0
Корзина пуста
Войти | Регистрация

Добро пожаловать на Книгоман!

Или войдите через:


Новый покупатель?
Зарегистрироваться
Главная » 1. Призван, чтобы завоевать? (эл. книга) » Отрывок из книги «Призван, чтобы завоевать?»

Отрывок из книги «Призван, чтобы... Призван, чтобы завоевать? (#3)»

Автор: NonSemper

Исключительными правами на произведение «Призван, чтобы... Призван, чтобы завоевать? (#3)» обладает автор — NonSemper Copyright © NonSemper

Глава 1. Мысли о хорошем и начало сборов

Несмотря на по-летнему пригревающее солнышко, ветер, внезапно налетевший на меня, уже явно говорил о том, что осень решительно вступает в свои права. Подняв воротник куртки, я невольно поежился от неприятной прохлады, но сразу стало как-то теплее, когда я услышал милый девичий голосок:

— Папа! Что здесь написано, ня?

Повернув голову, я увидел, что Кристина с любопытством смотрит на ларек, в нетерпении шевеля ушками и помахивая хвостом.

— Сестренке лишь бы пожрать. Хотя, оно и видно, — хихикнув, сказала Эвина, осторожно ткнув пальчиком в объемную грудь сестры, которую было сложно спрятать за той коротенькой курточкой, что на себя надела девушка.

Отпрянув, Кристина смущенно поправила одежду и повернулась ко мне, всем своим видом выпрашивая ответ.

— Беляши, хычины, чебуреки, — с улыбкой сказал я, подходя ближе. — Три беляша, пожалуйста, — доставая деньги, обратился я к продавцу.

— Беляшик, — пробормотала Эвина, словно оценивая новое слово. — Звучит, как название какого-нибудь робота СпейсТех.

Оценив такую трактовку, я не удержался, и рассмеялся вместе с дочками. Внимательно следя, как пухленький «пирожок» заворачивают в промасленную бумагу, Кристина облизнулась, помахивая хвостиком, но потом резко обернулась.

— А мама не будет? — удивленно спросила дочка, смотря на стоящую чуть поодаль Сефину.

— Спасибо, нет, кушайте, — грустно улыбнувшись, девушка поглубже зарылась в воротник пальто.

Дождавшись порций, я раздал их дочкам. Несмотря на любопытство Кристины, все еще молчащая Альби слопала свою порцию быстрее всех, довольно някнула и пробормотала: «Вкусненько».

— Удивительно, обменивать разноцветные бумажки на еду, — задумчиво сказала Эвина, потихоньку жуя кусочек беляша. — Должно быть, их получать здесь не так просто, а иначе смысла нет.

Почесав затылок, я немного поразмыслил и кивнул.

— Да, с этим посложней, чем в Ростке, — ответил я, решив все-таки ничего не говорить про то, что отсутствие пятидневных атак компенсирует такое «неудобство». — Зато и еды разнообразной куда больше, а то любит ваша мама одни простенькие закуски делать.

— Эй! — возмутившись, девушка дернула меня за рукав, но я был доволен тем, что хоть немного вывел Сефину из ее состояния.

Дочки ушли немного вперед, с удивлением разглядывая странных прохожих, незнакомые автомобили и вывески.

— Русский язык довольно сложный, — заметила Кристина, вылизывая промасленную бумажку от беляша, став неподалеку от остановки. — Но тут, как я понимаю, одинаковые надписи, ня! Что они значат?

Проследив за взглядом девушки, я, хмыкнув, ответил.

— Микрозаймы, легкие деньги. Дают те самые цветные бумажки, а взамен нужно будет отдать в несколько раз больше, но позже.

Сморщившись, Эвина схватилась за рукоять меча, с ненавистью смотря на многочисленные вывески.

— Как бесчестно… У нас разбойники хотя бы не скрывают своих целей.

Альби вопросительно посмотрела на меня и активировала вокруг себя пламя, но я поспешно отрицательно покачал головой, и дочка, явно разочарованная, отключила свою модель.

Осторожно толкнув девочек в спины, я поторопился увести их подальше, посматривая за медленно идущей позади Сефиной. Когда дочки отвлеклись на разглядывание плакатов с фастфудом, я вернулся за женой.

Приобняв, девушку, я наклонился к ее ушку, что неожиданно дернулось от моего теплого дыхания.

— Ну же, что такое?

Ничего не говоря, кошечка уткнулась мне в плечо и тихо заплакала.

— Они живы, слышишь меня? Уж мне, как тому, кто видит даже сколько лет уготовано жить человеку, как это не знать?

— Я… Это я должна была…

Сжав девушку крепче, я вновь повторил ей свою фразу. Да, Эвина накрыла маму плащом от своей безранговой модели, активировала призрачный режим и швырнула Сефину внутрь ближайшего меха, после чего отключила модель, но сама уже не успела укрыться из-за налетевшего потока воды. Но дочки не стали ничего говорить по этому поводу, просто продолжая жить дальше.

Все-таки выслушав меня, девушка быстрым движением вытерла слезы и слабо улыбнулась, после чего подошла к дочкам, что тактично продолжали делать вид, что изображение гамбургера их просто невероятно заворожило.

Пройдя чуть дальше, мы встретили нечто неожиданное — кошку. И нет, не дежа вю. Только после такой встречи я задумался о том, что, кроме пантер в качестве ездовых животных, да моего искусственного тигра, кошачьих-то я на Проэлии и не встречал. Думаю, такой факт и привлек всех.

Эвина, усевшись рядом с животинкой, мило наклонила голову набок и стала помахивать хвостом одновременно с кошкой.

— Ня.

— Мяу.

Глаза дочки расширились, и она уже настойчивей сказала:

— Ня!

— Мяу, — послышался безразличный ответ.

Думаю, если бы остальные не вмешались, диалогу не было бы конца.

Свернув с улицы в парк, мы все вместе уселись на расположенных друг напротив друга лавочках. Сразу же нарисовались наглые голуби, требовательно вышагивая вокруг и своим покачиванием головы явно удивившие девчат.

— Какие странные животные, — в этот раз даже Альби не удержалась от комментария.

Ковыряясь в воспоминаниях, я так и не сумел припомнить, были ли на территории арверов широко распространены птицы. Видимо, все-таки нет.

— Перышки, почти как у Ибис, — пристально разглядывая подобравшуюся близко наглую птицу, сказала Эвина. — Хм. Может, их чем-то удастся угостить?

Рассчитывая на такой исход, я жестом фокусника выудил из кармана семечки и раздал девчатам. Возбужденное шевеление ушек и барахтанье хвостов на ближайший десяток минут было обеспечено.

Когда прожорливые птицы склевали все, что попалось, Кристина достала из сумочки ранее купленную мной газировку и открыла бутылку.

— Нико, ня, зачем же алкоголь? — улыбнувшись, сказала Сефина, с интересом разглядывая бутылку.

— А, нет, у нас не все, что шипучее, то бухло, — заметил я, наблюдая за тем, как ушки Кристины встали торчком.

— Сладенько-то как, ня-а! — пробормотала дочка, а я подивился тому, насколько ради меня Рактаа улучшила интерпретацию окружения, используя лишь мои воспоминания. — Хм, а кто это нарисован?

Сестры пододвинулись ближе и уставились на этикетку.

— Хм… Инсектоид? Смотри какое жало на роже, — в задумчивости поглаживая подбородок, сказала Эвина.

— Может, робот? — робко произнесла Кристина.

Альби несогласно замотала головой, и пришлось мне приходить на помощь.

— Это Буратино. Хотя, это же ничего не скажет… В общем, хм, деревянный голем, если очень приблизительно.

Эвина и Альби посмотрели на сестру, что в волнении схватилась за хвостик.

— Я о таком не думала… Голем из дерева, но он ведь слабый, наверное? Надо попробовать сделать.

Вокруг рук девушки засветились браслеты, и я поспешил подскочить к ней, присев рядом, виновато улыбаясь.

— Эм, давай не будем Аватара тут создавать, ладно? И големов.

Улыбнувшись в ответ, Кристина неожиданно обняла меня, а потом подключились и остальные. Последней, подойдя сзади, нас прижала к себе Сефина.

Сделав вид, что не обратил внимание на то, что дочки неожиданно вырвались, пряча влажные глаза, я поддержал их, и мы все вместе пошли дальше.

Было непривычно видеть Фебримора, Марко и Аралана в джинсах и разномастных осенних куртках. Эльф издалека помахал нам рукой, поправляя съехавшую бейсболку, из-за которой его уши казались длиннее обычного.

После короткого обмена приветствиями, я оставил дочек с мамой, а сам подошел к парням поближе.

— Ох, что в итоге, Нико? — спросил Фебримор, почесывая щеку. — Просто невыносимо ощущать себя теперь бесполезным грузом.

— Вы мужья, все-таки, постарайтесь не дать девчатам слишком долго думать о произошедшем. Но и сами держитесь, скажу честно: не знаю, сколько времени займет поиск решения, — без увиливаний сказал я.

— Учитывая, что часть ребят все-таки выжила, я бы хотел и дальше помогать руководить этими оболтусами, — с улыбкой сказал Фебримор. — Вроде бы Рактаа сказала, что можно меня поместить в боевую платформу-витамета.

— На Сакраменте транспозиция все равно будет недоступна долгое время. Не хватало, чтобы ты окончательно погиб, — с нажимом сказал я, и эльф, немного подумав, кивнул. — Но нужна будет и подготовка здесь, на Проэлии, так что, может быть.

Перекинувшись еще парой фраз, я попрощался. Поняв, что Сефина пока что останется здесь, я поцеловал девчат на прощание и, подойдя к телефонной будке, смотрящейся дико в моем городе, где ее давно бы если бы не изрисовали, то сломали, зашел внутрь и, сняв трубку, вышел из Лимба.

Тишина. Может и потакание слабостям, но, все-таки, не стоит слишком часто позволять так долго там находиться. Я и сам был бы рад жить в этом идеальном мирке, где все хорошо, но тогда никто не вернет девчат к их настоящей жизни, а вечно надеяться на технологию, что может быть разрушена по велению чьего-то приказа…

Ловко выскочив из аппарата, я подошел к другому, где осторожно погладил Сефину по голове, а затем вышел из комнаты. Жаль, конечно, что эта симуляция ограничена по участникам, хотелось со столькими сразу провести время... Радует хотя бы то, что со всеми, кто был отправлен на Квинту, все хорошо, и они уже вернулись.

В Особняке я поднялся наверх и через орбитальный телепорт переместился на борт флагмана.

— Доброе утро, капитан, — без лишних «анализов-готовок» произнесла электронная девица. Объединенный Узел Управления, вроде так.

— Оу.

— ОУУ, если можно, — тут же отреагировал корабль.

— Ага. Прима-палуба, прима-отсек — Арверы. Начать постройку.

— Приказ получен.

«Вестник Армагеддона»

 «Текущий уровень боеготовности 0/8»

 «Прима-палуба. Статус: Идет модернизация. Фракция — Арвер. Тип модернизации — первичная модификация, Арверы (Прима). Расчет места: 1 занято/9 свободно »

 Расчетное влияние Прима-палубы:

 Орудия: 24, доступна модернизация.

 Текущие исследовательские планы:

 — стихийный боеприпас класса космос-земля.

 — генератор метеоритов

 — пусковая установка для запуска десантных капсул с моделями класса «голем»

 Тактический отсек: 2, доступна модернизация.

 Текущие исследовательские планы:

 — генератор иллюзий

 — генератор невидимости

 Слой защиты:1, доступна модернизация.

 — Гберовая защита.

 «Секунда-палуба. Статус: установка первичных систем П.О.Т.О.К.»

 «Терцио-палуба. Статус: подготовка палубы.»

Остальные палубы были идентичны. Как оказалось, из-за их развитой портальной технологии, путь до цели будет своеобразным, с возможностями возврата на Проэлию вплоть до того момента, пока мы не дойдем практически вплотную к нужной звездной системе. Поэтому и корабль-то сунули недостроенный, рассчитывая, что я сам подготовлю его так, как мне нужно, пока он начнет свой полет. Хотя бы флот сопровождения был уже боеспособным.

— Анализ…готово. Формирование ответа, указывающего превосходство. Я знала, что вы выберете Арверов.

Думаю, это и впрямь было очевидно. Тут все-таки речь идет о потенциальном росте, после апгрейда здесь же будут и темные, и прочие. Учитывая мои планы по использованию скелетов-камикадзе в качестве массовки, вполне закономерно.

— Я смотрю, ты весьма словоохотлива для витамета. Ты ведь из какого-нибудь легио? — сказал я, усаживаясь в кресло. Очень уж тут одиноко…

— Анализ…готово. Подготовка самопохвалы. Естественно. Мы — избранники Богов. Биологические формы жизни слишком убоги для такой службы, — гордо произнес электронный голос, а мне оставалось лишь хмыкнуть.

Встав, я потянулся и пошел к телепорту выхода.

— Попрошу другой ОУ, видимо, бракованный попался.

— Форсированный анализ. Преждевременная остановка поиска. Формирование уступчивой похвалы. Готово. Вы, господин Аделантадо, наименее убогий из тех биологических организмов, что мне известны.

Покачав головой, я все-таки пошел к овалу: проверив нужную информацию, я хотя бы немного отвлекся. Пора переходить к делам.

***

Дхе вновь уселся неподалеку от Экзасит, поглаживая свою шэдмерку-чемпионку по выгнутой спинке. Девочка-Наместница же была явно чем-то недовольна. Вскоре подошел и Круд, так что троица, всегда сидящая отдельно от других, вновь оказалась вместе.

— Что-то как-то быстро Соревнование Наместников назначили, — недовольно пробормотал темноволосый парень, по-старчески вздохнув. — Да, крошка?

— Ага, ня, — промурлыкала шэдмерка, каким-то чудом уместившись на коленях Наместника.

Механизм Экзасит нервно перещелкивал пальцами, немного разбавляя тихий гул от голосов, стоящий в зале.

— Фух-фух-фух, а где же наш бойкий новичок, Нико? — с явным разочарованием в мерзком голосе произнес Круд, покачиваясь на принесенной им косе. — Неужели занят Очищением?

— Оно уже закончилось, — буркнула девочка, не смотря на остальных.

— Так-так-так, малявка что-то знает! Интересненько! — приблизившись, Круд наклонился к Экзасит. — И что же там?

— Не твоего ума дело, тупой ублюдок! — огрызнулась девочка, а механизм за ее спиной хищно щелкнул пальцами.

— Действительно, Круд, не лезь, — с натугой произнес Дхе, накрыв девушку на своих коленях с головой ее же рубашкой. Правда, ткань почему-то двигалась вверх-вниз.

Вскоре стало тише, когда раздались лязгающие шаги.

— Ну-ну-ну, опять Харон приперся, — проворчал Круд. — Других Викариев нет что ли?

— Я слышал, что там у них небольшая неразбериха. Какого-то из них разжаловали, — пробормотал явно довольный Дхе. — Так что наш металлический друг выслуживается, чтобы не оказаться в такой же ситуации.

Прошествовав к трибуне, Харон заскочил на нее и тут же сказал усиленным голосом:

— Приветствую всех на внеочередном Соревновании. Думаю, кто-то уже должен догадываться, почему вас здесь собрали. А кто-то — Круд.

— Ха-ха-ха, как смешно, — буркнул Черепок, но в открытую ничего не сказал.

— Надеюсь, все помнят, какая цель перед нами стоит? Боги несколько форсировали события, так что результаты будут нужны уже в ближайшее время. Да и расчет результатов сегодня будет несколько иным, — будто извиняясь, произнес Викарий, после чего добавил: — Начало первого этапа!

***

Чтобы не сильно отсвечивать, я прошел к местам после окончания слов Викария и уселся неподалеку от извечной троицы. Мириам, сидевшая довольно далеко, поймала мой взгляд и, улыбнувшись, послала мне воздушный поцелуй.

— Ох-ох-ох, надо же, опаздываешь! — проговорил тоненьким голоском Круд, плюхнувшись рядом. — Что, может, поспорим на пару моделек?

— Нет, — произнес я таким тоном, что у Черепка пропало все желание. Дхе бросил на меня равнодушный взгляд, Экзасит же злобно зыркнула, но тут же увлеклась рассматриванием «арены».

Да, как и ожидалось, они притащили сюда тентакли. Явно же, что это не единственное, что можно там встретить, но, как говорится, работаем с тем, что есть.

На экране напомнили, что первая экспериментальная модель — дешевая пехота ближнего боя континентов Прима и Секунда.

И понеслось… Мечники, стрелки ФрэмТех. Простенькие инсектоиды, огнеметчики. Да, часть из них справлялась с напором щупалец, но почти всегда итог был один, и меня неприятно удивляло, как возбужденно охала спутница Дхе, когда видела, что щупальцы творят с людьми, пытаясь перехватить над ними контроль, как над скелетами в тот раз, что произошел со мной в бункере.

Впрочем, идея Круда с лигниферами, нашпигованными хрусталитовыми лезвиями была неплоха. За счет дешевизны самих тварей удалось впихнуть дорогие клинки среди внутренностей, и тентакли, когда пробирались внутрь тела этих недособачек, сами себя нашинковывали на кольца кальмаров.

А вот Экзасит, гордо наблюдающая за тем, как ее огнеметчики поливают огнем противника, а потом подрывают баллон, меня нисколько не порадовала. Да, суть была схожа с моими скелетами-камикадзе, только вот разница была существенной. Нежить делать куда проще, и нет нужды погибать людям.

Тем не менее, рассчитывая на то, что ее бойцы справились довольно быстро, Наместница сидела со скучающим видом.

Дхе же выбрал огненного элементаля ПрофСимп, и он, хоть и возился довольно долго, но все-таки не пострадал. Я, когда создавал свою модель, и не подумал, что они такие дешевые.

Когда этап закончился, а никаких таблиц с лидерами не появилось, начался возмущенный шепот, с каждой секундой становившийся все громче. Из портала вновь появился Харон и, торопливо прошествовав, встал на трибуну.

— Итак, первые модели были представлены, — объявил робот, после чего протянул в мою сторону руку. — Господин Аделантадо, есть замечания? Может, хотите сразу же завербовать кого-нибудь из Наместников?

Потеряв дар речи, троица ошарашенно смотрела на то, как я иду к трибуне.

Глава 2. Собрание, понимание и неожиданность

Практически весь посторонний шум тут же прекратился, лишь удивленные тихие возгласы раздавались на рядах, пока я медленно шел к трибуне. Не потому, что хотел насладиться моментом, а просто чертовски устал за сегодня… И морально, и физически.

Видимо, в среде наместников только я сам до недавнего момента не знал, что же это за звание такое, каким ко мне теперь обращаются. Особенно учитывая то, что я на должности Наместника без году неделя, никто меня толком не знает, и что ожидать-тоже.

Все, мимо кого я проходил, тут же замолкали, и настороженно смотрели мне вслед. Кроме, конечно, одной особы. Ерзая на месте, Мириам поправила бантик и, с важным видом поглаживая свой пушистый хвостик, разложенный на коленях, нарочито громким шепотом как бы невзначай сказала соседкам:

— Это мой муж, кстати.

Наместницы дернулись, но возражать не стали и вежливо улыбнулись, всем своим видом говоря: «Мы же подруги, да?». Впрочем, новости о «межконтинентальном» браке и без этого разлетелись в этом обществе еще раньше, только вот если раньше речь шла просто о «каком-то типе с Примы, ну ты помнишь, он еще на последнем Соревновании был», то теперь ветер переменился.

Встав на трибуну, я стал пристально рассматривать присутствующих, и многие тут же постарались оказаться ниже и незаметней.

***

Конечно, само Соревнование было уже поздним вечером все того же злополучного 28 дня. О его срочном сборе мне объявили на борту корабля, после чего я сразу же отправился обратно.

С помощью активаций, поскольку использовать модель Магистра у меня уже не было сил, мы с Аату, призванной мной Иширой и еще несколькими магами довольно быстро избавились от воды. Правда, тех, кто погиб не от поглощения, можно было пересчитать по пальцам, так что моих и Фрольги воскрешений оказалось достаточно.

Затем начали возвращаться все укрывшиеся на Квинте жители, после чего последовало еще несколько неприятных часов. Дав нам отдых, простые работяги начали заниматься телами; и, хотя уже начинало постепенно теплеть, температура все-таки позволяла немного затянуть с этим делом. Превращать в нежить было бы кощунством, значит, нужно было провести немало ритуалов, чтобы никакая мимолетная некротическая энергия все-таки не привела к возвращению наших погибших товарищей в виде восставших мертвяков.

Хотя многое опять ложилось на плечи Аннели, в этот раз пришлось взяться за дело Фарину, Гефуру и другим управляющим, что пока что оставили свои базы. Не знаю, сколько мне пришлось потратить времени, чтобы объяснить Аннели поступок Акилльза: он спас своим скачком Фрольгу вместо сестры и жены, рассчитывая, что за счет своей способности воскрешения волчица будет в любом случае ценнее для остальных. Хотя София и Рами успешно транспозировались, от этого было не легче. Как и самой волчице, что могла поднимать из мертвых других, но своим детям она помочь не могла.

Да и самой Рактаа, что все это спасение устроила, видимо, было непросто. Только когда она ушла, я обратил внимание, что она меня назвала так же, как и другие, без ее привычного «Коленька». Чуть позже я осознал, что ей теперь придется постоянно самой находится в Лимбе, чтобы поддерживать всех моих близких, поскольку для них угасание гораздо опасней, чем для изначально привычных к оцифрованному состоянию десперандов. Наверное, это такой персональный способ поскорее отдалиться.

Стоило, конечно, со всеми вместе зайти в Лимб, но тут я все-таки уступил самому себе и решил поддержать только любимую и наших с ней дочек, выделив время на другое: мне больше не хочется постоянно надеяться на случай. Получив пару советов от Мириам, большую часть времени я провел в архиве СервиДеум, пытаясь разобраться с тем, что же мне предстоит сделать. Высший допуск творит чудеса!

Аделантадо. Одновременно и модель, и улучшение для текущего чипа Наместника. Тот, кто притащит на блюдечке безликим ублюдкам новый народ, чтобы они загнали его в рамки фракции и начали стричь души и наслаждаться видами бойни с участием новичков. Конечно, про второе сказано не было, но это было уже настолько очевидно, что другое и в голову не шло. Сама же модель помогает мне понять, как примерно устроен флагманский корабль и как его можно использовать вместе с остальным флотом.

Вместо того, чтобы выделить все возможные ресурсы на создание максимально боеспособной армии и флота, чтобы осуществить задуманное быстро и легко, требуется подходить со всей изворотливостью, оперируя теми силами, что изначально есть на Проэлии. Что-то из разряда того, что: «С помощью богов любой дурак бы справился», а тут, кто докажет, что он действительно может использовать имеющиеся ресурсы на 100%, тот и получит в итоге плюшку в награду. В моем случае даже еще и дополнительную в довесок, в виде передачи мне технологии, с помощью которой я смогу всем вернуть тела, только вот выполнят ли достижение-обещание, вот в чем вопрос.

Думаю, это официальная версия, но суть затеи с завоеванием ограниченными силами все-таки в другом: жажда зрелищ и, что я подозреваю, страх того, что их же «рабы» взбунтуются и начнут местный передел мира. Всех щелчком пальцев убивать не так просто, похоже, а иначе бы того же Слугу уже устранили, раз даже Викарий в курсе всего. Как представишь, какая каша эмоций играет этими божками, даже жутко становится.

Много среди этого всего домыслов, но суть пока такая: требуется как можно быстрее закончить формирование первой палубы и сопутствующих конструкций; после этого по прохождению части пути флот сопровождения будет устанавливать транспортные врата, через которые будет проходить подкрепление и ресурсы для формирования следующих секций.

В это же время нужно будет думать над тем, как эффективней всего соединить имеющиеся силы. Учитывая механизм ингибирования, что встроен во всех, из-за чего и идет разделение по рангам, это было бы сложно, но теперь я волен комбинировать войска в обход системы, не убивая время на обучение новых войск по длинной цепочке от 0 ранга до 50. Другое дело, что на Сакраменте первое время нечему будет поддерживать многие усиления, активации; даже исцеление Идущего там не сработает. Соответственно, и ранг против чужеродного противника большой роли не сыграет.

Зато для совершенствования наконец-то доступен синтез, благодаря которому можно попробовать комбинировать разные фракции для больше эффективности, как в моделях Идущего.

Правда, все еще нужна синергия, чтобы что-либо делать с фракцией, но, учитывая, что на первую палубу удастся пока что поместить только примовские фракции, можно не волноваться, что меня что-то замедлит; другое дело, что на будущее нужно уже начинать выбирать другие варианты, что сейчас, после того, как одна часть моих жен оказалась в Лимбе, а другая — подавлена произошедшим, кажется несколько диким. Если только отнестись к этому, как к работе? Хотя бы время пока есть.

Ну и, конечно, вербовка Идущих и Наместников. Если первые после начала работы Системы на Сакраменте смогут стать элитными бойцами, ведущими за собой войска, то вторые должны будут обеспечивать приспосабливаемость бойцов к условиям на протяжении всей экспедиции, а также осуществлять поддержку. В общем, все, как на Соревнованиях, только могут грохнуть насовсем. Поэтому-то все и напряглись, понимая, что количество их не слишком-то велико, и отправятся на возможную гибель слишком многие; это куда неприятней, чем сидеть у себя в особняке и потрахивать всех подряд ради моделек для обмена, а потом раз в день отправлять собранную на коленке рухлядь, чтобы заработать 500 синтеза. Впрочем, горе-организаторы вроде Харона тоже хороши, раз не нашли толковой мотивации, кроме угрозы Очищения, на которую многим плевать. Эх, жаль, что Викариев тоже с собой нельзя прихватить…

***

— Добрый день, — произнес я, когда Харон активировал усилитель голоса. — Спасибо за предложенные модели: несмотря на некоторую условность их применения, созданную на местной арене, более-менее эффективность в данном конкретном случае оценить было несложно. Дхе.

Быстрым движением швырнув свою чемпионку на пол, парень быстро поднялся.

— Да, господин, — хрипло произнес Наместник, но его выражение лица было сложновато оценить из-за царившего здесь полумрака и его несуразного пышного жабо.

— Как мне кажется, отличная получилась идея с элементалями. Буду рад, если продолжишь ее совершенствовать и к моменту ввода Секунда-палубы сможешь оптимизировать и наладить первичное производство. Думаю, Наместники Секунды не будут против пустить своего коллегу, — с легкой улыбкой произнес я, и Дхе, быстро кивнув, сказал:

— Да, конечно, благодарю.

— К слову, это касается не только Дхе, но и других: талантливые конструкторы будут очень сильно нужны, так что просьба постараться. Никто вас на передовую не отправит, если проявите свой талант в полной мере. К слову, Дхе — добро пожаловать на борт!

На эти слова не было никакой бурной реакции, лишь бодрый кивок парня. Похоже, он был и не против. Послышались аплодисменты, скорее не от гордости за товарища, а от радости за то, что выбрали не их.

Переведя взгляд немного в сторону, мне показалось, что Круд сейчас сглотнул бы от волнения, если бы мог. Немного скривив рот в полуусмешке-полуулыбке, я назвал его имя.

Вскочив, черепок повалился вместе с косой, но на этот грохот никто не отреагировал, стараясь ничем не привлекать внимание.

— Да-да-да! — прозвучал тоненький голосок, когда Круд все-таки встал нормально.

— С лигниферами — тоже отличная идея. Учитывая то, что я отменил Очищение у Темных Арверов, от тебя требуется то же самое, что и от Дхе. Ну и могу сразу сказать: добро пожаловать на борт!

Черепок просто молча плюхнулся обратно, будто ошарашенный таким известием.

— Остальные — смысла распределять всех по местам нет, но концепция не слишком подходящая, поэтому не могу никак похвалить, — добавил я, ловя на себя злобный взгляд.

Все-таки не выдержав, Экзасит, которой, видимо, и в этот раз кто-то подсказывал и обещал верную победу, подскочила и воскликнула:

— Какого черта?! Наша модель справилась не хуже других, э?! — казалось, что ее механизм даже вытянулся вперед, чтобы попытаться быть ко мне ближе и при случае задушить.

Понимая, что такого рода претензия в итоге может выглядеть для тех, кто в курсе нашего пари, как моя своеобразная месть, я все-таки решил ответить:

— Я не спорю, условия соблюдены. Но головой вы не подумали.

Прищурившись, девочка ждала, пока я продолжу.

— Одно дело, когда сражения происходят здесь, а другое — когда мы будем торчать неподалеку от чужой планеты черт знает где. Быть может, вы нам будете регулярно рожать детишек на убой, вместо тех, кого вы отправили помирать? — чуть громче произнес я. — Имея возможность использовать нежить, механизмы или призванных существ, кем нужно быть, чтобы отправить вместо всего этого живых людей, прекрасно зная, что им придется покончить жизнь самоподрывом?! — еще громче сказал я, и осознал, что абсолютно все замерли.

Экзасит моргнула, и, потупив взгляд, кивнула и сказала:

— Да, господин, мы переделаем.

Судя по лицам многих, сказанное мной было настолько неочевидным для них, что я даже почувствовал отвращение ко всем этим людям и не только, кто с легкостью разменивался чужими жизнями, используя свою крупинку власти. Скольких мне пришлось убить за все время нахождения здесь, и я до сих пор считаю, что во многих случаях можно было поступить по-другому.

— Добро пожаловать на борт, — добавил я девочке, когда она уселась, и на этом наш короткий анализ первой модели завершился, так что я перешел к другому вопросу. — На Сакраменте много океанов, так что может возникнуть потребность в использовании флота. На этот раз без всяких ограничений, без заявки на Соревнование, просто пришлите свои варианты. Крупные корабли, мелкие, подводные и надводные — любые и для разных целей!

Припоминая мои слова по поводу того, что можно будет откосить от передовой, некоторые даже бросились записывать сказанное мной на различных девайсах. Объявив кратковременный перерыв, с учетом того, что второй этап мы в этот раз не будем проводить, я позвал парочку Наместников с собой, заодно задумавшись о том, в каком ключе будет третий этап: со слов Харона, им удалось заполучить новое существо с Сакраменты.

Оказавшись после ввода комбинации в просторной комнатке с белоснежными стенами, украшенными какими-то цветочными композициями, уложенными в небольших нишах, я уселся на один из нескольких скромных стульчиков, что здесь были расставлены. На деле это место было чем-то вроде отдельного помещения в одной из многочисленных местных кафешек: где-то на фоне играет простенькая и расслабляющая электронная музыка, а мягкий свет создает приятное освещение, не нагружающее глаза. Нажав на столике кнопку, выбрал слабоалкогольный напиток со сладким вкусом и стал ждать.

Вскоре появился Круд, медленно переставляя ноги, будто отправляя на казнь; за ним вошла незнакомая мне девица. Смазливое личико со слегка вздернутым носиком, маленький рот, большие голубые глаза; длинные русые волосы, частично скрытые под капюшоном; вся ее одежда напоминала мне католическую монахиню-извращенку: те же черно-белые тона, только вот большой вырез на груди давал не слишком много простора воображению, показывая все, как есть. Платье-накидка ниже пояса была чересчур узкой и прикрывала слишком скупо: длинные стройные ноги в чулках были полностью видны, как и белые трусики.

Несмотря на то, что я знал, что данная девица должна быть той самой Наместницей с Секунды, что держала у себя все фракции, кроме Темных Арверов, такой вид заставлял меня усомниться. Да и, хоть она и была гражданской, у нее все-таки были латные перчатки и длинный меч за спиной.

— Нико-Нико-Нико! — торопливо произнес Круд. — Как и просил, моя коллега — Люизе Бельмонт.

— Ой, какая официальщина! — кукольным голоском прощебетала девушка, подмигнув мне. — Зовите меня просто Лулу! Хотя, для моего господина я могу быть, кем угодно! — прикусив губу, девушка выставила ногу вперед, тем самым еще больше оголив бедро.

Скептически посмотрев на это представление, я вздохнул и хлебнул напиток, но девица поняла это как-то по-своему:

— Круд, проваливай, дай людям порезвиться! — покачав пальчиком, перед замершим в неуверенности Черепком, сказала Лулу, поддевая трусики большими пальцами и начиная стягивать их с себя.

— Надо же, насколько все-таки твой коллега оказался прав насчет тебя, — удивленно приподняв бровь, сказал я, глянув в сторону Черепка, что тут же кивнул. — Не получила косточку от Викария, пытаясь уничтожить моих близких и выгнать с континента, а теперь, когда я получил новую должность, мне себя предлагаешь?

Прищурившись, девица вернула наполовину снятое белье на место и, сложив руки на груди, повернула голову вбок, фыркнув.

— Хотя бы не отрицаешь. Ладно. На вас будет задача подготовки, помощи Дхе с его моделью, а также формирование новых на основе тех, что получились у нас с Крудом. После этого отправитесь в межзвездные дали, поскольку Секунда-палуба будет построена довольно скоро.

Круд успел кивнуть, а вот девица — только удивленно взвизгнула, когда неожиданно пол задрожал, а потом все освещение мигнуло и вновь зажглось. Дрожь усилилась, вспышка — свет погас окончательно. Из столика начали случайным образом появляться стаканы, вылетая вертикально на огромной скорости, разбиваясь об потолок и обливая нас брызгами своего содержимого.

Пришел сигнал по коммуникационному колечку, и, повернув, я услышал испуганный голосок Мириам:

— Нико! Где ты, тут…тут какие-то непонятные твари, мне очень страшно…

Глава 3. Твари

«Сбой Связи… Начать восстановление...Попытка восстановить Связь не удалась».

Судя по испуганному бормотанию Круда, у него тоже самое.

Если какая-нибудь неприятность может произойти — она обязательно произойдет. Отличный закон!

Нет, конечно, лично я рассчитывал, что, все-таки, уже обломавшись в прошлый раз с вышедшими из-под контроля анжхэловскими «демонами», в этот раз местная служба безопасности или кто там этим делом заправляет, все-таки окажется наготове. Но…

Много мыслей у меня сразу проскочило. И няша Мириам без боевых возможностей, как и способности самоисцеления, рядом с какими-то тварями, а ведь она собиралась в кафешку, где может больше никого не быть; и сам факт того, что если собравшихся Наместников выкосят, то вся работа по подготовке и высадке пойдет гораздо сложнее; и, как вариант, что безликие испугаются и откажутся от своей затеи, если увидят, что даже часть представителей другой планеты способны такое сотворить.

Все это пришло в голову за доли секунды, и я тут же вскочил со стула, одновременно с этим включая Опустошителя. Фракционные активации в «штабе» Соревнований запрещены, как и редактирование, но боевые модели на ходу.

— Где ты? — одновременно с переключение произнес я в колечко.

В ответ была тишина, после чего — еле слышный шепот:

— В к-кафе.

После этого девушка прошептала мне код, а я про себя подумал, что нужно было сразу же, как услышал от нее фразу, убивать-воскрешать, благо, она, как моя жена, добавилась в связь одновременно с обновлением моего чипа. Хотя, кто же знал?

— Если возможно, потихоньку говори, что происходит, если это не выдаст тебя, — тихо ответил я часто дышащей волчице, подскакивая к местному терминалу для перехода. Учитывая, что столик-то работает, есть надежда, что и он не испортился. Да! Быстро введя цифры, я обернулся к замершим Круду и Лулу.

— Вам особое приглашение нужно, э? Где Чемпионов оставили, бегом за ними и начинайте искать хоть кого-нибудь!

Круд осторожно стукнул косой о пол, приглушая шум от разбивающихся время от времени стаканов, и сказал:

— Так-так-так, это, может, лучше уж здесь остаться? Тогда мы точно не сдохнем, и следующая палуба будет готова принять, хм, специалистов вовремя, вот! — воодушевленно произнес Черепок.

— Хоть он и тварь тупорылая, но в этот раз я согласна с его мнением, — промурлыкала Лулу.

— Хорошо, гражданская остается здесь, а Полевой Наместник побежит в бой, чай не сдохнет с исцелением-то. Оно работает и без общей Связи, — быстро сказал я и, чиркнув свои коммуникационным камешком по колечкам новых "коллег", подтолкнул Круда к другому терминалу. Ввод — и телепортация. За это время я проверил мини-карту — знакомых мест поблизости нет. Что за…

Машинально прикрыв камушек рукой, я громко заорал от боли. Чертовы сбои, даже в таких терминалах… Исцеление.

Каким-то образом после перемещения «отсоединились» мои ноги и куча органов, причем все оказались в виде мешанины внутри брони. Просто кошмар.

— Мириам? — осторожно спросил я по колечку.

— Тут. Пока тихо, но я боюсь говорить, — прошептала девушка. — Стоило все-таки Нивис с собой взять, переживаю за нее…

— Ладно, посмотрим. Я скоро.

Радует, что хоть вообще многие Чемпионов взяли, а то ситуация была бы печальней, если бы сразу было известно об отмене второго этапа.

Я же оказался после телепортации в каком-то большом многоэтажном зале. Освещение здесь тоже отсутствовало, но за счет прибора ночного видения это не сильно беспокоило. Барная стойка из дерева, несколько столиков, крохотный танцпол на небольшой возвышенности и несколько лестниц, ведущих на второй этаж. Очевидно, что я попал не туда, куда нужно, но вот местный терминал отказывался включаться. Ладно, другой вариант. Форма Призрачного Клинка, активация — и попробуем зайти в стену.

Чувствуя, как выносливость быстро утекает после попадания внутрь, я сделал целый шаг, но оказался лишь еще глубже в перегородке. Какой тут толщины стены вообще? Хотя бы в этот раз местный штаб соревнований был меньше, а то можно было вообще заблудиться.

Поскорее шагнув назад, я тяжело задышал. Зелье мне уже не поможет, а руну не применить из-за отключения. Новая мысль: в только что покинутой кафешке было два терминала, возможно, здесь тоже есть еще?

Пока еще оставаясь в форме Клинка, я сделал шаг в сторону от стены и услышал громкий шорох, доносящийся с одной из лестниц. Так я тут не один? Вот уж не думал, что многие посещают местные кафешки, обычно никого не встретишь.

Шорох повторился: тихий и аккуратный, после чего — резкий стук. Незнакомец опустил ногу на ступеньку со всей силы.

— З-з-за-а-а-а!? — пронесся сипящий голос сверху, усиленный эхом. Перила лестницы затряслись, но я так никого и не увидел со своего ракурса.

Включив модель Снайпера, я ушел в невидимость и бесшумно шагнул в сторону, целясь из винтовки в сторону спуска.

— З-з-за-а-а! — повторилась заунывный, громкий и печальный вскрик, и тут же прервался. Тихий шелест и спуск на еще одну ступеньку.

Наконец-то я увидел! Обычный человеческий силуэт, но слишком темный, будто бы вся тьма комнаты сгустилась в него. Хм, учитывая разнообразные силы фракций, может ли быть это просто кем-то из Чемпионов? Или Наместников? Узнал печальные новости, забухал маленько, а теперь мучается, бедолага… Ага, конечно.

Сделав еще несколько шагов в сторону, я активировал приближение, но оно мне ничего не дало. Человек с трудом соскользнул еще на одну ступеньку ниже, теперь уже оказавшись напротив меня. На уровне глаз загорелись две белесые точки, выглядящие слишком неестественно на фоне остального.

Помня, что я в невидимости, сделал еще шаг в сторону, но голова существа повернулась за мной.

— За-чем? — уже немного отчетливей пронесся хрип со стороны силуэта, и голова вывернулась под углом, несовместимым с жизнью. Послышался хруст ломаемых позвонков и влажный звук раздираемой плоти.

Оглушительный выстрел, голова разлетелась на кусочки, а огоньки пропали. Тело осталось стоять, держась за перила, будто уродливая скульптура.

— Это ты стрелял? — взволнованно сказала Мириам, до этого часто дышащая в колечке, что я слышал вполне отчетливо, запихнув его в ухо по типу наушника.

— Ага. Как твои твари выглядели? Не черный силуэт?

— М-м, нет. Белесая кожа, изуродованное тело… Б-р-р! Когда ты придешь?

— Пока что отправлюсь искать целый терминал. Держись, милаш.

Девушка издала тихий радостный возглас, и вновь замолчала. Значит, у нее были другие "посетители", но уж не своего же я грохнул?

Поняв, что от невидимости толку никакого, я переключился на Опустошителя и навел на застывшее тело пулемет, медленно подходя ближе.

— ЗАЧЕМ?! — пронесся по клубу хриплый булькающий крик, и тело неожиданно лопнуло. В воздухе повисла кровяная дымка, будто бы кто-то ухнул об пол мешок с подкрашенной мукой; с хлюпаньем и бульканьем из внутренностей появились мелкие щупальца, непрерывно колышущиеся и частично скрытые в дымке; много было и таких, что выглядели белесыми крюками, будто бы ребра выбрались наружу и расположились по-другому, создав из себя выгнутую под разными углами костяную защиту.

Э, нет, ребят, в прошлый раз, когда меня такая дрянь касалась, я в итоге пошел к ангелочку-психотерапевту.

Активировав руну Короля огня, я полыхнул вокруг себя пламенем, ярко освещая окружающую обстановку и обдавая жаром странное создание, после чего начал стрелять из пулемета. Существо заверещало и бросилось в мою сторону, хлестко ударяя по окружению своими склизкими отростками. Не обращая внимания на пламя, тварь, донимая меня одним и тем же вопросом, с невероятной силой боднула меня в живот, отчего я отлетел на добрый десяток метров и врезался в барную стойку, разломав ее к чертям.

Быстро поднявшись, я отключил пламя, поскольку тварь неожиданно снова замедлилась и пока была далеко. Огонь из пулемета: пули на таком расстоянии идеально нашпиговывают угольно-черное тело с шевелящимися отростками, время от времени отсекая часть из них. Ах ты, зараза! Выстрел из подствольного гранатомета отбросил существо к противоположной стене, так что я, перескочив через разломанную стойку, поспешил к противнику, пока он не поднялся.

Но, пока я приближался, существо стало елозить щупальцами по полу, оставляя мерзкие склизкие следы, и, когда я оказался в зоне видимости, резко подтолкнуло свое тело вверх, вновь придав ему вертикальное положение.

Ладно, как насчет оружия, созданного с их же помощью? Активировав модель Стальной Смерти, я вызвал телепортационную винтовку и выстрелил. Черный шарик воткнулся во вражеское тело и испарил часть тканей, а многие из отростков потеряли основу и с влажными шлепками попадали вниз. Еще несколько выстрелов, пока моя собственная рука теряет металл: тварь остановилась, потеряв ноги, после чего попыталась подползти ко мне ближе с помощью щупалец. Огонь!

Последние ошметки исчезли, и я услышал лишь финальное, но все такое же слово, сказанное с невыносимой тоской: «Зачем…»

Отозвав оружие, я переключился на Опустошителя и вновь включил фильтры. На полу валяются недвижимые щупальца, а вокруг них — какие-то крошечные существа, не больше ногтя на мизинце размером. У них было полупрозрачное тельце, заполненное черными и белесыми органеллами, как у какой-нибудь инфузории или амебы, увеличенной во много раз. Червяки, встреченные ранее, явно были больше, чем эти малютки. Учитывая, что мне большую часть времени попадались стандартные модели, тут я все-таки решил активировать Синтез, хоть сама по себе награда сейчас уже и не играла роли.

«Анализ синтеза… Войсковая модель: не опознана.

 Сканирование составляющих...готово.

 Обнаружено биологическое тело, пси-энергия — Шэдмер(континент не определен).

 Обнаружены неизвестные биообъекты. Получены права высшего допуска.

 Секретные данные СервиДеум:

 Тестовый образец №САКР-2. Планета — Сакрамент. Роль: часть естественной фауны.

 Встраивание в портальные структуры, изменение механизмов репликации и синтеза, предустановленных в геноме биологических структур с последующим созданием собственных и их совершенствованием на основе полученных от первичного генома данных. За счет изученных особенностей рассматривается как большая угроза в сравнении с образцом №САКР-1, осуществляющим лишь первичную порчу и изменение структуры.

 Примечание 1: замечена вероятность встраивания в неорганические объекты, в том числе — и в механизмы нано-починки. Требуется больше экспериментов для подтверждения.

 Примечание 2: Ошибка! Доступ запрещен…»

Это кем же нужно быть, чтобы еще и этот доступ получить? Впрочем, я уже и без этого припозднился. Включив модель Огненного Короля, я на миг прикрыл глаза, вспоминая, как мы с Софией вместе были на испытании. А теперь… Испепеляющее пламя выжгло образцы, и я, вернув модель Рыцаря, побежал наверх, где и обнаружил новый терминал, да еще и работающий.

— Мириам, ты как? — тихо спросил я, услышав, что дыхание девушки участилось. Но ответом был громкий сиплый голос, раздавшийся где-то неподалеку от волчицы:

— Зачем ты?

Сжав зубы, я ввел комбинацию и прыгнул в портал: в этот раз мне оторвало только руку, причем опять же, броня оказалась на месте. Быстро наложив исцеление, я переключился на Стальную Смерть, рассчитывая, что в этой модели мне пока что быстро сделают протез из лишнего металла.

Знакомая кафешка, в подобной мы уже были с Мириам, когда отмечали победу. Я сразу же увидел целых две черных фигуры, что медленно окружали столик, загоняя хрупкую низкую девушку в угол. Даже без фильтров в темноте было видно, как ее белоснежные ушки дрожат.

— Нико! — воскликнула девушка, чуть не плача, и я, включив винтовку начал обстреливать силуэты, заранее лишая их структуры, еще до того, как они высвободят свои конечности. После гибели первого существа послышался грохот, и со стороны входа неожиданно телепортировалась белесая тварь, о которой, видимо, раньше и была речь.

***

Тихо сидя в темноте, Лулу сначала вздрагивала, когда стаканы бились, но вскоре привыкла. Конечно, приятного было мало: все разошлись, но, когда представила, что неведомые существа шляются где-то по этой базе, девушка невольно поежилась и схватилась за меч, лежащий рядом на диванчике, покрепче. Может, все-таки стоило пойти с остальными?

Вскоре, видимо, запас посуды окончательно иссяк, так что комната погрузилась в тишину, прерываемую только тихим звуком падающих капель от тех напитков, что были слишком густыми и пока что вяло перетекали с потолка вниз.

Внезапно раздался шлепок. Быстро осмотревшись, девушка, хоть уже и немного привыкшая к темноте, ничего не увидела. Кажется, или звук откуда-то стороны двери-терминала?

Сглотнув, Лулу стала на четвереньки и осторожно выглянула из-за спинки дивана. Вроде бы, темный силуэт? Но в темноте воображение играет плохую службу.

Столик опять активировался, и вместо звона бокала раздался еще один шлепок. Силуэт у двери не шевелился, так что Лулу решила, что ей, возможно, показалось. Нащупав холодный металл оружия, девушка почувствовала себя немного увереннее, решив отвлечься надеванием латных перчаток назад, но тут вдруг ее ноги коснулась теплая рука.

Вздрогнув, Лулу отдернула ногу, лихорадочно думая. Да ладно, твари не такие, верно? Может, это Нико решил все-таки вернуться и переспать с ней? Вглядываясь в темноту, девушка никак не могла увидеть того, кто ее коснулся, в панике сжавшись на диване и взяв меч в руки. Лулу залезла на диванчик с ногами, обхватив себя рукой, и судорожно осматривалась по сторонам, когда теплые пальцы коснулись ее попки. Что-то склизкое коснулось ее обнаженной кожи и настойчиво полезло под тонкую ткань.

Взвизгнув, девушка мигом вскочила с дивана и бросилась в сторону, ударив латной перчаткой по тому, что коснулось ее: обрубок руки с выросшими из нее тентаклями, с помощью которых быстро остывающая конечность и приближалась. Черный силуэт у входа неожиданно пришел в движении, и на нем загорелись белые огоньки, просто в разных местах, даже не пытаясь имитировать глаза.

— ТЫ! — пронесся по помещению громкий голос, с обвинительным тоном, после чего силуэт начал медленно приближаться, шаркая скользкими от слизи ногами по полу.

Глава 4. Продолжение вторжения

Если во встреченных до этого существах явно проглядывался человеческий вид, просто будто бы «затемненный», отчего по силуэту было просто сложно сказать какую-то конкретику, вроде расы или фракции, то в данном случае тварь была слишком…странной.

Мускулистое обнаженное тело чуть больше метра в высоту с белесой кожей, будто бы когда-то принадлежащее чересчур фанатичному гному-бодибилдеру… Короткие ноги были снабжены внушительными когтями, а руки — вообще отсутствовали. Существо было сгорбленным, и, сделав пару шагов в нашу сторону, раскрыло огромную пасть — единственное, что теперь занимало крохотную голову. Из сочащегося слюной рта медленно появились толстые извивающиеся языки, а горб твари внезапно с влажным звуком порвался, обнажая сотни зубов, сформировавшихся под кожей; из хлюпающихх внутренностей существа резко вырвались длинные когтистые щупальца и устремились в сторону взвизгнувшей Мириам.

Все произошло за какие-то секунды, но я, оценив расстояние, на ходу переключил модель на Фазового охотника и сделал скачок, оказавшись прямо перед испуганной волчицей. Костлявое щупальце хлестко врезало мне по спине, отчего жидкий слой гбера добавленной мной брони тут же лопнул, а я по инерции полетел вперед.

Подхватив Мириам, я кубарем покатился за один из столиков вместе с ней, переключившись на драконида, чтобы не нанести ей повреждений собственными доспехами. Ощущая, как девушка дрожит, я прижал ее чуть крепче, но в итоге через секунду отправил себе за спину, в скрытый от глаз угол кафе, сам вновь переходя к тактике со Смертью и телепортационной винтовкой. Черный силуэт медленно приближался, так что я переключился на него: несколько выстрелов по ногам, чтобы уменьшить мобильность, а затем — по вылезающим щупальцам, что пытались поднять останки существа. В это время со свистом рассекая воздух по комнате пронеслись удары неимоверно длинных тентаклей мускулистого коротышки, часть из которых удачно пришлась по моему металлическому телу, в миг разряжая гексагональные силовые поля. Перед этим перегнав часть металла в ноги и воткнув шифт-металлические лезвия в пол, тем самым закрепив себя, я устоял под этими попаданиями; к счастью, выбитые секции энергозащиты восполнялись быстро, поскольку энергии на 25 ранге было достаточно, чтобы пока не беспокоится, но лучше все-таки ускорится.

Несколько финишных залпов винтовки по черной страхолюдине, после чего — переход к новому противнику. Решив сразу же прицелиться в зубастое основание, сочащееся кровью и гноем, вытекающим из изуродованных внутренностей, я нажал спусковой крючок, но щупальца подхватили шарик на лету, не дав ему попасть в тело самого монстра: когтистый отросток, подрезанный моей атакой, остался ползать по полу, оставляя влажные следы, тогда как остальные тентакли опять прошлись по мне хлесткими ударами, снова разрядив часть секторов. Темнота кафешки то и дело прерывалась оранжевыми всполохами, в которых я дополнительным обзором своих светодиодных глаз заметил какое-то движение: удары белесого наглеца покоцали местную мебель, и теперь малыши-нанороботы медленно ползли из ниш в стенах, стремясь устранить неполадки, а слизистые сгустки, что остались от черных тварей, вяло растекались по полу все дальше и дальше, явно рассчитывая добраться до неподалеку ползающих нано-машин.

Ох ты, это нехорошо! Подозреваю, что из-за подобной оплошности все в итоге и произошло, не стоит усугублять. Припомнив арсенал ДеусЛегио, я применил на себя ограниченную титанизацию, чтобы не разворотить тут потолок; Чуть меньше трех метров, но зато можно использовать их основные игрушки. Трансформация руки в искажающую винтовку и сразу короткая очередь в сторону белесой твари: щупальца хоть и были шустрыми, с такой скорострельностью не справились, пропустив несколько зарядов. Часть слизистой плоти и костей перемешалась в один комок мерзкой серой биомассы, теряя функциональность, и сразу несколько щупалец потеряли свою маневренность, шмякнувшись на пол, как бесхозные шланги. На состояние здоровья странной твари это особо не повлияло, но теперь я могу выгадать момент.

Вновь модель огненного короля, всполох и быстро сужающееся огненное кольцо на месте появления наглых амеб. Удостоверившись, что пламя отлично прижгло инопланетных существ, я вновь вернулся к белесой твари, что до сих пор пыталась разобраться, что такое с ней произошло: ее клетки на ходу менялись, мутируя и перестраиваясь, отчего ткани опять выстраивались в смертоносные отростки. Мало тебя по Антарктике гоняли, сволочь! Сгустки телепортационной винтовки испарили структуру, и оставалось только разобраться со шмякнувшимся на пол обрубком с копошащимися «микробами». Еще одно пламя.

Вроде бы все. Отключив модель, я покачнулся от усталости и быстро оперся на ближайший столик. Если распределять по многим моделям, то, может, не так быстро утомление заметно, но итог один хрен одинаковый…

Из-за диванчика высунулись белые ушки, а потом показалась и вся девушка. Звонко цокая каблучками, Мириам бросилась ко мне и крепко обняла.

— Какой кошмар! Спасибо! Няшик ты мой, любименький! — торопливо говоря, волчица беспрестанно мотыляла хвостом.

Улыбнувшись, я зарылся лицом в ее приятно пахнущие волосы и тоже прижал в себе, с удовольствием отмечая, как девушка прекращает мелко дрожать.

Но, к сожалению, надо думать, что дальше. Одно дело, что я нашел волчицу, но как ее вывести? Если ее разорвет на части, как меня, то это будет фатально без Исцеления. Стоп, а если Идущих и, получается, полевых Наместников нельзя воскрешать обычными способами, то, получается, с гражданскими тоже самое… Только сейчас это осознав, я представил, что было бы, если бы я не подумав, простым нажатием убил Мириам, рассчитывая ее уберечь и воскресить на базе, а на деле — просто прикончил бы ее насовсем. Вздрогнув от такой мысли, я прижал хрупкую девушку к себе еще крепче. Больше никого не хочу терять.

Черт, и ведь защиту с ней не оставить. Любая нежить, судя по всему, является слишком, хм, «портальной», так что первый же забредший монстр может лихо переманить их на свою сторону, а это значит, что защитник превратится в убийцу.

Раз уж пока короткая пауза, я активировал колечко и вызвал Круда, поглаживая разлегшуюся на мне волчицу между ушками.

— Да-да-да! Круд не отлынивает! — послышался знакомый мерзкий голос, но, судя по знакомым хриплым риторическим вопросам на фоне, он и впрямь сейчас сражается.

— Нашел кого-нибудь?

— А-а-а! Зона Терцио, код ближайшего помещения 1408, здесь несколько боевых ребяток и Чемпионы, рассчитываем идти к предполагаемому источнику этого несусветного дерьма! Сука-сука-сука, да что такое-то?! — визжа, Круд на пару секунд прервался, и было слышно лишь рассекающее воздух лезвие его косы.

Спросив по поводу перемещения, я получил нужный ответ и отключился. Ага, значит, мой косяк был в том, что перемещался в виде боевых моделей. Любое снаряжение тоже во многом состоит из лакомой для сакраментян структуры, от чего и получались сбои. Но один очень важный вопрос остается открытым: какого, простите, хера?

В Архивах я прочитал всю доступную информацию по Сакраменту. Планета земного типа, насколько могу судить, есть суша, много воды, атмосфера, пригодная для углеродных форм жизни. Все полученные пробы были захвачены портальной разведкой: то есть, местный «Энтерпрайз» набрел на новый обитаемый шарик и начал по разным координатам создавать мелкие порталы, из которых уже на Проэлии получали образцы, тут же прикрывая. Червячки и прочие, только вот загвоздка: это просто фауна. Просто животинки, в этом и странность.

Ну, как земные микробы: они ведь живут себе потихоньку, поживают, но могут и угробить миллионы людей, чума там или оспа. Не из-за злобы или скуки, просто это часть их жизнедеятельности. Не могу сказать, как именно работают порталы безликих, но, судя по всему, такого рода "портальные" явления возникают на Сакраменте сами по себе, без вмешательства извне, отчего и появились такие диковинные формы жизни, с легкостью сжирающие и изменяющие то, в чем есть нечто «родное».

Но это-то черт с ним, несостыковка в другом: в отчетах нет данных о разумной жизни. Да, можно предположить, что некоторая часть Проэльской живности тоже была завезена извне, но, если исходить из того, что души с животных безликие не стригут, а экспедицию формируют только ради новой фракции-фермы, то… Либо эти малютки разумны, и все эти крики от искаженных тварей — их попытка с нами связаться, либо кто-то хочет сделать сакраментовских аборигенов сюрпризом для моей экспедиции.

Мысли унесла меня далеко, когда по колечку со мной связались, и в ответ я услышал визг ужаса от Лулу. Черт, ведь если сюда проникли через телепорт, то и туда могли!

— Так, Мириам. Я сейчас проверю, все ли нормально с местным терминалом, очищу местность от тварей и сразу же свяжусь, хорошо? — быстро сказал я, понимая, что такая перспектива девушку вряд ли обрадует. А что поделать, в конце концов, противник может быть в любом месте, куда бы я не переместился, и разведка боем просто необходима.

— Да, я тебе доверяю, милый, — прошептала волчица и искренне улыбнулась, отлипнув от меня. — Только недолго…пожалуйста, — добавила Мириам, посмотрев на меня умоляющим взглядом, и я решительно кивнул.

Так, выбор комнатки — телепорт!

Быстрый выбор Стальной Смерти и выстрел по силуэту, оказавшемуся совсем рядом. Продолжая стрелять, пока существо лопалось, обнажая сломанные ребра и колышущиеся щупальца, я отсек ему ноги метко запущенным шаром, успев схлопотать пару ударов. Оранжевые сектора потускнели, но я пока что не обращал внимания. Где Лулу?

Услышав визг, я бросился туда: девушка поспешно отползала от небольшого существа в виде руки с торчащими из нее щупальцами.

Стиснув зубы, Лулу пыталась отбиться от обвивших ее ногу щупалец, воткнувшихся в ее белоснежную кожу своими когтями. Явно потеряв свое оружие где-то еще, девушка прижимала к телу раненую руку и все еще пыталась отползти, но тварь пересиливала, несмотря на свой маленький размер, крепко уцепившись за окружающую мебель.

Прицелившись, я испарил тварь с помощью выстрела телепортационным шаром, оставив лишь шлепнувшиеся на пол извивающиеся отростки в качестве напоминания.

Сразу же после этого переключившись в Короля, я кинул пламя на начавших расползаться от останков черного силуэта микробов, после чего подбежал к тихо плачущей Лулу.

Спалив крохотной вспышкой небольшое количество слизи, я бросил взгляд на остатки руки… Как-то она знакомо выглядит. Носком ботинка повернув ее немного, я увидел то, чего и опасался. Шрам. Ага, моя конечность косплеила члена семейки Аддамс, просто прекрасно! Может, и сами существа были теми, кто, по незнанию, пострадал в телепортах, но не смог воскреснуть, как Идущие?

Опустившись к Лулу, я сначала осмотрел ее рану. Остается надеяться, что слизь не встроится в ее структуру…Или лучше перестраховаться. Увидев рядом осколки от недавно разбившихся стаканов, я подхватил кусок и осторожно разрезал обвившее ногу щупальце. Как оказалось, в отростки вклинились осколки стекла, но не как инородный предмет, а как замена когтистым наростам у других тварей. Да уж, значит, догадка местных ученых подтверждена окончательно, лихо они включают в свой состав неорганику.

Внимательно смотря, что я делаю, Лулу вздрогнула, когда я настойчиво раздвинул ей ноги.

— Н-Нико, я благодарна, но, эм, мне все-таки пока что больно, может, потом.., — явно обескураженная, залепетала девушка, но я молча схватился за ее чулок и начал стягивать. Услышав участившееся дыхание, я немного удивился — вряд ли у этой девицы было мало мужчин, чего так реагировать? Стащив ткань, что может загореться, я вытащил пару застрявших осколков и тихо сказал:

— Сейчас будет больно.

— А? Ну, я рада, что ты такого мнения обо мне, но все-таки, ты не перв...ЧЕРТ!

Лулу взвизгнула и стиснула зубы, когда я прижег ее раны пламенем, сначала на ноге, а потом — и на руке. Остается надеяться, что эти малявки с Сакраменты не распространяются через малейшее попадание в кровоток, превращая людей в зомби. Сразу же за своей операцией я наложил несколько исцелений и, позвав Мириам, включил набор для приготовления зелий и быстро создал исцеляющее, а заодно — и берсерка. Будет в качестве обезболивающего.

— О, милый. Так ведь эта зараза на Секунде тебе палки в колеса ставила, — возмущенно сказала волчица, увидев жадно пьющую зелья девицу.

— Ага, — ответил я, пожав плечами. — Пусть лучше сдохнет на другой планете, выполнив свою наместническую задачу, чем здесь.

Лулу поперхнулась, но ничего не сказала, осторожно поднимаясь.

— А, тогда ладно, — невинно улыбнувшись, волчица взяла меня за руку. — Она теперь еще и твоя должница.

— Да, типа того. И подчиненная, и должница, так что пусть попробует что-то выкинуть, — беззаботно сказал я, поправляя бантик на голове женушки.

— Я здесь вообще-то! — не выдержав, воскликнула девушка, — Все равно спасибо. Повезло тебе, — уже тише произнесла Лулу, когда я пошел в сторону терминала, так что фраза предназначалась Мириам.

Прищурившись, волчица шевельнула ушками и, помахивая хвостом, сказала:

— Не только. Для моего няшика я все сделаю! Таким и должен быть брак.

Странно, может, она всем своим мужьям так говорит? Впрочем, ладно. План был прежний, так что я отправился в новую комнату на разведку, рассчитывая, что за пару минут не успеет ничего произойти в зачищенной кафешке. В случае опасности они тут же свяжутся или сразу отправятся за мной.

На этот раз я оказался на каком-то подобии стадиона, только разделенного на множество секций. Огромный зал не одну сотню метров длиной, разграниченный перегородками, идущими до самого потолка. Сложно было сказать, во что именно тут играют, но бегать-то по дорожкам точно можно было, если бы не куча валяющихся сожжённых отростков.

Видя, что на первом участке противников нет, я пробежал двадцатиметровку и открыл двери в следующую секцию.

— Давайте, сучечки, идите к папе Маку, на! Йу-ху детки, да, вот так, на! Я вам эти отростки-то в жопу затолкаю-на, чтоб не шурудили ими по коже честных братанов, на! — раздавались очень громкие крики, и, пройдя чуть дальше, я увидел, кому они принадлежат.

Качок с густой короткой шевелюрой, одетый в простую майку и армейские штаны. Вопреки всем крикам, лицо его было невероятно сосредоточенным, а по вискам стекали струйки пота. Сражался он с помощью экзоскелета, только вот технология была явно не Теховской: скорее, ближе к земному типу, с трубчатым каркасом, прикрепленным к конечностям. За спиной располагался основной агрегат этой установки, от которого вдоль рук шли громоздкие механические копии конечностей, снаряженные разнообразным оружием: вот и сейчас парень поливал подбирающихся ближе «черных» из мощного огнемета, гулкими выстрелами отправляя заряды дроби в тех, кто подбирался поближе.

Неожиданно сквозь стену пламени пронеслось что-то большое и отшвырнуло качка в стену до того, как я успел что-то сделать: это был огромный волк, изуродованный щупальцами. Надеюсь, это не тот, которых призывала Нивис…

Глава 5. Новые товарищи и новые враги

Видя, что парень вроде бы цел, я поспешил не дать твари закончить начатое. Разглядев существо в разгорающемся пожаре получше, я все-таки пришел к выводу, что не должно это быть Нивисовским волком. Хотя, кто их знает, у встреченных ранее противников изменений тоже было выше крыши.

Мощная зверюга, в холке не меньше пары метров. Знакомые по черным тварям белесые глаза-точки, под которыми разместилась незакрывающаяся пасть, усеянная здоровенными зубами и длинными отростками мерзкого розового цвета. Подобные щупальца, только более длинные, вылезали из разных частей тела мохнатого существа, а вдобавок ко всему у животины был длинный хвост с крючкоподобным наростом на конце. Ну просто милаха.

В очередной раз за сегодня поменяв модель и схватившись за винтовку, я выстрелил сгустком и, что самое главное, попал, только вот на месте образовавшейся дыры очень бодро выросла новая ткань. Учитывая низкую скорострельность этого оружия, весьма печально…

Конечно, ждать мои потуги тварь не стала и, завизжав искаженным ревом, представляющим собой смей волчьего воя, скрипа пенопласта по стеклу и посторонних хрипов от китайского динамика, бросилась вперед, атакуя щупальцами с наростами сразу с нескольких сторон. Уйдя вбок, я избежал попадания почти всех отростков, но несколько зацепили меня вскользь, разрядив и без того многострадальное поле еще больше. Прицелившись, я попытался попасть в голову, надеясь, что основная суть все еще остается там, но ротовые выросты подцепили шарик и пожертвовали собой, а в ответ я схлопотал новые удары, от которых отлетел в сторону. Как говорится, хорошо, что в модели робота у меня мозгов нет, а то ведь сотрясение было бы…

Очухавшись, Мак, как я понял из его криков, выстрелил в существо парочкой гранат, вынудив зверюгу отступить, быстро залечивая полученные ранения.

— Ух-ух, братуха, на! Какая-то новая хренотень, уже осточертели, на! — торопливо заявил мне парень, подбежав ближе. — Тут мой кореш-укурыш скоро должен объявиться, уж с ним вместе сдюжим, на! — обрадованно объявил новый знакомый, с улыбкой похлопав меня по металлическому плечу. Да уж, многообещающе…

Отрегенерировав, существо вновь взвыло и бросилось на Мака, рассчитывая, что он будет более простой целью из-за отсутствия защиты. Пыхнув пламенем, парень отскочил в сторону, оставив нечто вроде огненной стены, а я решил попробовать тактику с искажающим оружием. Поскольку здесь место позволяло, я применил практически полную титанизацию, резко увеличившись в размерах. Смена оружия — и очередь немаленьких сгустков угодила в тело существа, перемешивая ткани. Целясь в ноги, я превратил перекатывающиеся прямо под тонкой кожей мышцы в кашу, из-за чего тварь резко потеряла в скорости, несмотря на использование отростков в качестве поддержки. Еще один залп — и успех закрепился за счет обезображивания второй ноги и части щупалец. Видя, как тварь остановилась, пытаясь перестроить клетки, я решил не испытывать судьбу, касаясь этого существа шифт-металлическим клинками, а уменьшил размер и вновь взял винтовку.

Непрерывное поливание существа огнем Мака; выстрелы из тяжелого дробовика, что оставляли в шкуре рваные кровоточащие раны, не успевающие регенерировать — все это практически обездвижило существо, так что я приступил к планомерным выстрелам телепортационными шарами. Смущал только один момент: куда все это добро переносится? Как бы потом хуже не было… Но, пока что, как обычно, решаем проблемы по мере поступления, так что — планомерная стрельба привела к должному эффекту: волчара прекратил шевелиться, и от него остались лишь остатки в виде слизи, что Мак быстренько сжег.

Забеспокоившись, что мог здесь находиться дольше запланированного, я связался с девушками по колечку, позвав за собой. Мак остался сторожить, а я послужил охраной, пока не проводил Мириам и Лулу до места бывшего сражения.

— И где укурыш-то? — поинтересовался я у парня, после более официального знакомства.

Проведя рукой по стоящим торчком волосам, парень задумчиво глянул в сторону все еще полыхающей огненной стены на границе помещений, и, небрежно качнув головой в ту же сторону, неуверенно сказал:

— Ну, это, на, он своеобразный, на, мог и там остаться, на, — растягивая слова, медленно произнес Мак, и я предложил пойти проверить, учитывая, что пока что больше противников видно не было.

Мак оказался из ТехноГан, вариации ТехГан с третьего континента, что пользуется чуть более современными образцами вооружения, чем примовский вариант. Насколько понял, пока разбирался со всеми новыми обязанностями, то ТехГан — местные Проэльские люди и прочие расы, которых изменили в угоду безликим на профессиональное обращение с любыми видами вооружения, не требующего слишком уж высокой степени подготовки. То есть, схватил — и побежал, если сравнивать с фрэмтеховскими дорогими игрушками. Конечно, для безликих не было проблемой внедрить в систему обучения различные моменты для устранения разницы, но именно в этом случае это сделали фишкой данной фракции, за счет которой войсковые модели не привязаны к рангам, а для пехотинцев нет жесткого ограничения по типу снаряжения, как у тех же арверов.

Все это я успел оценить, пока Мак мне представлялся. Прикинув, я уже в будущем приготовился увидеть и СтимпанкГан какой-нибудь, раз в данном ключе божкам нравится пробовать перекосы в снаряжении.

Девчата молча пошли позади нас, оглядываясь по сторонам и пытаясь разглядеть хоть что-то среди неровно плящущих язычков пламени на стенах стадиона. И, пройдя чуть дальше, мы увидели как раз-таки необычную картину. Несколько маленьких элементалей раз за разом набрасывались на приближающихся черных существ, ощетинившихся костяными наростами и щупальцами. Огненный залетал внутрь противника, раскалялся, а воздушный в виде улыбающегося облачка подлетал ближе и раскочегаривал своего собрата, из-за чего жгучее пламя полностью сжигало иноземных тварей, не давая им пройти дальше. Крохотный каменный человечек то и дело бегал вокруг и топтал ползающие по земле оторвавшиеся отростки, тогда как водяной элементаль мощными струями воды «корректировал» направление бега черных силуэтов, вынуждая их раз за разом нападать на огненного и воздушного. Но это все было ерундой, по сравнению с наблюдающим за этим мужчиной. Короткие темно-русые волосы, арверовская кожаная одежда практические без защиты, с фиолетовым плащом; витиеватый деревянный посох и, самое главное, неисчезающая с лица улыбка.

С добром и, я бы сказал, даже любовью смотря на элементальных малышей, незнакомец тихонько и от души посмеивался, прислонившись спиной к стене. Услышав шаги, мужчина медленно развернулся к нам и его улыбка стала еще шире:

— О, дружище Мак, все-таки не сдох! А я ведь знал, что ты молодец, — мягким и успокаивающим голосом произнес мужчина, переведя взгляд с качка на меня и наших спутниц. — Ох, так хотелось бы пока что ничего еще не делать, но раз сам шеф здесь…

С явным сожалением отлипнув от стены, мужчина подошел к каменному малышу и, погладив его по голове, медленно направился к нам, вышагивая, словно на прогулке. Были в его поведении, конечно, свои странности, но вот так вот голословно «укурышем» я бы не стал его называть…

— Джек! — поклонившись, сообщил нам элементалист. — Полевой Наместник Терцио. А этот тупиц.., в смысле, брателла — мой чемпион, — став серьезным на какие-то доли секунды, новый знакомый опять перешел на улыбочку. Ну, зато познакомился с теми, кто будут мне на корабле нужны в ближайшее время.

Видя, что элементали пока справляются, я задал вопрос:

— Что-нибудь прояснилось? И где второй Наместник Терцио, все хорошо?

— М-м, она цела, — оперевшись на посох, со скучающим видом произнес Джек, отчего его улыбочка стала выглядеть грустной. — А так — судя по всему, все началось где-то здесь. Пока остальная братия отправилась вперед, устранять неполадки, мы с Маком остались не пускать монстрятину вглубь базы, — явно уморившись от доклада, Джек прикрыл глаза и, сладко зевнув, устроился на своей же руке подбородком и замер с блаженной улыбкой. Через секунду послышалось сопение.

Мы с девчатами недоуменно переглянулись, а Мак, явно привычный, подошел ближе и отвесил звонкий подзатыльник своему «начальнику».

— А! Да. В общем, какая-то часть монстрятины успела пробраться в портальный узел и рассосалась по всей базе, так что наша мера не является слишком уж эффективной.., — сонно пробормотал Джек, покачиваясь на месте. — Вроде как дежурные железяки начали изолирование и заперли часть комнат, так что пока что не даем тварям пройти к станциям с транспортными дисками, — уже чуть бодрее пояснил наместник, потирая глаза.

Неожиданно свет загорелся, помигал, а потом вновь потух.

«Связь восстановлена».

Не дожидаясь, я сразу же попробовал наложить на себя руну выносливости: фигушки, ограничение в действии, несмотря на долгое бездействие всех систем.

Зато со мной связался Круд и сообщил, что он с другими наместниками и чемпионами пока что будет удерживать технические помещения, чтобы ползущие к ним твари опять не привели все к тому, что было до этого. Я же предложил двигаться к ним навстречу, где мы заодно подберем тех, кто был заблокирован до этого в помещениях с неработающими терминалами, а также в итоге мы сможем окружить тварей с двух сторон. Учитывая то, что вариантов нас обойти нет, как раз заодно и не пустим никого к дискам.

На том и порешив, я быстренько добавил Лулу и Джека в Связь, а Мак и без этого уже был под ней, только под чужой. Теперь уж гораздо спокойнее, с усилениями гражданские хотя бы отскочить от удара смогут, если что.

Собрав своих малышей, Джек отправил их вперед, за ним отправился Мак, ну а я с девицами — как замыкающий. Мириам взяла меня за руку, несмотря на то, что я все еще оставался в металлической форме, и тихо прошептала:

— Нивис сообщила, что с ней все хорошо! Просто у них там было все так напряженно, что она не могла выйти на связь, — улыбнувшись, сказала девушка, и я порадовался вместе с ней. Да уж, насколько же она дорожит своими людьми… А что, если всем к черту отключить чипы, изменит ли это что-то в итоге? Или все-таки от людей зависит?

Отпустив эту не слишком реалистичную мимолетную мысль, я сконцентрировался на текущей задаче. Если верить обрывочным докладам, то выяснилось, что черные существа — судя по всему, простые солдаты, как обычно пришедшие поучаствовать в Испытаниях в качестве «пушечного мяса», это достаточно быстро удалось установить совместным анализом синтеза и сопоставлением тех фракций, что должны были участвовать. Собственно, погибать насовсем они и не должны были, если бы не вмешательство чудо-амеб, к которым, кстати, в этот раз на самом-то деле применили все возможные меры безопасности. Была у меня мысль, но пока что озвучивать ее я не спешил.

Но, пока я решил поразмышлять над таким, переключился на драконида, заодно начав отращивать все еще потерянную руку. Курт Коннорс смог, а я чем хуже?

Учитывая, что где-то в зоне Терцио все началось, то есть, там, где были расквартированы солдатики с одноименного континента…

Если не брать в расчет мотив такого рода, что кто-то захотел сделать диверсию в расчете на то, что мы потом не полетим, то вариантов не так уж и много. Первый отпадает хотя бы потому, что специфика по тварюшкам не была доступна Наместникам, значит точно знать, как все провернуть, они не могли. Да и банально бы прав не хватило, как мне кажется. Значит, вмешался кто-то еще. Вроде обиженного Викария, которому не удалось провернуть собственную махинацию с ТерБис, верно?

Хотя проскользнул слушок о том, что Флегетона отстранили, не стоит слишком уж в открытую взбрыкивать, подозревая кого-то из верхов. Я — их идеальный и, что немаловажно, идейный командир флота, что поведет войска к победе, пусть пока все так и считают.

— Впереди движение, братва, — тихо пробормотал Мак, подняв манипулятор экзоскелета вверх. — Много целей. Очень много!

Без лишних слов девчата отошли назад, а я сразу переключился из расчета использовать искажающую винтовку титана ДеусЛегио. Выдвинув ракетную батарею, Мак приготовился разрядить ее по приближающимся, после чего тут же начал поливать все вокруг огнем. Джек, плюхнувшись неподалеку на пол, медленно раскурил от огненной стены сигарету и, затянувшись, улыбнулся, после чего взмахнул посохом, вызвав элементаля с моего титана ростом. Существа явно портальные, но за счет своей природы они не позволяют сакраментянам вклиниться и перехватить контроль…

Толпа медленно приближалась, громко вышагивая по решетчатому полу. Может, это все-таки наши? Пощелкав фильтрами Стальной Смерти, я приблизил изображение и «убрал» темноту. Да, солдаты в разнообразной форме, как те, что принимают участие в тестах. Не черные силуэты, встреченные до этого, но абсолютно все молчат.

Напряженно всматриваясь, я искал несоответствие, после чего расценил просто: если наши, то воскреснут без проблем, учитывая, что среди них явно нет гражданских Наместников.

— Огонь! — произнес я электронным голосом, и увидел машинальные кивки от остальных.

Залп искажающей винтовки, несколько ракет ушли в толпу одна за другой, взрываясь ярким фейерверком, после чего удвоившийся элементаль стал подхватывать пламя из стены и швырять в толпу.

Толпа из нескольких десятков человек будто бы замерла на мгновение, после чего раздался оглушительный хруст позвонков и треск лопающейся кожи и разрываемых мышц. Мерзкий голос, чертова какофония тембров и разной громкости, завизжал, повторяя эхом раз за разом:

— ЗАЧЕМ ТЫ ЗАБРАЛ НАС?!

Сквозь тела бедолаг прорвались щупальца, кожа покрылась наростами и костяными выростами; черепа стали видоизменяться, выдавливая старые глаза, что лопались или просто выпадали и шмякались на пол, либо просто висели на лицах, покачиваясь на зрительных нервах; рты заполнялись острыми зубами, а те из бойцов, что имели при себе оружие, непонятным образом вклинивали его себе в структуру за считанные секунды. И вот уже видоизмененные стрелки открыли по нам огонь из диковинных автоматов, стреляющих то пулями, то осколками костей, а гранатометы тяжелых пехотинцев выплевывали куски омертвевших тканей и копошащихся щупальцев. Остальные же твари просто бросились вперед.

Глава 6. Почти разобрались?

К таким масштабам я как-то не слишком готов был, и снова печальная ситуация, когда есть те, кого необходимо защищать. Мак закрылся своими манипуляторами на те мгновения, пока выглядящий флегматичным Джек вяло взмахивал посохом, вызывая большого земляного элементаля, ставшего своего рода передвижной стенкой; сразу же вместе с этим появилась целая толпа водяных малюток, что начали пытаться сбивать летящие в нас снаряды покрупнее, но против пуль и летящих костей они были не слишком-то эффективны.

Я же, понимая, что кто-то может в легкую прорваться через огненные стены и прочие препятствия банально за счет количества, выбрал Опустошителя и вызвал мех, осознавая, что после этого вряд ли смогу очень уж активно повоевать. Открыв кокпит, я быстро и без разговоров отправил девчат туда и закрыл кабину: водить они не смогут, но в выключенном виде бронированная машина их в любом случае защитит, вряд ли тентакли успеют ее перемолоть и вклинить в свою структуру, если все зайдет слишком уж далеко.

Оставался один вариант — снова архилич, за счет резкого сокращения трат выносливости. Ну и одной мысли, что мне пришла сейчас. Одно дело, когда твари перехватывали контроль над портальной нежитью и прочими существами, а другое… когда я буду сам менять модели вместе с ними. В конце концов, они на нашей территории, тут и стены помогают, как говорится.

Подлетев вверх, я тут же схлопотал несколько пуль и осколков, но в текущем виде они лишь пролетели сквозь ребра или просто врезались в кости, поглотившие большую часть урона.

— Джек, огонь по приближающимся тварям, чтобы не вырубили Мака раньше времени; Мак — отстрел тех, кого покажу, — сообщил я сверху, и парни ответили мне коротким согласием. Огненный элементаль стал активней хватать сгустки пламени и швырять их в приближающие цели: ближайшая тварь, похожая на изуродованного зомби с волочащимися за ним извивающимися отростками, прыгнула на несколько метров вперед, чтобы поскорее преодолеть опасное расстояние, но мощный огненный плюх отбросил ее назад, и монстр, завизжав, зашкворчал, будто жарящийся в масле кусок мяса.

Видя, что элементаль успешно сдерживает толпу тех, кому не досталось стрелковое оружие, я стал создавать крохотные огоньки, чтобы не тратить лишнюю выносливость и швырял их в тех существ, что располагались в скоплении остальных. Перестроив свой экзоскелет, Мак выстрелил из гранатомета навесом и ухнул прямо по нужному мне мертвяку. Получив от способностей архилича подтверждение, что существо теперь является трупом, несмотря на его продолжающиеся движения за счет поддерживания чужеродными тканями, я продолжил швырять огоньки в только мне хорошо видимые цели. Мак с усердием исполнительного вояки раз за разом швырял гранаты точно в цель, пока я не дал отбой.

Несмотря на жуткие повреждения, что делали сакраментовские существа в людях с Проэлии, сами тела до последнего считались живыми, поддерживаемые каким-то чудом. А вот теперь самое время перехватить контроль, но будет, видимо, совсем немного времени из-за того, что вновь ожившие твари с преобладанием портальной технологии в структуре станут для амеб притягательней, чем лампочка для мотылька.

После беглой оценки здесь около пятидесяти существ, пятая часть которых бросилась вперед в качестве бойцов ближнего боя, но у всех оказался один недостаток, по сравнению со встреченными ранее силуэтами: они будто бы были сделаны наспех, из расчета на большую атакующую силу, а вот над защитой самих тел сакраментята в этот раз не постарались. И черные, и белые существа были очень живучими, а про волчару я и вообще не говорю.

Попробовав акселератор, я, к сожалению, убедился, что он тоже нерабочий. Ладно, должно и так хватить. «Создание нежити из трупов!»

Погибшие тела на моих глазах превратились в выбранных мной скелетов, и вражеские щупальца тут же потянулись со всех сторон, стараясь как можно быстрее пробраться между ребер и заполучить себе бойца обратно. Как раз все окружающие твари оказались задействованы, еще доля секунды и… «Подрыв ранее созданной нежити.»

Сконцентрированный некротический заряд тут же покинул все ткани новоявленных мертвяков и, собравшись в центре тел ярко светящимся зеленоватым сгустком, со свистом разорвался, уничтожая только что созданные тела, а также отрывая погруженные внутрь конечности и покрывая окружающую органику быстро гниющими ранами, с которым нельзя справиться без хорошей регенерации.

Видя, как строй разрушился и вражеская стрельба практически прекратилась, я выцепил еще несколько тел, от тех, что погибли сразу же после серии взрывов. Еще нежить, и снова подрыв! Твари, как оказалось, не могут совладать со своей тягой к перехвату контроля, снова попавшись на ту же ловушку и потянувшись внутрь будущих бомб. Очередной подрыв. Создание…подрыв!

Повторив несколько раз, я увидел, что осталось совсем немного. Джек отправил элементаля вперед, а Мак отправился вместе с ним, чтобы сжечь останки.

Анализ не дает никакой новой информации, кроме перечисления фракций, к которым принадлежали погибшие бедолаги. Везде в основе второй тестовый образец и тела солдат, примечания ничего нового не раскрывают.

Пока что не став открывать мех, я приземлился, почти потеряв возможность к левитации, и прислонился к стене, как Наместник-элементалист совсем недавно. В такие моменты уже нет никакой мысли о том, что тебе нужно идти дальше. Хочется просто посидеть, зараза, спокойно, хоть пять минуток. Или нет. Дочки хотели детишек завести, не рискнув сделать это до Очищения, а теперь такая подстава… Да и Аргус, скольких он успел спасти, все это время тренируясь и отказывая себе во всем? И Вик с Уитной не успел…

Что самое печальное, судя по всему, придется вновь подключать выживших ребят и женушек к штурму, поскольку без помощи безранговых моделей это будет слишком сложно. Не сразу, думаю, может, после установки ретрансляторов, да и все равно будет рискованно. Почему именно они — самые мощные? Хотя это, скорее, риторический вопрос.

Позволив себе эту минутку передышки, я медленно поднялся, хрустя костями и опираясь на стену. Мак вернулся, протирая пот со лба, и объявил:

— Все на! Всех нахерачили на, красава! А, то есть, усе готово, шеф! — спохватившись, Мак вспомнил о моем статусе, но мои эмоции по черепу прочитать было проблематично, так что я жестом просто отправил парня назад, поблагодарив за работу.

Ладно. Подлетев к меху, я приготовился. Щелкнув моделью, поменял на Опустошителя и нажал открытие кокпита, тут же повалившись под ноги меха, не удержавшись на ногах.

— Нико! — взволнованно вскрикнув, Мириам тут же громко цокнула каблучками, спрыгнув, и тут же подхватила меня. Забавно, что с усилением она может приподнять меня вместе с броней, сразу чувствуешь себя еще слабей. — Ты не ранен? Отвечай! — зажмурившись, волчица крикнула во весь голос, а в уголках глаз выступили слезки.

Шевельнув пальцем, я переключился обратно на Архилича и поднялся.

— Не, просто чертовски устал. Пойдемте вперед.

Лулу, не вмешиваясь в происходящее, наблюдала с интересом, явно не ожидая столь сильных переживаний о близких от Наместников. Думаю, тут все-таки не будут проводить внутреннее расследование, пытаясь найти у меня в квартире за зеркалом спрятанные пилюли…

Раз мог двигаться, я просто молча потрепал волчицу по голове, тем самым дав понять, чтобы она не переживала, после чего полетел вперед. Джек уже успел задремать, пока его элементали занимались рутиной в виде сжигания тел, а Мак вовсю помогал молчаливым созданиям в их зажигательном деле.

Удостоверившись, что ничего не осталось, техногановец аккуратным пинком разбудил улыбающегося даже во сне Джека, а затем мы медленно стали продвигаться вперед, прислушиваясь к происходящему, поскольку еще одна потасовка может не пройти также гладко, хотя, вернув мех раньше срока, я восстановил часть выносливости.

После стадиона мы вышли к обычным широким коридорам с указателями. Здесь был выход к телепортам, заблокированный сразу же, как только поднялась тревога; несколько дверей к служебным помещениям и комнатам отдыха, оканчивающимся тупиками, а также — путь в техническое крыло, по которому и ушли Круд с компанией. По пути нам встречалось немало сожженных останков, а также — разломанные или просто открытые двери, ведущие в ранее запертые помещения; судя по всему, отсюда и набралась та куча людей, превратившихся в тварей. Похоже, метаморфозы проходили довольно долго, раз существа не напали сразу же на тех, кто проходил тут раньше.

На всякий случай мы заглянули в оставленные комнатки, устроив локальные пожары и там, так что продвижение несколько затянулось. Зачистив таким образом с десяток комнатушек, мы обнаружили парочку закрытых. Учитывая, что там может содержаться «сюрприз», Джек с готовностью принял на себя роль дрыхнущего охранника, разместив элементалей возле дверей, тогда как мы с Маком пошли ко второй закрытой комнате. Иронично, что в помещениях, отрезанных от общей сети, насобиралось столько тварей лишь за счет местных раздатчиков. Возможно, люди случайно съели амеб вместе с поставленной «столиками» едой — и понеслось? Мне даже стало немного жутковато, чем не локальный зомби-апокалипсис?

Оперевшись на стену, я сменил модель на драконида, чтобы задействовать чутье, проявляющееся за счет ранее улучшенных мутаций хоть и слабовато, по сравнению с активацией, но все-таки достаточно для того, чтобы оценить, сколько живых людей за дверями. Пятеро. Многовато, если это противники…. Я переключился на архилича и подошел к другой комнате, где после повторения манипуляций увидел двоих.

Оставив элементалей на охране, мы с Маком подошли ближе, после чего я активировал открытие двери, видимо, недоступное изнутри из-за технических проблем.

Первое, что мы увидели возле расположенных неподалеку от входа сломанных терминалов — целую кучу обугленных трупов. В дальнем конце простой комнаты отдыха, когда-то наверняка довольно уютной и снабженной множеством мягких диванчиков, замер мех с длинными клинками. Да, без сомнения, это тот Крудовский Чемпион, с которым Ибис сражалась на прошлом Соревновании.

Прикрываясь здоровенным роботом, рядом стояла красноволосая девушка, вооруженная огнеметом диковинной, будто бы устаревшей формы. На ней были защитные очки, старого дизайна, сродни тем, что использовались в первой половине двадцатого века; симпатичное лицо было слишком «украшено» пирсингом, как по мне: вставки были и в бровях, и в ушах, и даже губа была проколота, а в нее вдето кольцо. На девице была легкая одежда, напоминающая зеленый закрытый купальник, через который хорошо было видно множество татуировок: черепа, цветки и множество разнообразных узоров, явно составляющих какую-то общую картину.

Видя нашу заминку, девчата тоже заглянули внутрь.

— О, Игни, какого хрена ты так далеко оказалась? — недовольно произнесла Лулу, сразу меняя роль игривой хрупкой дамочки на эдакую суровую начальницу. — Оставление своего любимого Наместника в беде — сама знаешь, чем чревато.

Красноволосая, до этого смотревшая в нашу сторону с недоверием и некоторой гордостью, тут же поникла и уткнула взгляд в пол, тряхнув многочисленными косичками.

— П-прошу простить, госпожа Люизе. Больше не повторится! — торопливо произнесла девушка, подбегая к нам. Мех медленно зашагал вслед за ней.

— Ох, естественно, не повторится, — усмехнувшись, сказала Лулу, схватив девушку за волосы. — Сучка, меня же чуть не грохнули из-за твоей халатности, — злобно процедила Наместница сквозь зубы, заглядывая в глаза испуганной подчиненной. Игни лишь сглотнула, но даже не подумала сопротивляться.

Понимаю, у всех там уже давно свои отношения сложились, но даже тот же недавно встреченный Мак своего начальника дубасит не со всей силы, а так, чтобы тот хоть немного просыпался. Хотя, вряд ли их можно полноценно сравнивать...

— А ну быстро прекратила! Пока что из всех встреченных Наместников и Чемпионов от тебя толку — меньше всего, — с ноткой омерзения в голосе произнес я, хоть это и было сложно оценить с моей потусторонней интонацией. — А тут девчата сами отбились без проблем.

Прищурившись, Лулу промолчала, наигранно улыбнувшись. Видя, что она все-таки что-то еще собирается сказать, я коротко ответил, что сейчас не время, после чего мы дружно подошли ко второй двери. Подозреваю, что здесь так не повезет.

Игни быстро подключилась, встав рядом с Маком, тогда как мех и элементаль выступили в качестве бойцов первого ряда.

Открытие двери, и сразу же — вид копошащихся белесых тварей, сразу двух, вместе с черными силуэтами. Правда, телосложение бледных в этот раз другое, в отличие от практические одинаковых черных.

Их я подорвать так просто не смогу, так что пока что пропустил вперед остальных. Мех заскочил первым, держа клинки с раскаленной кромкой наготове, несколько взмахов — и щупальца белесых тварей остались валяться на земле, пока огненный элементаль проникал внутрь и начинал создавать кольцо огня. Девушка и Мак, удостоверившись, что твари полностью переключили свое внимание на уже вошедших, начали поливать огнем, вынуждая существ терять время на регенерацию. Дождавшись обезвреживания щупалец, я вызвал телепортационную винтовку и начал постреливать шарами, уничтожая структуру полыхающих, но живучих тварей.

Выстрел, за счет которого становятся открыты внутренности, затем — струя пламени, наносящая еще большие повреждения; повторный сгусток, выстрел. Взмах отростками, тут же залп дробовика, перерубающий податливые ткани; еще один изворотливый удар, и пламя благополучно поджигает кожу, заставляя существо прятать отростки, вереща от боли.

Черные существа раз за разом бросались на мех, явно рассчитывая если не поранить, то хотя бы поглотить часть его металла, но кибертеховка, что была пилотом, ловко уворачивалась, несмотря на громоздкие размеры боевой машины.

Агрессивная тварь бросилась вперед, сомкнув все свое разделенное когтистое тело, но ее выпад встретил лишь раскаленный клинок, надрубивший часть мышц существа; размашистый взмах мечом, попытка перенаправить его щупальцами, и тут же — возвратный удар клинка отрубает часть тентаклей, обезоруживая монстра.

В итоге, пока черные силуэты были связаны ближним боем с мехом, белые быстро потеряли преимущество в количестве атакующих конечностей и вскоре погибли под нашим совместным огнем; добить черных уже не составило труда.

Закончив здесь, мы вновь отправились вперед, по пути получив еще одно сообщение от Круда.

Пока шла вся эта общая зачистка, местные легиовцы-ученые занимались поступающими анализами, и удалось выяснить чуть больше. Черные силуэты — вояки, приглашенные для испытания, прошедшие через глубокое изменение сакраментскими амебами из-за вклинивая последних в портальную структуру. Поскольку войсковые модели на Соревновании выдавались сразу, на месте, исходя из сути теста, добавление амеб в преобразователь изуродовало итоговые модели, превратив бойцов в странных существ без собственной сути. Зомби-мутанты, встреченные нашей командой, попадались и другим — это, как и ожидалось, заразившиеся через пищу. Из-за сохранения большей целостности исходного тела, они выдавливали из себя больше странных фраз, но их смысл пока что исследуют, хотя, как по мне, она довольно очевидна, если взять в толк то, что фауна Сакраменты все-таки разумна. Волчары — килхайвовские существа, чьи и без этого сильно изменчивые гены в комбинации с сакраментовскими привели к появлению столь живучих созданий; а вот с белесыми пока что исследование идет.

Получив информацию, что мы почти дошли до группы Круда, следом последовала новость похуже: судя по всему, впереди есть зараженный полевой Наместник.

Около 3 лет
на рынке
Эксклюзивные
предложения
Только интересные
книги
Скидки и подарки
постоянным покупателям