но неспящий ушел, бормоча под нос проклятия. То ли обиделся, то ли отправился за родственниками, чтобы проучить дерзкую гостью. Эвиса выяснять не стала и открыла портал в спальню Виаленны.

Сердце прыгало в горле. Девушку трясло. Прислонившись к стене, она долго не могла унять дыхания.

Дерзость – палка о двух концах. Тебя могут как отпустить, так и убить. Девушке повезло, но удача – дама капризная, лучше немедленно вернуться домой.

Виаленна спала, как и все вампиры, бесшумно. Эвиса осторожно склонилась над ней, чтобы разбудить. Неспящая заворочалась, но глаз не открыла.

— Портал! – Девушка нервничала.

Ибрис наверняка вернется, придется драться.

Виаленна замычала и перевернулась на другой бок.

— Что, не выбраться? – послышался злорадный смешок от двери.

Не успела.

— Давайте в холле, —— Эвиса обреченно выбрала место поединка.

Вампир покачал головой.

— Настроения нет. Говорил же: уходи, пока добрый. С Виаленной, —— он кинул мрачный взгляд на двоюродную сестру, —— после поговорю. Больше она людей водить не станет. На! – Ибрис швырнул на пол отнятые артефакты и украшения. – Я их разрядил.

Не выпуская вампира из поля зрения, девушка опустилась на колени, подобрала вещи и распихала по карманам. В следующий миг ее приподняло над полом и, придав ускорение, швырнуло в портал. Ибрис даже не удосужился попрощаться.

Розыгрыши
и конкурсы
Эксклюзивные
предложения
Только интересные
книги
Скидки и подарки
постоянным покупателям