0
Корзина пуста
Войти | Регистрация

Добро пожаловать на Книгоман!


Новый покупатель?
Зарегистрироваться
Главная » Старший брат. Партия началась » Отрывок из книги «Старший брат. Партия началась»

Отрывок из книги «Старший брат. Партия началась»

Автор: Брестер Ирина

Исключительными правами на произведение «Старший брат. Партия началась» обладает автор — Брестер Ирина. Copyright © Брестер Ирина

 

«Я и раненою птицей

 

С перебитыми крылами

 

В руки не брошусь

 

И не кинусь судьбе на растерзание»

 

«Ты – жизнь моя!»,

 

И.Брестер

 

 

 

 

 

 

 

Пролог

 

 

 

      Зазвучала медленная композиция. Он знал, это её любимая песня. Вот она, совсем рядом, танцует и полностью отдаётся музыке. Она всегда была такой – чувственной, нежной, романтичной. Он, не отрываясь, смотрит на неё, как завороженный, словно не замечая ничего вокруг. Танцующие пары увлекают его, заставляя делать неловкие движения, совсем не в такт, но разве ему есть до этого дело? Лишь бы её созерцать, иметь возможность коснуться рукой. Но вот она заметила его взгляд и деланно нахмурила брови, а потом отвернулась. Он тут же подошёл ближе, слегка тронув за плечо.

 

     – Кристина, подожди, не уходи. Давай потанцуем.

 

     Она посмотрела на него уставшим взглядом.

 

     – Пожалуйста, Антон, оставь меня в покое, – и быстро скрылась в толпе. Антону ничего не оставалось, как вновь вернуться к стойке бара.

 

     … С этой девушкой он познакомился два года назад. Она пришла к ним на второй курс архитектурного переводом. В учёбе она не блистала, да и талантами никакими не обладала, но что-то в ней было такое… отчего Антон не смог отвести глаз. Хорошенькая, волосы длинные, светло-русые, глаза голубые, полупрозрачные. Голос не совсем чист, проскальзывает хрипотца, но с весьма приятными нотками.

 

     Поначалу они неплохо общались. Антон подтягивал её в учёбе (сам он с первого курса шёл на красный диплом), оставаясь после занятий в какой-нибудь аудитории. Затем, осмелев, он стал приглашать её к себе домой. Увидев первый раз, в каком месте он живёт, Кристина долго восторгалась. А затем стала приходить всё чаще. Ей понравилось бывать в гостях, она познакомилась с его семьёй, хотя общего языка не сумела найти ни с кем. Но Антон был и остался для неё просто другом. Такой вежливый, такой любезный он удивил её вначале, затем стал тяготить, а после – раздражать. В конце концов ей стало скучно. Кристина выросла в детском доме, где царствуют совсем другие порядки. Она привыкла общаться с другими людьми. Антон оказался для неё слишком… хорошим, и она быстро заскучала.

 

     Он этого не замечал. Кристина казалась ему ангелом. А её лёгкие вспышки раздражения он объяснял всего лишь учебными трудностями и неумением с ними справляться. Просто её никто никогда этому не учил. Но теперь рядом есть он.

 

     Прошло немало времени, прежде чем Антон понял, как безнадёжно глупо ошибался.

 

     Как-то раз Кристина не пришла на встречу. Он ждал два часа в студенческой аудитории, пока вахтёр не напомнил ему, что университет закрывается, а значит, пора уходить. После этого Кристина перестала выходить на контакт и на несколько недель пропала из виду. Знакомые сказали, что видели её в компании сомнительного типа мужчин, явно старше по возрасту в не совсем адекватном состоянии. Антон не поверил. Но очень скоро ему пришлось убедиться в обратном.

 

     На одном из студенческих фестивалей, проходивших под открытым небом, он встретил её. И она была не одна. Всё в точности, как ему говорили. Светловолосый парень невысокого роста, но крепкого сложения, обнимал её за талию и прижимал к себе. Глаза её блестели. Увидев Антона, она выронила недокуренную сигарету, но тут же сладко улыбнулась ему.

 

     – Привет, Антон! – весело поздоровалась та, которую он считал самой чистой и непорочной. – Как поживаешь?

 

     – Привет, Кристина, – еле выдавил из себя Антон. – Я давно тебя не видел. Куда ты пропала?

 

     Кристина пожала плечами, но за неё нашёлся её спутник. Выйдя вперёд, он недовольно оглядел Антона и довольно грубо ответил:

 

     – А кто ты такой? И почему интересуешься моей девушкой?

 

     Его девушкой? Антона резануло. Он не сразу нашёлся, что сказать.

 

     – Мы… учимся вместе… в университете.   

 

     – Да, он помогал мне с учёбой, - добавила Кристина.

 

     Парню, явно, это не нравилось. Он уже начал примеряться к Антону, когда один из его друзей подошёл сзади и что-то шепнул на ухо. Тот усмехнулся и отошёл, увлекая за собой девушку.

 

     После этого случая Антон долго не видел Кристину. Она совсем забросила учёбу, но благодаря его стараниям всё же окончила второй курс. Всё лето он её не видел, и вот осенью они столкнулись вновь, на этот раз во время празднования Дня города. Она была всё в той же компании вместе с Матвеем (Антон узнал, как его зовут). Выглядела Кристина гораздо хуже. Под глазами пролегли тёмные круги, лицо похудело и осунулось, да и смех стал каким-то нервным. На этот раз он не стал подходить. Матвей, заметив его, лишь усмехнулся.

 

     Шло время. В университете Кристина не появлялась, и даже Антон не мог спасти её от отчисления. Они виделись редко, и это были случайные встречи. От знакомых он узнал, в каких местах она любит бывать, и сам стал там появляться. Кристина с ним не разговаривала. Чаще всего её сопровождал Матвей, но иногда она была в компании подруг, которых Антон совсем не знал. Они с любопытством разглядывали его, он ловил их слова: «Какой хорошенький мальчик!», но сам так и оставался в стороне. Теперь она уже в открытую дымила, не стесняясь его. Однажды он увидел, как она, растворив в банке коктейля какую-то таблетку, залпом выпила, после чего глаза её заблестели. Он мало что понимал, но знакомые разъяснили:

 

     – Этот Матвей, с которым она встречается, по слухам, бывший наркоман.

 

     – Бывший? – усмехнулся кто-то. – А они бывают бывшими?

 

     Нет, Антон упорно отказывался видеть правду. Не могла Кристина связаться с таким человеком. Он ведь знал её совсем другой – доброй, нежной. Но почему тогда все вокруг твердят, что она не такая?

 

     И, всё-таки, что бы о ней ни говорили, Антон продолжал тянуться к ней. Не так-то просто вырвать из сердца ту, что прочно в нём поселилась.

 

     … Он вновь подошёл к ней. На этот раз ему преградил путь сам Матвей. Его глаза смотрели зло. Зрачки сузились и стали похожи на чёрные точки.

 

     – Послушай, ты, богатенький мальчик! – он бросал слова отрывисто, чеканя каждое. – Оставь в покое мою девушку! Думаешь купить её своими деньгами?

 

     Ничего такого Антон не думал, тем более, никогда не предлагал. Да, он из обеспеченной семьи, пожалуй, даже очень, но Кристина… Она так хороша! Он не мог оскорбить её подобным предложением.

 

     – Неужели тебе ещё не понятно, что ты ей не нужен? – продолжал наступать Матвей. – Если бы не твой братец, я бы давно тебе объяснил... по-другому!.. Так что лучше топай отсюда!

 

     Кристина подошла к Матвею и встала за его спиной. Антон посмотрел в её глаза и… увидел в них насмешку. Это поразило его.

 

     – Ну, что ты на меня так смотришь? – спросила она. – Тебе уже всё сказали. Иди, погуляй и не мешай нам веселиться.

 

     Она с вызовом обняла Матвея, и они вдвоём ушли. К Антону тихо подошла Юля. Миловидная девушка с волнистыми каштановыми волосами, спадающими на плечи, большими серо-зелёными глазами и маленьким острым носиком.

 

     – Антон, давай уйдём отсюда, – мягко предложила она.

 

     – Я не хочу.

 

     – Неужели тебе приятно такое обращение?

 

     Он не ответил. Вернувшись к стойке, громко сказал:

 

     – Налейте мне чего-нибудь покрепче!

 

     – Антон, – умоляюще произнесла Юля. – Я прошу тебя… Ты же совсем не пьёшь!..

 

     – Пожалуйста, не мешай мне, – попросил Антон.

 

     – Я только хочу тебе помочь…

 

     – Помочь? Скорее, мне сейчас поможет вот это, – с этими словами Антон залпом осушил бокал и, закашлявшись, прохрипел. – Что-то же они находят в этом?.. Пожалуй, не разобрал с первого раза!..

 

     – Антон!.. – голос Юли утонул в очередном бокале.

 

     А музыка продолжала звучать. Красивая, мелодичная… Прекрасная, как сама любовь.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Этого человека в ночном клубе «Лагуна» знали все. Коротко стриженый брюнет, уже начавший лысеть, в затенённых очках, цветной рубашке и ярком галстуке, он был сама любезность и галантность. Улыбался посетителям, приветствовал всех у входа, раздавал афиши будущих мероприятий и просто обходил зал, неизменно сохраняя на лице дружественную улыбку. Артур Реутов был не просто администратором, он был лицом этого заведения, а лицо должно всегда выглядеть хорошо. Неудивительно, что его все знали. Он охотно знакомился, с удовольствием выслушивал посетителей и исполнял их желания по возможности. Его любили и тепло о нём отзывались.

 

     В этот раз, увидев за стойкой бара поникшего молодого человека, склонившегося над очередным, судя по его неловким движениям, бокалом, Артур направился прямо к нему.

 

     Антон был уже изрядно навеселе, если так можно назвать тоскливо-мрачное состояние, в котором он пребывал. Утопить свою боль в бокале ему не удалось. Его спутница сидела рядом, подперев голову рукой. На её лице была написана скука. Юля покинула его, но замена нашлась быстро. Антон не запомнил имени, но это было и не важно. Всё, о чём он говорил ей, касалось Кристины, и девушка отчаянно скучала, ища способ уйти.

 

     Артур неслышно присел рядом. С минуту он разглядывал Антона, затем решил заговорить.

 

     – Что случилось, парень? – участливо осведомился он.

 

     Антон не ответил. Даже не взглянул в его сторону. Может, не расслышал? Тогда Артур слегка коснулся его плеча.

 

     – Знаешь, я могу понять твою меланхолию. Не в первый раз наблюдаю здесь такое.

 

     – Что именно? – последовал ответ.

 

     Артур тут же оживился и придвинулся к нему.

 

     – Страдания одинокого сердца. Ведь я прав?

 

     Антону не хотелось отвечать, но Артур сам продолжил:

 

     – К сожалению, это не редкость. Сердца часто разбиваются, но есть возможность их собрать.

 

     – Неужели?

 

     – О да! Я знаю прекрасное средство!

 

     Антон всё-таки взглянул на него. Артур улыбался так обезоруживающе, что захотелось ему поверить.

 

     – И что это за средство?

 

     Тёплая ладонь накрыла его руку. Артур подтянулся к его уху (Антон был гораздо выше ростом) и прошептал:

 

     – Так просто дары не раздаются! Идём со мной.

 

     – Куда? – недоверчиво спросил Антон.

 

     – Да не бойся! Меня здесь все знают. Идём!

 

     Антон колебался несколько секунд. Взглянув в сторону, где совсем недавно он видел танцующую Кристину, поднялся и сказал: «Идём». Артур кивком головы указал направление.

 

     Они пошли длинным узким коридором, уходящим вниз, в подвальные помещения. Никто не обращал на них внимания. Каждый был занят своим делом. Наконец они вышли в небольшую комнату, слабо освещённую одним лишь абажуром. За столом сидел мужчина, который при их появлении не проявил никаких эмоций.

 

     – Дорогой, – обратился к нему Артур, – мне нужен «стандарт».

 

     Тот без слов поднялся, подошёл к буфету и, выдвинув один из ящиков, достал то, что ему назвали. Это был небольшой полиэтиленовый пакет, плотно запечатанный. Артур вскрыл его и извлёк что-то похожее на капсулу. Такими Антон ещё в детстве лечился от простуды.

 

     – Что … что вы мне хотите предложить? – недоумевал Антон. – Лекарства мне точно не нужны.

 

     – Да ты не бойся, – улыбнулся Артур. – Это не лекарство. Точнее, не простое лекарство. Больно точно не будет. Зато хорошее настроение гарантирую.

 

     Антон колебался. Неизвестно, что этот человек ему предлагает.

 

     – Да это всего лишь витамин – заряд бодрости, – успокаивал Артур. – Ну, бери же! Не каждому я буду предлагать это, тем более, бесплатно!

 

     Тогда Антон сдался и … протянул руку.

 

     – Дай ему воды, – попросил Артур. Протянув стакан Антону, он сказал, – раствори в воде и выпей. Лучше – залпом.

 

     Антон так и сделал. Никакого особенного вкуса он при этом не почувствовал.

 

     – Ну, вот, теперь можешь идти развлекаться. Дорогу назад найдёшь?

 

     Дальше всё шло как в тумане. Антон вернулся в зал, и перед глазами поплыло. Цвета казались особенно яркими, а запахи – острыми. Люди превратились в тени. Улыбки, голоса – всё слилось воедино. А музыка стала ещё громче, и вот уже Антону стало казаться, будто она заполняет его изнутри. Пульс участился, стало душно и захотелось раздеться. Он попытался расстегнуть пуговицы на рубашке, но пальцы его не слушались. Собственное тело вдруг стало чужим и перестало ему подчиняться. Остатки разума блуждали по залу в поисках Кристины. Увидев её в центре танцующего круга в объятиях своего возлюбленного, Антон схватил со стола полупустую бутылку вина и направился к ним. Люди расступались перед ним, кто с любопытством, а кто со страхом глядел на него. Сам же он себя едва ли сознавал.

 

     Последнее, что он запомнил, было имя, которое он силился прокричать, а может быть, и сделал это.

 

     Ярко горели огни – светомузыка не умолкала, блуждающий прожектор ослеплял глаза. Антон не удержался на ногах и зашатался, выронив бутылку. Раздался звон разбитого стекла. Падая, Антон увлёк за собой ещё нескольких человек. Кто-то закричал: «Помогите! Вызовите скорую! Парень не дышит»

 

     Из дальнего угла за ним молча наблюдал Артур. Когда в зал вбежала потревоженная посетителями охрана, он скрылся.

 

     Бесчувственного парня подобрали и потащили к выходу. Дискотека продолжалась.

 

 

 

* * *

 

 

 

     … Он слышал чьи-то голоса, взволнованные, чем-то озабоченные. Кажется, говорили о нём. Но слов было не разобрать. Всё вокруг заволокло туманом, густым и опьяняющим. Сквозь него мелькали чьи-то тени, незнакомые лица незнакомых людей. Весь мир вокруг был незнакомым. Он смутно ощущал слабое покачивание. Должно быть, его куда-то несли. Далее – провал. Он погрузился в сон. Какое-то время его не беспокоили. Периодически он выпадал из сна, но мир вокруг по-прежнему был потусторонним.

 

     Его отвели в тёмное, холодное помещение и, видимо, закрыли на замок. Потом приходили какие-то люди, задавали вопросы, но он не сумел ничего им ответить. Кажется, они спрашивали о том, что произошло. Но он не мог ничего рассказать. Язык с трудом ворочался во рту, а память и вовсе отказала. Вспомнить не удавалось ничего. Сквозь стук молоточков, непрерывно играющих в его голове, он расслышал чей-то голос. Посмотрев на него, один из тех, кто находился рядом, сказал: «Я знаю этого парня! Его брат – владелец строительной компании «Инвест»!

 

     «Ого! - ответил кто-то. – Да он миллионер, если не сказать больше! Кто же не знает «Инвест»?

 

     «Точно! Его фамилия – Воронов».

 

     Голоса смешались. Их оказалось несколько.

 

     «Надо позвонить Вороновым и сказать, что этот парень задержан».

 

     «Да уж, натворил он дел, нечего сказать!.. А ещё из хорошей семьи!..»

 

     «Как бы нам потом за это не влетело!..»

 

     «Ну, уж нет! Мы выполняли свой долг».

 

     «Да какая разница, из какой он семьи?! Наркоман, одним словом. И нечего с ним церемониться!»

 

     Голоса смолкли. Он услышал лязг закрываемой двери. Тишина… И темнота. А в голове неотступно стучит одно слово – её имя… И больше ничего.

 

 

 

 

 

Глава первая

 

 

 

      Георгий Боннет, привыкший слышать в качестве обращения к себе «Жора» или «Жорж», проснулся в это утро относительно рано. Обычно это не входило в его планы, но сегодня он неожиданно для себя решил им изменить.

 

     В огромной гостиной не было никого. Ну, конечно, в такой час все обитатели дома, который по праву можно назвать настоящим дворцом, ещё спят. У его возлюбленной жены Марины вечная бессонница ночью, и она отсыпается по утрам. Её старшая дочь, Наталия, никогда нигде не работавшая, вовсе не знает, что такое режим. К тому же её супруг Роман часто отсутствует по ночам, что начисто лишает её сна, зато провоцирует очередной скандал. Младшая дочь Арина – она ещё подросток. Учится в школе, а в выходные дни, естественно, спит почти до обеда.

 

     Все они представляются ему слишком изнеженными. Кроме, пожалуй, Андрея. Этот – единственный из всей семьи работает, наверное, с самого детства. Начинал когда-то со своим отцом, а после его смерти стал во главе компании и во многом преуспел. Благодаря его усилиям семья Вороновых может ни в чём не нуждаться. В городе их хорошо знают, они считаются одной из самых зажиточных и обеспеченных семей. А их делопроизводство давно вышло на международный уровень. Что ж, трудолюбию этого человека можно позавидовать. Пожалуй, за это Жорж мог бы уважать Андрея. Мог бы, но… что-то не хочется. Тёплых чувств он к нему не питает. Слишком уж тот проницательный, и все намерения Жоржа видит насквозь. Кому это понравится? Впрочем, его чувства взаимны.

 

     Сварив себе кофе, Жорж плеснул в чашку несколько капель коньяку. С утра алкоголь? Он усмехнулся сам себе. Не помешает перед важным разговором, который вскоре должен состояться. Только что позвонили из полиции. Оказывается, этот скромный на вид паренёк, младший сын его прелестной жены, устроил скандал в ночном клубе в нетрезвом виде. Ничего себе, новость! Жорж сначала ушам своим не поверил. Лишь, когда его подробно описали – высокий худощавый блондин, хорошо одетый, а позже назвали по имени – Воронов Антон, тогда Жорж убедился, что это правда. Он пообещал, что вскоре за ним приедут и повесил трубку. Ох, и разозлится же Андрей, когда узнает об этом!

 

     «Не хотел бы я попасть под его горячую руку!» - подумал Жорж и опустился на широкий кожаный диван.

 

     Дверь резко распахнулась.

 

     «А вот и сам хозяин пожаловал», - недовольно подумал Жорж, и у него сразу испортилось настроение. Он увидел возвышавшегося в дверях Андрея и понял, что это не сулит ему ничего хорошего. Холодные чёрные глаза пристально разглядывали Жоржа из-под густых бровей. Тот невольно поёжился под этим взглядом.

 

     – Ты уже встал? – вместо приветствия бросил хозяин дома.

 

     Голос у Андрея был под стать его внешности – глухой, твёрдый и низко звучащий с явными грубыми интонациями. Нет, он не всегда был таким, но в разговоре с Жоржем без грубостей не обходилось.

 

     Всё в нём раздражало Жоржа: его внешность (довольно привлекательная, на взгляд многих), яркая и броская, его ум, быстрый и пытливый, его решительность, находчивость, острый язык – словом, всё. Андрей был высокого роста, и Жоржу было неуютно разговаривать с ним стоя. Когда он говорил громко, Жоржу казалось, что это специально для того, чтобы его принизить. А в гневе Андрей был ужасен. Гремел, словно раскаты грома, и противостоять ему было крайне сложно. Жорж и не пытался. Что и говорить, в своём доме Андрей чувствовал себя полноправным хозяином. А он кто – Жорж Боннет? Отчим, второй муж его матери, бывший журналист, успевший заслужить немилость в глазах старшего сына, да и остальных детей тоже. Хотя Жорж был по-своему привлекателен, и отсутствием обаяния не страдал, но Андрей… Его обаять было невозможно. Он сразу всё просчитывал. Жорж в его глазах был не более чем удачно устроившимся выскочкой. И, впрочем, он был недалёк от истины. Поэтому лучшее, что мог сделать для себя Жорж – это избрать тактику стороннего наблюдателя, не вмешивающегося в дела семьи, членом которой его упорно не желали признавать. Но, любя мать, Андрей щадил её чувства и потому терпел в своём доме этого, как он говорил «проходимца».

 

     Андрей Воронов не всегда был таким резким. Он хорошо чувствовал настроение и в нужный момент мог показать себя вежливым и очень дипломатичным, что было немаловажно в его работе. Он умел сотрудничать, заводить знакомства и все, кто имел с ним дело, отзывались о нём с теплотой и уважением. Жорж, в свою очередь, считал его лицемером и самоуверенным выскочкой. Да, самоуверенность была ему присуща. Иначе, возможно, он бы не добился таких результатов в работе. И не только в работе… В общении с женщинами он также умел производить впечатление и знал себе цену. Высокий рост, прекрасное сложение, улыбка и затаённый взгляд – этого было более чем достаточно. Он легко заводил знакомства, но все его романы заканчивались чересчур быстро с исходящей от него инициативой. В тридцать один год Андрей по-прежнему был свободен и принадлежал, наверное, лишь себе самому.

 

     Так думали многие. Но те, кто хорошо его знал, могли бы рассказать совсем другое.

 

     Ему не так просто всё это далось. С самого детства Андрей привык быть самостоятельным. Старший ребёнок из многодетной семьи, он слишком рано повзрослел. Когда умер отец, ему было двадцать два, и он едва успел закончить университет. Тогда-то и пришлось ему возглавить дело отца и стать во главе семьи.

 

     Точная копия своего отца – темноволосый и темноглазый, он резко отличался от остальных членов своей семьи. Трое – Наташа, Антон и Арина – похожи на мать, такие же светловолосые, только у Арины глаза карие, а у Антона и Наташи – голубые. И во всём остальном они похожи на мать, а вот Андрей – в отца. Смелый, решительный, он никогда не боялся трудностей. Он привык их преодолевать.

 

     Он всегда много работал, содержа не только себя, но и свою семью. Но он не укорял их за это. Напротив, старался всячески поддержать, помочь по возможности. Конечно, когда в доме появился Жорж Боннет, а затем и муж сестры Роман Иверин (по большей части безработный), Андрею это не понравилось. Но он любил свою семью и ради её благополучия был готов пожертвовать многим, а потому, скрепя сердце, терпел новоиспечённых родственников.

 

     Совсем по-другому он относился к Жоржу и Роману. Он справедливо считал их бездельниками, прожигающими свою жизнь. Роман, сколько он его знал, почти всегда находился в «поисках интересной работы». А по ночам, нимало не смущаясь, проводил время в игорных заведениях, растрачивая его, Андрея, деньги. Но отказать своей сестре в материальных вопросах Андрей не мог, даже зная, что значительная часть выделяемых им сестре денег утекает сквозь неловкие пальцы её мужа.

 

     А Бонннета Андрей попросту презирал. И даже не скрывал этого. Жорж проводил большую часть времени перед телевизором или лёжа в гостиной на диване со стаканом в руке, хотя пил он немного и предпочитал изысканные вина. Больше, на взгляд Андрея, он не способен был ни на что. А бездельников он не любил. За девять лет самостоятельной жизни во главе компании и семьи он научился быть стойким, закалив свой характер. И был твёрдо убеждён, что в этой жизни, если хочешь чего-то добиться, нужно много и упорно трудиться. Поэтому Андрей Воронов всегда был чем-нибудь занят, и застать его в праздности было практически невозможно. И, что бы он ни делал, - страх осуждения был ему неведом.

 

     Таким он и предстал здесь, на пороге своего дома.

 

 

 

* * *

 

 

 

     … В эту ночь Андрей не ночевал дома. Жорж понял это сразу, как только он вошёл. Слишком ощутимо пахло от него женскими духами. Что ж, это далеко не в первый раз. Но вряд ли Андрей будет подробно распространяться о том, где он проводит свободное время. Одет он был достаточно просто – в лёгкую белую футболку и синие джинсы. Кожаная куртка перекинута через левое плечо. Весна в самом разгаре, но ночи ещё холодны. Впрочем, вряд ли он проводит много времени под открытым небом, усмехнулся про себя Жорж.

 

     Скинув обувь, Андрей опустился в кресло и, откинув голову, устало прикрыл глаза.

 

     – Бурная ночь? – осведомился Жорж. Ответа он не ждал. Воронов-старший никогда не церемонился с ним, а если рядом не было матери, единственной его заступницы, – тем более. Но Жорж привык к этому и даже находил удовольствие в том, чтобы задавать Андрею ненужные вопросы, видя его реакцию на это.

 

     Ночь, действительно, была бурной. Андрей очень устал и хотел отдохнуть. Впереди его ждал не менее трудный день, несмотря на субботу. Но выходных у него практически не было.

 

     На Жоржа он нисколько не обращал внимания. Декорация – не более того. Но отдохнуть Андрею всё же не удалось. В замке снова повернулся ключ, и на этот раз в гостиную робко вошёл, озираясь по сторонам, Роман. Выглядел он помято. Густые тёмные волосы были всклокочены, на пиджаке отчётливо виднелось пятно, скорее всего, от вина. В карих глазах читался испуг и что-то похожее на неловкость. Он надеялся остаться незамеченным, но, увидев в гостиной сразу двоих домочадцев, решил изменить тактику и первым заговорил:

 

     – Доброе утро! Вы уже встали?

 

     – Не совсем, – поправил Жорж. – Сегодня не ты один не ночевал дома, – и кивнул на Андрея. Тот сразу открыл глаза и пристально посмотрел на Жоржа. Тому стало не по себе, и он поспешил добавить. – Твоя мать беспокоится…

 

     – Понимаю, – спокойно ответил Андрей. – Но, кажется, я уже вышел из того возраста, когда мама могла меня контролировать. Что касается тебя, – он повернулся к Роману, – насколько я знаю, жена твоя дома, а ты почему-то проводишь ночь в другом месте. У вас какие-то проблемы?

 

     – Да нет, – пролепетал Роман. – Просто у меня были неотложные дела.

 

     Жорж поднёс ко рту чашку, чтобы спрятать улыбку. Он прекрасно знал, какие дела Роман имеет в виду. Но и Андрею это было известно. Впрочем, сейчас выяснять отношения ему не хотелось. Роман понял это и вздохнул с облегчением.

 

     – А что, все остальные ещё спят? – спросил он, подсев к Жоржу. Его близость казалась безопаснее.

 

     – Женская половина семьи – да, а вот твой младший брат… – это относилось к Андрею.

 

     – Антон? – тот вновь открыл глаза.

 

     – Он, что, тоже не ночевал дома? – удивился Роман. – На него это не похоже.

 

     – Я тоже так подумал, – не спеша, наслаждаясь предвкушением эффекта, который произведут его слова, сказал Жорж. – Но когда позвонили из полиции…

 

     – Что?! – воскликнули оба, а Андрей вскочил. – Что ты такое говоришь?

 

     И Жорж Боннет, смакуя каждое слово, поведал им обоим недавно услышанную историю:

 

     – Он устроил скандал в ночном клубе… в пьяном виде, и его задержали.

 

     Андрей не верил собственным ушам. Антон, его младший брат, такой тихий, спокойный, «домашний», почти совсем ещё мальчик, способен устроить скандал? Да ещё и в пьяном виде?! Быть не может!

 

     – В каком отделении он сейчас находится? – быстро спросил он.

 

     – В первом городском.

 

     Андрей полез в карман куртки.

 

     – Что ты собираешься делать, Андрей? – Роман был растерян.

 

     – Позвоню своему другу, капитану полиции. Он должен быть в курсе. Хотя странно, что он позвонил не мне лично, а на домашний номер.

 

     – Возможно, он звонил, – предположил Жорж. – А ты, скорее всего, был занят другим делом и не слышал звонка.

 

     Андрей пропустил эту реплику. Накинув куртку, он быстро направился к двери, но на пороге резко обернулся.

 

     – Я надеюсь, вы оба не станете ничего говорить матери и сёстрам. У вас должно хватить благоразумия! – и с этими словами он ушёл. Вскоре они услышали рёв мотора.

 

     И только после этого Жорж снял свою маску любезности:

 

     – Самовлюблённый идиот! – выругался он. – Всё делает для того, чтобы унизить меня! Ненавижу! – процедил он сквозь зубы и залпом допил свой кофе.

 

     Роман, ни слова не говоря, пошёл наверх, в свою комнату.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Голова страшно болела. Мысли путались и сбивались. Он с трудом, выходя из забытья, припоминал прошедшую ночь. Дискотека в ночном клубе… Кристина… стакан успокоительного… и после – провал.  И вот теперь он очнулся… в камере! Какой ужас!.. Как можно было такое допустить!..

 

     Больше всего Антона волновало, что происходит дома. Они ведь ничего не знают о нём и, наверняка, беспокоятся. А он здесь, в этом ужасном месте, оторван от всего. Как он здесь оказался? Как можно было до такого дойти, в который раз мысленно восклицал он.

 

     Неожиданно дверь распахнулась.

 

     – За тебя внесли залог. Ты свободен. Можешь идти.

 

     Антон недоумённо посмотрел на тюремщика, но тот явно не собирался больше ничего говорить.  С трудом поднявшись, Антон побрёл к выходу и, выйдя в коридор, к своему стыду и ужасу увидел Андрея. Старший брат, его полная противоположность во всём, стоял, спрятав руки в карманы, и спокойно смотрел на него. Но по взгляду холодных чёрных глаз Антон понял, что брат страшно зол. Впрочем, он не собирался выяснять отношения здесь, у всех на виду.

 

     – Пошли, – коротко бросил он, и Антон покорно последовал за ним.

 

     Всю дорогу домой они ехали молча. Антону было ужасно стыдно. Он чувствовал себя маленьким провинившимся ребёнком и не смел смотреть в глаза старшему брату. Лишь, когда они свернули на знакомую улицу, Антон решил заговорить.

 

     – Андрей, давай поговорим.

 

     – Давай, – Андрей остановил машину и в упор посмотрел на него, отчего Антон смутился ещё больше.

 

     – Я… я не виноват в случившемся.

 

     – Правда? – переспросил Андрей. – А кто виноват? Может быть, я?

 

     – Нет, ты здесь ни при чём.

 

     – Тогда в чём дело, Антон? Ты провёл ночь в полицейском отделении!.. Как ты вообще до этого дошёл?! – голос загремел, как всегда, когда Андрей был в гневе.

 

     – Но, Андрей, пойми…

 

     – Ты не ночевал дома! Ты подумал о том, что будет с мамой, когда она узнает об этом?

 

     – Так она ещё не знает? – с надеждой спросил Антон.

 

     – Нет… Слава Богу.

 

     Андрей немного смягчился. И Антон продолжил:

 

     – Дело в том, что мне… кажется, подсунули наркотики.

 

     – Кто? – быстро спросил Андрей.

 

     – Я не знаю… Я не помню.

 

     – Алкоголь тебе тоже подсунули?

 

     – Нет… Это… я сам… – Антон опустил голову и закрыл лицо руками.

 

     – Зачем? – Андрей внимательно посмотрел на него.

 

     – Я… я не знаю…

 

     – Знаешь. Сказать не хочешь.

 

     Антон отнял руки от лица, робко взглянул на брата.

 

     – Дело не только во мне…

 

     Андрей всё понял:

 

     – Девушка замешана?

 

     Антон кивнул.

 

     – Та же самая? Кристина, кажется? – уточнил старший брат. Антон опять кивнул. – Значит, это она виновата.

 

     – Нет, она не виновата! – горячо воскликнул Антон. – Просто она… Не знаю… - он с трудом подбирал слова. – Андрей, мне кажется, я люблю её!..

 

     – Как ты можешь любить её после того, что она сделала?

 

     – Но она ничего не сделала! – возразил Антон.

 

     – Если бы она ничего не сделала, ты бы не докатился до такого!

 

     – Андрей, прошу…

 

     – Это я тебя прошу больше так не поступать! И впредь, пожалуйста, думай головой! – это был приказ главы семейства.

 

     – Хорошо.

 

     Услышав это, Андрей ближе к нему подвинулся и положил руку ему на плечо:

 

     – Послушай меня, брат. Я желаю тебе только добра. Твоя Кристина – это не тот человек, кто тебе нужен. Да, это твой первый опыт, и он, как правило, бывает неудачным. Сейчас ты ослеплён своей любовью (или что там у тебя к ней), но пройдёт время, и ты забудешь всё это, как страшный сон. Да-да, Антон, именно так. Я лишь прошу тебя не делать глупостей.

 

     На этот раз он говорил с ним ласково, по-отечески, и Антон старался внимать. Но мысли о Кристине неотступно преследовали его, и он понимал, что вряд ли сможет так скоро от них избавиться. А забота старшего брата пролила бальзам на его душу, и Антон почувствовал, что ему стало легче.

 

     – Поехали домой, – предложил Андрей.

 

     И Антон понял, что его простили.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Роман выполнил просьбу Андрея. Он и словом не обмолвился ни с кем о том, что произошло. Зато Жорж, назло Андрею, рассказал всё своей жене, не упуская ни малейшей детали. Заливаясь слезами, Марина спустилась в гостиную. Там её встретили дочери, и Марина, не удержавшись, открылась им. Наташа принялась утешать мать, а Арина принесла стакан воды. Они сели на диван, чуть поодаль расположился Роман, считавший, что лучше не вмешиваться. А Жорж Боннет у стойки бара готовил себе очередную порцию кофе с коньяком. Ему было интересно наблюдать за развитием событий, но лучше это делать с пользой для себя.

 

     Женщины меж тем строили разные предположения.

 

     – А вдруг с Антоном что-нибудь случилось? – переживала Марина.

 

     – Успокойся, мама, – утешала её Наташа. – Андрей поехал за ним, и скоро они вернутся.

 

     – Андрей, к слову, сам сегодня не ночевал дома, – вставил реплику Жорж.

 

     – Да, и это тоже не в первый раз, – грустно вздохнула Марина. – Но вы же знаете, я не могу на него повлиять.

 

     – Мама, ему уже на четвёртый десяток, – напомнила Арина.

 

     – Но он мой сын!..

 

     – Только его это, похоже, мало волнует, – опять вставил Жорж. Андрей крепко зацепил его утром, и Жорж не упускал случая выплеснуть накопившуюся у него злость.

 

     Девушкам это не понравилось.

 

     – Помолчи, пожалуйста, – попросила его Наташа.

 

     – Я только сказал правду, – развёл руками Жорж.

 

     – Ты и так уже достаточно сказал.

 

     Внезапно дверь открылась. Марина вздрогнула. В дом вошли два брата. Мать тут же кинулась к ним, обняла Антона.

 

     – Сынок, что произошло?

 

     – Всё в порядке, мама, – успокоил Антон, который и сам уже успокоился. Андрей меж тем быстро оценил ситуацию и посмотрел на Жоржа уничтожающим взглядом.

 

     – Ты сказал... – это был не вопрос.

 

     – Они бы всё равно узнали, – пожал плечами Жорж.

 

     – Конечно. А ты, как всегда, решил помочь – подтолкнуть события, – Андрей наступал на него. Марина это вовремя увидела и бросилась к нему.

 

     – Сынок, прошу тебя! Жора правильно сделал, что сказал нам. Мы же одна семья!

 

     – Я не хотел, чтобы ты волновалась, – говоря с матерью, Андрей всегда смягчался.

 

     – Как я могу не волноваться? – покачала головой Марина. – Вы – мои дети. Всё, что относится к вам, волнует меня.

 

     Одной рукой она обняла Андрея, другой притянула к себе Антона. Такие взрослые стали!.. Оба на голову выше матери. Один светловолосый, весь в неё, другой – как смоль, в отца. И характеры в тон цвету.

 

     – Так что же, всё-таки, произошло? – раздался голос Жоржа. Мария почувствовала, как напрягся старший сын. Он всегда быстро закипал. К счастью, остывать тоже умел быстро.

 

      – Ничего страшного, мама, – ответил Антон. – Всё уже позади.

 

      Жорж был разочарован. Похоже, ему не удастся насладиться унижением хотя бы одного из Вороновых. Да, пора уже привыкнуть к тому, что унижать здесь всегда будут таких, как он. Инородное тело – вот кто он для них для всех. Жорж сделал большой глоток и… проглотил, в который раз, свою обиду, заменив её ненавистью.

 

      Воспользовавшись заминкой, Роман решил подойти поближе к своей жене. Он осторожно взял её за локоть.

 

     – Если всё в порядке, то, может, мы пойдём к себе? – тихо спросил он. Роман, несмотря на все свои недостатки, в душе любил Наташу и очень хотел сохранить мир в их браке, но его тяга к зависимости была слишком сильна. Его и самого это удручало. Но справиться с собой пока не удавалось.

 

     Наташа молча кивнула, и они вдвоём ушли.

 

     – Сынок, – обратилась Марина к Антону, – тебе, наверное, нужно отдохнуть?

 

     – Да, мама, – согласился он. Антон в эту минуту был бесконечно благодарен ей за понимание. Ему больше не хотелось вспоминать о прошедшей ночи. Хотелось поскорее вычеркнуть из памяти всё, что было вчера. Он ушёл в свою комнату. Арина, сославшись на уроки, тоже покинула гостиную. Остались трое – Марина и двое дорогих её сердцу мужчин. Они стояли друг напротив друга, и в их глазах она прочла взаимную ненависть, невысказанную вслух. Один молчал, потому что любил её, второй – потому что… боялся.

 

     После смерти мужа, с которым они прожили почти двадцать пять лет, Мария почувствовала себя одинокой. Да, у неё были дети, и Арина в то время была ещё совсем крошкой, но пустоту, образовавшуюся в сердце, трудно было заполнить. А четыре года назад она встретила Жоржа. Случайно познакомилась с ним на выставке картин. И ему удалось её обаять, а после – завоевать доверие. Дети не препятствовали их браку, но и особой радости не выказывали. Марина видела это, но поступила по велению своего сердца. Жорж не смог заменить ей мужа в той мере, в какой бы ей хотелось, и всё же… С ним она ещё могла чувствовать себя женщиной. А это было так важно для неё!..

 

     Конечно, ей бы хотелось, чтобы дети, если не полюбили Жоржа, то хотя бы приняли его. И всё бы ничего, но Андрей был неумолим. Он не скрывал своего отношения к отчиму, хотя и часто сдерживал себя ради любви к матери. Что ж, как видно, ей до конца жизни придётся жить между этих двух огней. И ведь ни один не желает уступать другому! Жорж, хотя и скрывает это, на самом деле при любой возможности готов броситься на Андрея. Но сдерживает страх. Андрей – хозяин в своём доме. А кто здесь Жорж?

 

     Марина грустно вздохнула. Она бы хотела, чтобы её мужа уважали, чтобы воспринимали его как личность, а не как приложение к ней самой. Не о такой семейной жизни она мечтала. Прежний муж был совсем другим… Теперь Андрей повторяет его во всём.

 

     … А сам Андрей, поднявшись к себе, наконец, смог прилечь. Но сон не шёл, несмотря на усталость. Он думал о своём брате, о том, как глупо тот попал в ловушку этой девушки. А ведь ничем особенным она не выделялась! Такую в толпе не разглядишь. И всё же именно она сумела так сильно вскружить ему голову, что он, кажется, готов был бежать за ней хоть на край света. Какая глупость!.. Это же всего лишь девушка.

 

     «А, впрочем, – внезапно, подумал Андрей, – она или любая другая – разницы никакой. В конечном счёте, все они… одинаковы!»

 

     С этой мыслью он и стал засыпать.

 

 

 

 

 

Глава вторая

 

 

 

      Дарья Соколова стояла у двери своей квартиры. Как давно она здесь не была! Восемь месяцев оказались вечностью! Но вот они прошли, её стажировка закончилась, и она снова дома. Какое счастье!..

 

     Год назад директор института неожиданно предложил ей пройти стажировку за рубежом. Тогда она окончила первый курс магистратуры, успешно сдав экзамены, и предложение это встретила с восторгом. А потом начались сборы, и суета надолго захватила её. Поездка оказалась как нельзя кстати. Даша надеялась, что перемены пойдут ей на пользу, и позволят залечить душевные раны.

 

     Лондон встретил её холодным ветром и хмурым дождём, сразу напомнив родную осень. Её это не смутило. Девушка легко находила общий язык, в том числе и с погодой, и в скором времени жизнь потекла своим чередом. Стажировка оказалась увлекательной, дни были заполнены работой, она совершенствовала свой язык, а в редкие выходные устраивала себе пешие экскурсии с несколькими коллегами из разных городов родной страны, прилетевшими с ней. Она приняла Лондон, по-своему полюбила его, но домой всё равно тянуло. И вот, наконец, дневник был дописан, отчёты подготовлены, вещи упакованы в один чемодан, и она мчалась в аэропорт.

 

     А на родине её встретила весна. И это было прекраснее всего! Воздух полнился необыкновенными запахами, которые только весной возможны. Всё кругом расцветало и радовало глаз. Она вдохнула полной грудью и загашала в сторону ближайшей остановки такси.

 

     До микрорайона, в котором она проживала, ехали долго, через весь город. Но Даша не жаловалась. Уткнувшись в боковое стекло, она с интересом рассматривала улицы и находила много приятных изменений.

 

     Изменилась ли она сама за то время, что отсутствовала? Даша не раз задавала себе этот вопрос. Нет, пожалуй, она осталась прежней. Только тёмные волосы с лёгким каштановым отливом стали ещё длиннее, почти до пояса. И, конечно, лондонский стиль оказал на неё влияние. Она стала одеваться более сдержанно. Находясь там, Даша поняла, что привлекает слишком много внимания, а потому старалась сдерживать себя. Она привыкла улыбаться, глядя в глаза собеседнику, её открытость и жизнелюбие располагали к себе, а в больших карих глазах всегда плясал задор. Всё это успешно сочеталось в ней с высоким интеллектом и хорошими манерами. Мама всегда говорила, что Даша взяла лучшее от своих родителей: интеллект – от отца, красоту – от матери. Отца давно нет в живых, а мама… Даша уже забыла, когда видела её в последний раз. Она улетела в Европу «искать счастья», по её собственному выражению. Мать была «вольным художником», и на месте ей не сиделось. Отец сдерживал её порывы, когда был жив. Но его давно не стало, и Снежану Соколову было не остановить. Что ж, дети достигли совершеннолетия, могли сами о себе позаботиться. Она же ежемесячно высылала им деньги. Кроме того, у Алексея, старшего брата всегда был заработок. Да и бабушка им помогала. А потом мама удачно вышла замуж, и общими усилиями они смогли, наконец, переехать в новую просторную квартиру в хорошем микрорайоне. Там она познакомилась с Леной Куриковой, ставшей её лучшей подругой и, в скором времени, любимой девушкой её брата. И именно Лена встречала её из долгого путешествия.

 

     Девушки крепко обнялись и расцеловались.

 

     – Ты похудела! – это была первая фраза, которую сказала Лена. – Лондон тебе к лицу! И одета совсем по-другому!.. Боже мой, Даша, тебя просто не узнать!

 

     Даша улыбалась. А Лена болтала без умолку. В серых глазах плясали искорки веселья, кудрявые светло-русые волосы, как всегда, были уложены в красивую замысловатую причёску. Лена работала стилистом-визажистом. Она была необыкновенно доброй и отзывчивой девушкой. Даша полюбила её за весёлый нрав и с удовольствием проводила с ней время.

 

     Удобно устроившись в мягких креслах, девушки пили чай за небольшим столиком. Лена эмоционально, как всегда, выкладывала Даше все новости.

 

     – Что-то мне не нравится твой брат, – пожаловалась она. – Не ожидала от него такой нерешительности. Три года мы встречаемся, и он не может сделать мне предложение!..

 

     – Не может быть!.. – не поверила Даша. – Я знаю, что у него самые серьёзные намерения.

 

     – Были, – уточнила Лена. – А сейчас он занят совсем другими делами.

 

     – Чем именно?

 

     Лена слегка надула губки – больше для деланности. Даша хорошо знала подругу.

 

     – Хочет открыть собственное дело. Говорит, что ему надоело работать на хозяина.

 

     Алексей Соколов, двадцати пяти лет, окончив геодезический университет, устроился в крупную компанию. Но за годы работы ему не удалось добиться больших успехов, во многом, из-за руководства. Он был молод и составлял серьёзную конкуренцию своим коллегам. Поэтому подняться выше ему не давали. И всё же смелости уйти ему не хватало.

 

     – Удивительно, что он решился на такое, – сказала Даша.

 

     – Друзья подсказали. Он теперь больше времени с ними проводит, чем со мной. Прохладный стал, раздражительный.

 

     Да, Лена скучала, это было видно. Впрочем, долго грустить она не умела. Поэтому быстро переключилась на другое. Расспросив Дашу подробно о её стажировке, она сделала вывод:

 

     – Да, дорогая, теперь я вижу, что ты осталась такой же, как и была.

 

     – Не пойму, это комплимент или упрёк? – засмеялась Даша.

 

     Подруги немного повеселились. Когда смех стих, Лена внимательно посмотрела на Дашу и сказала:

 

     – Ты ничего не спрашиваешь о наших общих знакомых.

 

     Вот оно! Даша ждала этого разговора с самого начала, прежде всего, для того, чтобы проверить саму себя. Она знала, что этого не избежать. Лена хорошо осведомлена о её чувствах и о том, почему она, в конце концов, согласилась на эту стажировку, хотя заграницу (благодаря матери) терпеть не могла. Что касается общих знакомых… Их было немного. Но Лена, конечно, имела в виду общих для всего города знакомых. Сама она с Вороновыми не общалась и практически никогда не пересекалась, а вот Даша знала их с самого детства. Была тут замешана любовная история. Когда-то Снежана, мать Даши, и глава семейства Александр Воронов, находясь в юном возрасте, были влюблены друг в друга. Жизнь сложилась иначе, Александр выбрал Марину, а Снежана – Ивана. Но они продолжали общаться, а потом – познакомили своих детей. Даша подружилась с Наташей и… влюбилась в Антона. Как-то однажды они встретились в фойе здания университета, где оба учились (Даша на курс старше). Антон был с ней всегда очень вежлив, тактичен, и Даша вдруг посмотрела на него другими глазами. Красивый, высокий, светловолосый, глаза полупрозрачные голубые и такой мягкий, приятный голос. Она не смогла остаться равнодушной. Потом она стала замечать, что Антон многим девушкам нравился, но его, к сожалению, влекло лишь в одну сторону. Даша скрывала от него своё истинное отношение, а он ничего не замечал. Она любила его, а он любил другую. Поэтому предложение о стажировке стало для неё спасательным кругом, за который она ухватилась.

 

     – Пару дней назад, – начала Лена, – произошёл жуткий скандал! И замешан в нём оказался ни кто иной, как Антон Воронов!

 

     – А что с ним? – всполошилась Даша. Сердце учащенно забилось.

 

     – Чуть ли не весь город об этом говорит! Ещё бы – такая известная фамилия!.. По слухам, Антон был в каком-то ночном клубе и там устроил скандал! Его забрала полиция! А знаешь, что всему виной? Наркотики!

 

     – Чушь какая-то! – Даша отказывалась верить. – Не мог он этого сделать. На него это совсем не похоже.

 

     – Я тоже так думала. Но дыма без огня не бывает, – заметила Лена.

 

     Даша переваривала услышанное.

 

     – И что потом? – спросила она.

 

     – Андрей, конечно, всё уладил.

 

     – Но слухи распространились?

 

     – Ну, здесь он не властен, – развела руками Лена. – Разве что купит всех журналистов. Хотя денег у него достаточно. Капитал его приумножается.

 

     – Как ты хорошо осведомлена!.. – скептически заметила Даша.

 

     – Работа такая. Знаешь, сколько клиентов в день у меня бывает? – Лена закатила глаза. – Они же и делятся со мной всеми новостями.

 

     – Но почему Антон так себя повёл? – задумчиво произнесла Даша. А Лена вздохнула.

 

     – Да всё то же самое. Как говорили французы, «ищите женщину».

 

     – Неужели всё та же? – нахмурилась Даша.

 

     – А у тебя – всё тот же?

 

     Она не ответила. Но Лене и не нужен был ответ. У Даши на лице всё было написано. Нет, ничего не забыто. Как ни старалась она убежать от себя самой, ничего у неё не вышло.

 

     – Да, Лена, – грустно промолвила она. – У меня всё без изменений.

 

     – Твоё бы постоянство – твоему брату! – резко переключилась Лена, и это помогло разрядить атмосферу. Даша вновь развеселилась и дальше стала спрашивать сама:

 

     – А как остальные Вороновы? Что ты о них знаешь?

 

     – Мои источники информации кое-что мне сообщают, – таинственно сказала Лена. Она, вообще, была крайне артистичной, что от души забавляло Дашу. – Например, что Роман, муж твоей подруги Наталии, стал завсегдатаем игорных клубов. Его там стали частенько видеть, и – без супруги!

 

     – Бедная Наташа! – пожалела Даша. – Зачем она только вышла за него?

 

     – По любви, наверное, – философски заметила Лена. – А теперь пожинает плоды. А этот… Жорж Боннет (ну и фамилия!) вообще нигде не работает! Из редакции уволился, печататься перестал. Словом, живёт в своё удовольствие на деньги старшего сына своей жены!

 

     – И как Андрей ему это позволяет? – усмехнулась Даша. – Нрав у него крутой.

 

     – Что верно, то верно, – согласилась Лена. – Ты же сама на себе его влияние испытала.

 

     – Да, с ним сложно общаться…

 

     Андрей всегда казался Даше чересчур холодным и неприступным, как стена. Он был вежлив, но держался подчёркнуто на расстоянии, никогда не питая к ней особой симпатии, не в пример другим членам семьи. Даша не могла понять причину такого к ней отношения и просто решила для себя, что этот человек слишком высокомерен и самовлюблён, а потому не стоит ей лишний раз его провоцировать. Тогда вежливость испарялась, голос его становился чёрствым и даже грубым, отчего ей было некомфортно находиться в его обществе.

 

     – По-моему, он совсем не знает, что такое тактичность, – заключила Даша. На что Лена возразила:

 

     – Думаю, ты ошибаешься. Он, конечно, не подарок, и слава у него – бабника, откровенно говоря, но… Посмотри, каких успехов он добился! У него же талант руководителя!..

 

     – Возможно, – согласилась Даша. – Но как он относится к людям? Они для него, как сырьё, из которого можно лепить, что ему вздумается!

 

     – Ну, не знаю… – засомневалась Лена. – Ты, конечно, с ним ближе знакома… Может, так оно и есть. Но зато, какой он красавец!

 

     – Ах, вот ты о чём думаешь? – Даша, шутя, бросила в неё подушку. – Не стыдно тебе?

 

     – Ты же знаешь, я верна твоему брату! – замахала руками Лена.

 

     Подруги снова посмеялись. Даша была рада – Лена умела поднимать настроение.

 

     Когда они успокоились, Лена вновь вернулась к прерванному разговору:

 

     – Я, всё-таки, советую тебе, Даш, пересмотреть своё отношение к Воронову-старшему. Он – человек влиятельный, и может в дальнейшем быть тебе полезен. С такими людьми лучше дружить, нежели враждовать. Забудь о том, что было.

 

     «Как будто это так легко», - подумала Даша, но вслух сказала другое:

 

     – Я тоже была бы непротив наладить отношения.

 

 

 

* * *

 

 

 

     В то злополучное утро Андрей проспал совсем недолго. Дела требовали его постоянного присутствия. Приняв душ и наскоро позавтракав, он уехал на работу. Дома все привыкли к его внезапным отлучкам и знали, что он может работать без выходных.

 

     Компания «Инвест» располагалась в центре города и занимала трёхэтажное здание. Андрей вошёл в холл, поприветствовал своих сотрудников и поднялся на второй этаж, где находился его кабинет. Попросив секретаря вызвать Евгения Долгова, он задумчиво подошёл к окну. Да, надо решить эту проблему, подумал он, и в кабинет как раз вошёл Долгов.

 

     – Здравствуй, Андрей! – мужчины обменялись рукопожатием. – Вызывал?

 

     – Присядем, – пригласил руководитель.

 

     Евгений Долгов – не просто коллега по работе, но и лучший друг Андрея Воронова. Они знакомы с детства, и не было во всей компании, да и, пожалуй, во всём мире, человека, которому бы Андрей доверял больше (не считая родных). Они ровесники, а внешне сильно отличаются. Евгений среднего роста, светловолосый и голубоглазый, крепок, подтянут, всегда спокоен, рассудителен, вежлив и предупредителен. В работе он – правая рука Андрея, в жизни – первый советчик. Вот и сейчас Андрей позвал его не просто так.

 

     – Речь пойдёт о моём брате, – начал он. И рассказал всё, что произошло. Евгений сильно удивился, но смолчал, внимательно слушая.

 

     – Да, это неприятное событие, – изрёк он, когда Андрей замолчал.

 

     – Меня интересует один вопрос. Кто мог подсунуть ему наркотики?

 

     – Кто угодно, – пожал плечами Евгений. – В подобных заведениях такое – не редкость.

 

     – Я знаю, – кивнул Андрей. – И Антона тоже знают многие. Ведь кто-то же опознал его?

 

     – Что ты хочешь этим сказать, Андрей?

 

     Тот постучал пальцами по столу. Так бывало с ним, когда он о чём-то напряжённо думал.

 

     – Скорее всего, его выбрали не случайно. Тот, кто подсунул ему эту дрянь, наверняка знал, с кем имеет дело.

 

     – А логика? – недоумевал Евгений. И тут же понял. – Тень на твоей репутации!..

 

     Андрей согласился.

 

     – Именно поэтому, я хочу знать, кто был этот человек. Ясно, что действовал он не один. Кто-то стоит за этим, и этот «кто-то», явно, не так прост.

 

     – И что ты предлагаешь? – Евгений понимал, что Андрей вызвал его не только посоветоваться.

 

     – Наведи справки. Разузнай всё об этом клубе, название – «Лагуна». Кто им владеет, каков спектр предлагаемых услуг – словом, как можно больше. За два дня управишься?

 

     Евгению было не привыкать выполнять такого рода поручения.

 

     – К понедельнику соберу информацию, – сказал он. Андрей одобрительно кивнул.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Что касается самого виновника, он чувствовал себя не лучшим образом. Угрызения совести терзали изнутри и не давали покоя. Он заперся в своей комнате, но стены давили и мешали дышать. Мать пыталась с ним поговорить, но он словно замкнулся в себе. Тогда она оставила его, и на Антона вновь нахлынули воспоминания. Поняв, что не в силах больше оставаться здесь, он набрал знакомый номер. Юля была огорчена, он понял это по голосу. Однако согласилась встретиться. Что ж, вёл себя он просто отвратительно. Надо попытаться как-то загладить свою вину.

 

     Спустившись вниз, он, к своему облегчению, не нашёл никого. Меньше всего ему сейчас хотелось видеть своих родственников. Тогда вопросов не избежать, да и читать в их глазах сочувствие тоже было неприятно.

 

     Они договорились встретиться в центральном парке. День был тёплый, почти летний, и Антон даже порадовался тому, что приходит лето. Раньше ему становилось скучно, когда наступали каникулы, ведь это означало, что с Кристиной они будут видеться реже. Но теперь, когда она забросила учёбу, это уже не имело значения.

 

     Странно… Он поймал себя на мысли, что, идя на свидание к одной девушке, думает о другой. Конечно, это нечестно по отношению к Юле. Она замечательная, очень добрая девушка и, похоже, искренне к нему относится, но… что поделаешь, если Кристина занимает все его мысли!.. И всё же он общался с Юлей. Да, не совсем так, как ей бы хотелось, но большего он пока не мог ей дать. Она всё знала и… молча принимала эту игру.

 

     Удивительное дело!.. Подходя к парку, он лицом к лицу столкнулся с самой Кристиной! Увидев его, она чуть не выронила из рук сумку. Затем, плотнее прижав её к себе, она хотела быстро пройти, сделав вид, будто не заметила его, но Антон преградил ей путь.

 

     – Кристина! Какая неожиданная встреча!.. – несмотря ни на что Антон был рад её видеть, чего нельзя было сказать о самой девушке. На её лице было написано недовольство.

 

     – Что ты здесь делаешь? – спросила она. – Ты следишь за мной?

 

     – Нет, что ты! Это случайность.

 

     – Ну, да, как и все предыдущие встречи, – Кристина скорчила гримасу. – Я не верю тебе. Ты меня преследуешь, Воронов.

 

     – Я рад тебя видеть, – Антон словно бы не слышал её слов.

 

     Кристина тяжело вздохнула.

 

     – Иногда мне кажется, что ты не в себе. Ну, что тебе ещё от меня надо?

 

     – Поговорить, – просто сказал Антон.

 

     – О чём? Всё уже давно сказано. Я не хочу общаться с тобой.

 

     Антон был ошарашен. Так резко она с ним ещё никогда не говорила. А Кристина, воспользовавшись заминкой, хотела пройти, но Антон успел схватить её за руку.

 

     – Ты с ума сошёл! – возмутилась она. – Отпусти!

 

     – Давай зайдём куда-нибудь, посидим и спокойно поговорим, – предложил он.

 

     Они стали привлекать внимание. Прохожие с интересом смотрели на парочку, выясняющую отношения. Но Антону было всё равно.

 

     – Хорошо, – сдалась Кристина. – Только давай быстро.

 

     Они зашли в кафе, находившееся неподалёку, и сели в углу, скрытые большой пальмой. Кристину тяготила эта обстановка, глаза то и дело бегали по залу, словно она боялась встретить кого-то из знакомых, пальцы нервно теребили салфетку. Антон же смотрел на неё влюблёнными глазами, и, казалось, ничего не замечал. Это длилось довольно долго. Кристина, не выдержав, первой нарушила молчание.

 

     – Зачем ты привёл меня сюда? Ты хотел поговорить? Я готова.

 

     – Прежде всего, я хочу, чтобы ты знала, что я отношусь к тебе по-прежнему…

 

     Кристина прекрасно понимала, что значит – «по-прежнему». Ей вовсе не хотелось в который раз слышать его признания в любви, порядком ей надоевшие.

 

     – Антон! – резко ответила она. – Я всё это слышала уже не раз! Но ты меня не слышишь! Я не люблю тебя и никогда не полюблю! Я люблю Матвея! А ты… тебя мне просто жаль!..

 

     Антон побледнел и выпустил руку, державшую её. Кристина резко поднялась и выронила сумку. Содержимое рассыпалось по полу. Она лихорадочно стала собирать его, Антон тут же опустился с ней на колени, чтобы помочь.

 

     – Не надо, – попросила она. Но он поднял запечатанный пакет и уже хотел было протянуть ей, как вдруг увидел, как содержимое из прорвавшегося отверстия небольшой горсткой высыпалось ему на руку. Он посмотрел на Кристину, и увидел в её глазах страх.

 

     – Что это? – недоумевал он. – Порошок? А почему в запечатанном пакете?

 

     Кристина рывком выхватила у него пакет, скрутила его поплотнее и убрала в сумку.

 

     – Мне пора идти! – но Антон не хотел её отпускать.

 

     – Кристина, что это? – настаивал он.

 

     – Оставь меня! Это не твоё дело! – она вырывалась, но он крепко держал её за руки. Она тряслась, словно в лихорадке. Боже мой, подумал он, да она сама на себя не похожа!

 

     – Кристина… – внезапно на него нашло озарение. – Неужели ты… – Нет, это не может быть правдой! – Ты эту дрянь… принимаешь? Отвечай!

 

     Девушка всхлипнула

 

     – Не смотри на меня так!.. – попросила она сквозь слёзы.

 

     – Да или нет? Ответь! – Антон настаивал.

 

     – Да! – закричала она, и слёзы градом полились из глаз.

 

     – Но как… как ты могла? – Антон был шокирован. – Это он тебя заставил, да?

 

     Кристина внезапно усмехнулась сквозь слёзы.

 

     – Какой ты, всё-таки, глупый!.. – сказала она. – Неужели ты думаешь, что можно кого-то заставить?

 

     Антон отказывался верить. Он отчаянно пытался найти хоть какое-то оправдание.

 

     – Когда это началось, скажи мне? Когда ты с ним познакомилась?

 

     – Матвей здесь ни при чём! Я сама! – плакала Кристина. – Он просто… предложил мне… однажды…, и я согласилась. Я не хотела ему отказывать!.. Антон, ведь я люблю его!

 

     У него у самого заблестели слёзы в глазах.

 

     – Кристина, что же это за любовь такая? Посмотри на себя! Ты ведь губишь свою жизнь!

 

     – Да? – снова усмехнулась она. – А ты сам что делаешь?

 

     Антон отшатнулся. Да, она права. Ведь и он сам из-за своей любви совсем голову потерял. Сегодня утром только вернулся из полиции!.. Но Кристина… Он не мог так просто её оставить!

 

     – Идём со мной, - сказал он.

 

     – Куда?

 

     – Ко мне домой.

 

     Кристина поднялась, выпрямилась и посмотрела ему в глаза.

 

     – Ты, правда, в это веришь? В то, что я так просто могу всё бросить и уйти с тобой? Да ты безумнее всех, кого я знала! – и она направилась к выходу. Опомнившись, Антон побежал за ней.

 

     – Кристина! – кричал он ей вслед, но она не останавливалась. Вдруг кто-то тронул его за плечо.

 

     – Значит, так мы с тобой сегодня встречаемся? – услышал он знакомый голос.

 

     О, нет! Он совсем забыл о Юле!

 

     – Я ждала тебя в парке больше часа, – продолжала она. – А ты даже не позвонил.

 

     – Прости, я совсем забыл, – Антон понимал, что оправдываться бессмысленно.

 

     – Конечно. Ведь ты встретил её. Ваша встреча снова оказалась случайной?

 

     – Не всё так просто… – Антон пытался подобрать слова. – У Кристины серьёзные проблемы.

 

     – А ты решил ей помочь? Нет, Антон, с меня хватит! – Юля отвернулась и ушла.

 

     Антон не стал её удерживать. Слишком большим потрясением для него стало внезапное откровение Кристины. Она – наркоманка! Разве мог он подумать, что она может быть такой? Девушка, которую он любил, казалась ему почти непорочной. Но ведь это началось далеко не вчера, и многие ему говорили, что Кристина не такая, какой он себе её представляет. Почему же тогда он упорно отвергал правду? И даже сейчас пытается её оправдать! Нет, это слишком!.. Он не может больше об этом думать!.. Надо срочно уйти куда-нибудь, скрыться ото всех!..

 

     Ноги сами привели его куда надо. Вечерело, и разноцветные огни манили к себе. Он даже не прочёл название. Спустился вниз по лестнице в полуподвальное помещение, откуда раздавалась громкая музыка. Яркий свет на мгновение ослепил его. Затем он стал различать обстановку. Найдя глазами барную стойку, направился туда.

 

     – Коктейль? – сразу оживился бармен. Но, взглянув на осунувшееся лицо Антона, он тут же поправился. – Может, коньяк? Или водку?

 

     – Да, – кивнул Антон, не заботясь о том, что подразумевается под этим ответом.

 

     Бармен наполнил рюмку и протянул ему.

 

     – Закуска нужна? – осведомился он, но Антон тут же осушил рюмку и вернул назад. – Понял, – и бармен снова наполнил её.

 

     «Какая гадость!» - подумал Антон. Но на душе было ещё хуже. Ему предложили лимон, и он рассеянно отправил его в рот. Всё-таки, коньяк… Что ж, это не самый худший выбор. Хотя, он  здесь далеко не лучшего качества. Язык он обжёг, но обожжённая душа болела сильнее. Интересно, сколько надо выпить, чтобы эта боль перестала его донимать?

 

     После третьей рюмки мир вокруг заволокло туманом. Антон опёрся рукой о подбородок, другой же стал вертеть рюмку, тщательно её разглядывая. Что происходило за его спиной, мало волновало. Он даже не осознал, что покинул это заведение только вчера ночью.

 

     Зато его здесь узнали. Приветливый администратор по имени Артур обладал зорким зрением и заметил Антона издалека.

 

     – Интересно, что ему здесь надо? – обратился он к напарнику.

 

     – Может, пытается что-то разнюхать? – предположил тот.

 

     – Вряд ли, – засомневался Артур. – Похоже, у него опять проблемы.

 

     – Так помоги человеку в беде! – усмехнулся другой.

 

     – Насчёт этого Марк не давал никаких указаний. Присматривай за ним, а я скоро вернусь! – и Артур скрылся в толпе.

 

     Антон же продолжал своё невесёлое дело. Глаза застилала пелена, и он не сразу понял, что  к нему подсела какая-то женщина и, не стесняясь, в упор рассматривает.

 

     – Привет! – поздоровалась она, когда их глаза встретились. – Как настроение?

 

     Антон горько усмехнулся и осушил очередную рюмку. Четвёртую или пятую, он сбился со счёта.

 

     – Я думаю, пить в одиночестве – не очень приятно, – продолжала она. – Могу составить компанию.

 

     Голос её звучал на удивление приятно. Да и сама она была более чем приятна. Высокая, короткие волосы медно-рыжего цвета, красивые зелёные глаза. Антон затруднялся определить, сколько ей было лет на вид. По-видимому, она старше его. Но разве это имело какое-то значение?

 

     - Меня зовут Карина, - представилась она. И тут же кивнула бармену. Он всё понял и поставил перед ними две рюмки. Они схлестнулись, и Антон снова залпом осушил свою.

 

     - О-о, ты пьёшь так, словно хочешь залить своё горе!.. – отметила Карина.

 

     – Что-то не заливается, – проворчал Антон.

 

     – Вряд ли алкоголь сможет тебе помочь.

 

     – А что сможет мне помочь?

 

     – Разговор по душам.

 

     Неожиданно, подумал Антон.

 

     – Возможно, ты и права. Только где найти собеседника?

 

     – Я перед тобой, – она улыбнулась. – Только не здесь. Где-нибудь в другом месте, поспокойнее. – Она поднялась, и Антон отметил, что у неё длинные стройные ноги. Видимо, коньяк творит с ним чудеса. Раньше он таких мыслей стеснялся. – Идём! – поторопила она.

 

     – Куда ты хочешь меня увести? – Антон с трудом поднялся и тут же зашатался. Карина заботливо поддержала его.

 

     – Доверься мне. А это оставь здесь, – она взяла у него из рук рюмку и поставила на стойку. Антон не стал сопротивляться.

 

     Когда Артур вернулся, ему доложили, что парень только что ушёл в сопровождении знакомой им женщины.

 

     – Карина? – усмехнулся Артур. – Она времени даром не теряет. Завтра пообщаемся с ней.

 

     … Она привела его в свою небольшую, но уютную квартиру, находившуюся неподалёку. Усадила его на диван, помогла снять обувь. Налила воды в стакан и бросила туда таблетку.

 

     – Это аспирин, – пояснила она.

 

     Антон расслабился и почувствовал, что может ей доверять. Не спеша, он выложил Карине всю правду. Она внимательно его слушала и ни разу не перебила. Лишь, когда он закончил, сказала:

 

     – Мне жаль эту девушку. Но она, действительно, тебе не пара. Лучше всего будет забыть её.

 

     – Забыть? – эхом повторил Антон. – Но как?

 

     Карина ласково взяла его за руку. Руки у неё были тёплые и нежные.

 

     – Я могу тебе помочь, – мягко сказала она. – Я знаю средство.

 

     Она осторожно погладила его по лицу.

 

     – Ты очаровательный, и даже сам этого не знаешь, – сказала она и, придвинувшись поближе, обняла его за шею. Антон, подняв руки, хотел её оттолкнуть, но вместо этого прижал к себе.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Царившее утром в семье Вороновых напряжение к вечеру только усилилось. Андрей так и не вернулся с работы. Хотя это не было редкостью, Марина всё равно каждый раз испытывала волнение. Напрасно её успокаивали дочери, пытаясь объяснить, что Андрей давно уже не мальчик и может сам о себе позаботиться. А тут ещё Жорж подливал масла в огонь. Он, мол, совсем не считается с интересами семьи.

 

     – Как это – не считается? – возмутилась Арина. – Да ведь он работает за нас за всех! Как ты можешь так говорить о нём?

 

     – Очень приятно в очередной раз услышать, что мы здесь все живём за его счёт!.. – вспылил Жорж.

 

     – Так это правда! – Арина горячо любила брата и всегда вставала на его сторону.

 

     – Прошу вас, не надо ссориться, – попросила Марина. Подобные выяснения отношений стали чуть ли не традицией, особенно, по вечерам, когда вся семья была в сборе. Марина очень уставала, постоянно находясь между двух огней – дети и её муж. Но она старалась искать компромиссы, пыталась примирить их, хотя это не всегда удавалось. – Скажите мне, кто-нибудь видел Антона?

 

     – Нет, а что с ним? – поинтересовался Жорж.

 

     – Уже поздно, а его нет дома. И я даже не слышала, как он ушёл.

 

     – Я слышал, как он говорил по телефону и договаривался о встрече, – вмешался Роман. – По-моему, со своей девушкой.

 

     – С Юлей? – спросила Марина. – Так, кажется, её зовут.

 

     – Это та, из-за которой он вчера устроил скандал? – уточнил Жорж.

 

     – Нет. Скандал был из-за другой.

 

     Все в доме знали о болезненной любви Антона к Кристине, и никто этого не одобрял.

 

     – Удивительно! – воскликнул Жорж. – Встречается с одной, напивается из-за другой…

 

     – Жора, я прошу тебя! – Марина повысила голос. – Ты сегодня просто невыносим!

 

     – Я не знаю, как ты терпишь его, мама, – не выдержала Наташа.

 

     – Так же, как и ты – своего мужа, – не остался в долгу Жорж. Без Андрея он вёл себя гораздо смелее.

 

     – Мой муж, по крайней мере,… ищет работу.

 

     – В игровых клубах? – съязвил Жорж.

 

     Роман вспыхнул.

 

     – Я прошу не задевать мою семью!

 

     – Ради Бога, успокойтесь!.. – взмолилась Марина. – У нас общая семья!.. Давайте не будем ссориться по любому поводу! Пойдёмте лучше… пить чай. Я приготовлю.

 

     Арина отказалась, сославшись на учебные дела. Поднявшись в свою комнату, она взяла телефон и набрала знакомый номер.

 

     – Аня, привет! Как ты?

 

     – Арин, извини, я не могу сейчас говорить, – услышала она голос подруги. – Ко мне должен прийти Вася.

 

     Василий Легков был молодым человеком Анны Голубевой, лучшей подруги Арины. Он появился в её жизни совсем недавно, но этого было достаточно, чтобы отношения между лучшими подругами стали портиться. Василий занимал всё её свободное время, и на Арину совсем ничего не оставалось. Ей было грустно, она чувствовала себя одинокой и покинутой. В семье она самая младшая, делиться своими переживаниями с взрослыми братьями и сестрой она не привыкла (тем более, с матерью), поэтому Аня была ей крайне необходима. И вот теперь она отдаляется от неё всё больше и больше.

 

     – Аня, нам надо поговорить, – настаивала Арина. – Я должна тебе кое-что сказать. Кажется, я… влюбилась!..

 

     – Неужели? – Аня искренне удивилась. – В кого?

 

     – В тебя…

 

     – Шутишь? – не поверила Аня. – Так я и знала. И для этого ты мне звонишь? – в голосе прозвучало недовольство.

 

     – Нет, я не шучу! – поспешила заверить её Арина. – Это правда.

 

     – Как ты можешь такое говорить? Ты же девушка, и я тоже! Бред какой-то!..

 

     Но Арине всё это бредом не казалось. Жгучая ревность, которую она испытывала, не давала ей покоя. Она много думала об этом и пришла к выводу, что так и есть: она влюблена в свою подругу.

 

     Но Аня ничего не хотела слышать. Слова Арины её испугали, и она поспешила распрощаться с ней и выключить телефон. Арина посидела какое-то время на кровати, потом села за компьютерный стол. В поисковике она ввела запрос: «Как понять, что ты – нетрадиционной ориентации». Рассеянно просматривая информацию, она думала о том, что с ней происходит, и что будет дальше. Она никому не может довериться. Разве кто-нибудь сможет её понять? Только сочтут сумасшедшей. А для неё это важно. Важно понять, кто она такая и что ей делать дальше? Неужели придётся во всём разбираться самой? Помощи ждать неоткуда. У каждого свои проблемы, а что остаётся ей?

 

     Вздохнув, Арина снова уткнулась в мерцающий экран.

 

 

 

                                                             * * *             

 

 

 

     Алексей вернулся домой к вечеру. Увидев Дашу, он схватил её и закружил по комнате.

 

     – Сестричка! – обрадовался он. – Наконец-то ты вернулась! Как давно я тебя не видел!

 

     Алексей Соколов, невысокий, но довольно крепкий молодой человек внешне походил на своего отца – волосы тёмные, глаза синие. Зато характер больше напоминал материнский. Он был крайне эмоциональный и ни в чём не знал покоя. «Ещё один вольный художник», - думала про него Даша, но вслух никогда этого не говорила. За восемь месяцев разлуки он поправился, отрастил бороду и стал выглядеть несколько старше. Он и был старше Даши на два года. Но она всегда вела себя более сдержанно, обдумывала свои слова перед тем, как произнести их, а Алексей выкладывал всё начистоту.

 

     – Я и забыл совсем, что ты сегодня должна приехать. Иначе встретил бы тебя ещё в аэропорту.

 

     – Ничего, меня встретила Лена.

 

     – Да? – Алексей несколько сконфузился. – А где она сейчас?

 

     – Вернулась к себе. Я, честно говоря, думала, что она уже давно переехала к нам.

 

     – Нет, пока нет… – замялся Алексей. – Сейчас мне совсем не до этого.

 

     – Я надеюсь, ты ей этого не говорил? – строго спросила Даша. – Лена может и обидеться.

 

     – Да знаю я! – махнул он рукой. – Но не могу же я обманывать! Она тебе, наверное, уже всё рассказала?

 

     – Частично. Но я хочу услышать от тебя.

 

     Они переместились на кухню за небольшой столик, где разлили по чашкам чай, и Алексей стал выкладывать свои новости.

 

     – Понимаешь, мой директор – настоящая… сволочь! Он не даёт мне развиться, показать свои возможности, а я не первый год там работаю!

 

     – Может, ты просто торопишь события? – осторожно спросила Даша.

 

     – Наоборот, чересчур засиделся! Мне пора самому пробивать себе дорогу в жизни! Даша, я устал быть подмастерьем! Я хочу нормально жить, нормально трудиться!..

 

     – Разве ты плохо живёшь?

 

     – Не так, как мне хотелось бы! – Алексей стукнул кулаком по столу. – Я знаю, что могу достигнуть большего!

 

     – Поэтому ты решил открыть собственное дело?

 

     – Конечно. Я давно об этом мечтаю.

 

     – Тебе понадобятся деньги, – осторожно напомнила Даша. Она видела, что брат уже завёлся. – Где ты их возьмёшь?

 

     – Оформлю кредит, – не задумываясь, выпалил Алексей.

 

     – Как ты собираешься взять кредит, если хочешь уволиться с работы? Тебе не дадут его так просто. Нужна стабильная финансовая ситуация.

 

     – Ты думаешь, я этого не понимаю?! Чёрт возьми, Даш, я чувствую себя провинившимся ребёнком, которого отчитывает его мать!..

 

     Даша улыбнулась. Может, так оно и есть. По крайней мере, она часто выступала в подобной роли. Что поделать, настоящая мать давно за пределами досягаемости.

 

     – Не сердись, – она взяла брата за руку. – Я просто не хочу, чтобы ты рубил с плеча. Подумай хорошо, взвесь всё за и против. В таком деле спешить не нужно.

 

     – Ты, наверное, не веришь в то, что у меня может что-то получиться? – укоризненно спросил Алексей.

 

     Даша встала, подошла к нему и обняла.

 

     – Я верю в то, что ты очень способный и умный человек. Тебе немножко не хватает терпения. Поэтому прошу тебя, Лёша, подумай, как следует и прими верное решение.

 

     Он понимал. И также понимал, что если не попробует, то потом будет жалеть об этом всю жизнь. Но Даша права: деньги ему понадобятся, и деньги не малые. Придётся, всё-таки, брать в долг. Это самый верный способ быстрее их получить.

 

     Алексей знал, у кого можно взять. Ему уже не раз предлагали, но до сих пор он не решался. Ведь он совсем мало знает этого человека, чтобы доверить ему своё будущее. Но отзывы у него положительные, и он не раз ссужал деньгами молодые развивающиеся компании. Так почему бы и ему, Алексею Соколову, не попробовать?

 

 

 

* * *

 

 

 

     Антон так и не вернулся домой ночевать. Приехавший поздно вечером с работы Андрей выслушал от матери очередную порцию жалоб и упрёков.

 

     – Мама, – попытался он ей объяснить. – Я целый день провёл в своей компании. У меня было множество звонков и деловых встреч. Я понимаю, что ты расстроена, но, мне кажется, причин у тебя нет. Антон поехал к своей девушке – что в этом плохого?

 

     – Но ведь только вчера произошёл этот ужасный скандал!.. А вдруг с ним опять что-то случилось?

 

     – Если человек один раз оступился, это не значит, что теперь он всю жизнь будет падать, – заключил Андрей. – Я поговорил с ним и, думаю, Антон всё понял. Он умный парень и уже давно совершеннолетний. Скоро высшее образование получит!

 

     – Но ведь он никогда не уходил на всю ночь!.. – не сдавалась Марина.

 

     Андрей только махнул рукой. Спорить было бесполезно. К тому же безумно хотелось спать.

 

     В это время у Наташи зазвонил телефон. Она ответила, и тут же на лице заиграла улыбка.

 

     – Да, конечно, – сказала она. – Завтра обязательно приходи. До встречи! Целую, Даша!

 

     – Что за Даша? – спросил Роман.

 

     – Ты разве забыл? Даша Соколова – моя подруга, и не только. Мы же с детства знакомы с её семьёй.

 

     – Да, ваш отец был очень дружен с её матерью, – добавила Марина, с удивлением отметив внутри ощущение былой ревности.

 

     – Дарья Соколова… – задумчиво произнёс Андрей. – Она же уехала за границу?

 

     – Это была стажировка, и теперь она вернулась, – пояснила Наташа. – И завтра придёт к нам в гости.

 

     Андрей поморщился. Не самые приятные воспоминания всколыхнули память. Жорж, внимательно наблюдавший за ним, не преминул спросить:

 

     – Что такое, Андрей? Ты не хочешь видеть эту девушку?

 

     Андрей пожал плечами.

 

     – Завтра я буду занят. Вряд ли мы пересечёмся.

 

     – Я помню, вы не ладили, – сказала Наташа.

 

     – А почему? – вмешалась Марина. – Она сделала тебе что-то плохое, сынок?

 

     На этот раз Андрей усмехнулся.

 

     – Нет, мама. Конечно, нет. Просто у меня очень много дел. Что касается вашей Даши… Пусть она приходит, если хочет. Препятствовать не буду.

 

 

 

 

 

Глава третья

 

 

 

      Он спал безмятежно, как ребёнок. Карина с улыбкой смотрела на него, мысленно спрашивая себя, зачем она связалась с этим мальчишкой. Ей уже тридцать один, и в жизни она повидала всякое. Было множество романов, так ни к чему и не приведших. Прошлое темно, а будущее призрачно. «Если хочешь о чём-то подумать, подумай о себе», – говорила она и старалась следовать этому девизу.

 

     Встав с дивана, она в который раз оглядела своё жилище. Квартира крошечная, да и та съёмная. Своего у неё ничего нет. Устраиваясь на работу к Марку, она понимала, что поручения, которые он будет ей давать, будут разного рода. Она обслуживала его клиентов, собирая нужную ему информацию, и без сожаления передавала все тайны, которыми они в порыве великодушия (или страсти) делились с ней. Марк платил ей хорошие деньги. Она собирала их со всей тщательностью, надеясь в будущем устроить свою жизнь получше. А пока время шло, и ничего не менялось.

 

     Этот парнишка чем-то привлёк её внимание. Она сразу поняла, что в любовных делах он неискушён, но при этом прониклась к нему искренней симпатией. Он был честен перед ней, и ничего не просил взамен. Она сама дала ему то, что сочла нужным.

 

     – Однако ты любишь поспать! – заметила она, увидев, как задрожали его веки. Антон открыл глаза и с удивлением стал рассматривать окружающую обстановку. – Только не говори, что ты ничего не помнишь!..

 

     – Нет, просто голова… медленно соображает.

 

     Он протёр глаза и посмотрел на Карину.

 

     – Ты забыл моё имя, – догадалась она. – Карина.

 

     – Прости, – ответил он. – Вчера я был сам не свой.

 

     – Ты никогда прежде не пил?

 

     – В таких количествах – нет.

 

     – Какой хороший мальчик! – улыбнулась она. – Я всё больше в этом убеждаюсь.

 

     Антон внезапно стал шарить глазами по комнате.

 

     – А где… моя одежда?

 

     Карина протянула ему одежду. Он выжидающе посмотрел на неё, и она без слов поняла и отвернулась. Когда он собрался, то сам подошёл к ней.

 

     – Карина, я бы хотел извиниться перед тобой… за вчерашнее, – Антон слегка покраснел.

 

     – Не за что тебе извиняться, – ответила она. – Поверь, знакомство с тобой – это лучшее, что произошло в моей жизни за последнее время. – Она снова улыбнулась, на этот раз невесело. – Надеюсь, я тебе хоть немного помогла?

 

     – Помогла? – Антон мучительно соображал. – Да-да, спасибо. Ты помогла мне.

 

     – Если хочешь, я могу помочь тебе ещё раз.

 

     Антон совсем залился краской.

 

     – Спасибо… Не стоит.

 

     – Что ж, тогда могу предложить тебе завтрак. Правда, готовлю я отвратительно! – пошутила она. Но Антону шутить не хотелось.

 

     – Я, пожалуй, пойду, – сказал он, избегая глядеть ей в глаза. – Меня ждут дома.

 

     – Понимаю, – кивнула Карина. – Это самое приятное чувство – когда дома тебя ждут.

 

     Что-то в её голосе заставило Антона остановиться.

 

     – Карина, я не хочу, чтобы ты думала… – но она перебила его:

 

     – Что бы я ни думала, это всего лишь мои проблемы. И пусть они останутся со мной, - она вновь натянула на лицо улыбку. – А тебе, действительно, уже пора.

 

     Она проводила его до двери. Когда он выходил, она сказала:

 

     – Но если что опять случится – приходи, я буду ждать!..

 

     – Хорошо, – тепло улыбнулся Антон. – Пока!

 

     – Всего хорошего, – пожелала ему Карина и закрыла дверь.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Наутро, оставив брата с Леной, Даша поехала к Вороновым. Их коттеджный посёлок находился не так уж далеко от микрорайона, в котором она жила. Но экология значительно отличалась. Частный сектор располагался недалеко от лесополосы. Здесь было тихо и уютно. Территория их владения выглядела довольно внушительно. Трёхэтажный особняк с высокими окнами, двумя мансардами и просторной верандой сразу привлекал внимание. Рядом находился гараж, чуть поодаль ближе к лесной зоне – баня, несколько летних домиков, беседки. Газон был ослепительно яркого цвета. И повсюду – цветы – гордость Марии Вороновой. За домом отлично следили, но Даша знала, что сами обитатели этого дворца мало принимали в том участие. Зачем, если есть возможность нанимать рабочих?

 

     Солнце по-летнему согревало, и настроение у Даши было приподнятое. Нажав кнопку вызова, она стала ждать. Вороновы содержали охрану, но в этот раз входная дверь распахнулась, и перед Дашей предстал сам хозяин дома. Она опешила от неожиданности, но быстро сориентировалась и улыбнулась ему.

 

     – Привет! – поздоровалась Даша. – Не ожидала, что ты будешь первым, кого я здесь увижу.

 

     – А ты, видимо, надеялась встретить кого-то другого? – тут же отозвался Андрей. Впрочем, он тоже улыбнулся ей в ответ и жестом пригласил войти.

 

     Даша немного волновалась, но старалась не подавать виду. Она никогда не могла чувствовать себя спокойно, расслабленно в его присутствии. Ей казалось, он оценивает каждый шаг, внимательно ловит каждое её слово с тем, чтобы в подходящий момент указать на её промахи. Даша по натуре общительный и коммуникабельный человек, отлично ладила со всеми Вороновыми. Но не с Андреем. Его она всегда немного побаивалась. А всё потому, что слишком часто он давал ей повод. Сколько раз она пыталась наладить с ним отношения, завести разговор, найти общие темы. И вот, когда казалось, что всё идёт нормально, обязательно что-то происходило. Андрей вдруг становился либо холодно-замкнутым, либо подчёркнуто-ироничным. И она не могла понять, что ожидать от него в тот или иной момент. Иногда она ловила себя на мысли, что было бы замечательно совсем его не видеть, чтобы не провоцировать очередную ссору. Но не общаться с другими членами его семьи она не могла и не хотела. Наташа – её близкая подруга, а Антон… Его было приятно даже просто видеть.

 

     Даша взглянула на Андрея. Он совсем не изменился за то время, что они не виделись. Высокий, подтянутый, уверенный в себе. Одет он был в лёгкий спортивный костюм и кроссовки. Губы улыбались, но глаза смотрели напряжённо, пытливо вглядываясь в неё. Даше стало немного неловко. Надо было что-то отвечать.

 

     – Я всегда рада встретиться с вашей семьёй, – нашлась она. И это была правда.

 

     – Давно не виделись, – заметил он. – Как твоя стажировка? Наташа вчера просветила меня относительно твоей поездки.

 

     – Отлично, – Даша снова улыбнулась. Может, на этот раз им удастся поговорить спокойно? – Было очень интересно. Я изучила язык, познакомилась с разными людьми, подготовила отчёт по практике и собрала материал для своей диссертации.

 

     – Ты молодец! – похвалил Андрей. – Не каждый способен добиться успехов на поприще науки.

 

     Это было искренне или он уже включил свой сарказм? Нет, Даша видела в его глазах теплоту. Он не притворяется.

 

     – Я думаю, каждый способен найти своё место в жизни, – согласилась Даша.

 

     – Да, но иногда поиски длятся мучительно долго… Впрочем, что ещё у тебя нового?

 

     – Пожалуй, это всё. В остальном – всё, как прежде, – она наблюдала за его реакцией, но он не менялся в лице. – Скажи лучше, как ты? Как вы все?

 

     – Может, пройдёмся немного? – неожиданно предложил Андрей. – А то стоять в дверях и разговаривать – не совсем удобно. Да и с моей стороны это просто неприлично.

 

     Даша согласилась. Они двинулись вглубь сада, где в самом начале росли плодово-ягодные деревья, затем уступая место самым настоящим вековым дубам.

 

     – Когда отец начал строить дом, дубы уже стояли здесь, – начал Андрей. – Он не стал их вырубать. А потом посадил яблони, груши, сливы. В детстве я любил залезать на дерево и срывать плоды. Конечно, без падений не обходилось. Однажды я сломал руку. Это было в пятом классе. Но меня это не остановило. И только уговоры мамы сумели подействовать.

 

     Он улыбался, делясь с ней своими детскими воспоминаниями. Даша поймала себя на мысли, что ей интересно его слушать.

 

     – Что касается остальных, – продолжил он. – Арина сейчас заканчивает девятый класс. Но учёбу в школе она продолжит. Наташа… Пожалуй, всё по-прежнему. Да она сама тебе больше расскажет. Я, конечно, многим недоволен, но иногда делаю вид, что меня всё устраивает.

 

     – Я понимаю, о чём ты, – кивнула Даша. – У её мужа всё без изменений?

 

     – Да, и это не может не огорчать. Но, в конце концов, это её выбор.

 

     Даша удивлялась всё больше и больше. Неужели он, правда, так изменился? Разве раньше они могли бы вот так спокойно разговаривать друг с другом, прогуливаясь по саду?

 

     – А как дела у Антона? – спросила она.

 

     – У Антона? – Андрей внезапно остановился и посмотрел на неё. – А что ты хочешь узнать?

 

     От этого вопроса она похолодела. А Андрей теперь внимательно изучал её лицо, что-то ища в нём.

 

     – Я имею в виду, в целом, – растерялась Даша. – Я же про всех спрашиваю.

 

     – У него сейчас непростой период в жизни, – Андрей не сводил с неё глаз. – Появилась девушка, но прежняя любовь, похоже, ещё не забыта.

 

     Даша отвела взгляд в сторону. Это была не самая приятная новость, и ей не хотелось, чтобы Андрей прочёл по её лицу, как её это огорчило.

 

     – В чём дело? – резко спросил он. – Ты отвернулась.

 

     – Я? Нет… Ты придаёшь слишком большое значение моим действиям, – Даша уставилась на огромное дерево и попыталась перевести разговор на другую тему. – У вас очень красивый сад!..

 

     – Да, – согласился Андрей. И тут же добавил. – Ты думаешь, что сможешь меня этим обмануть?

 

     – Я вовсе не пытаюсь…

 

     – Не лги! – перебил Андрей. – У тебя всё написано на лице.

 

     Ну, вот, опять всё возвращается на круги своя. Снова в его голосе звучит сталь, которая режет холодом. Напрасно она думала, что всё переменилось к лучшему. Пора бы уже ей привыкнуть к такого рода переменам в его настроении.

 

     Даша решила не давать себя в обиду. И, повернувшись к Андрею, спросила:

 

     – И что же ты прочёл по моему лицу?

 

     – Антон, – он словно чеканил каждое слово, – ты именно к нему сюда пришла.

 

     – Нет! Не только к нему!

 

     – Только к нему! – Андрей был неумолим.

 

     Даша выдохнула.

 

     – Если и так, какая разница? – спросила она напрямик. – Ты что-то против имеешь?

 

     И тут Андрей резко сменил тон.

 

     – Нет, – почти равнодушно сказал он. – Мне, в общем, всё равно… Только его сейчас нет. Он ещё не вернулся со своей вчерашней прогулки, – Дашу вновь это резануло, но она смолчала. Андрей же вновь заулыбался. Но теперь его улыбка вызывала у неё раздражение. – Я, впрочем, тоже вынужден тебя покинуть. Сегодня у меня выходной, и я хочу провести его с пользой. Отправлюсь в тренажёрный зал. Всего хорошего! – он помахал ей рукой и быстро зашагал прочь, не дав ей возможности сказать что-то в ответ.

 

     Даша осталась стоять у большого дуба и, глядя, как удаляется Андрей, произнесла:

 

     – Да уж, проведи день с пользой! Желательно, подальше от меня!

 

     Она была раздосадована. Хорошее настроение было испорчено. Теперь ей не хотелось никого видеть.

 

     «Какой же ты, Андрей! – подумала она. – Ну, почему тебе так нравится… обижать меня?»

 

     Нет, Антон совсем на него не похож. Да и никто из семьи не похож на него. Даша провела рукой по волосам – это всегда позволяло ей успокоиться, и пошла к дому. В конце концов, она пришла навестить свою подругу и милых её сердцу людей. Не стоит омрачать себе жизнь очередным неприятным разговором.

 

 

 

* * *

 

 

 

      В доме Дашу встретили тепло. Марина предложила ей чаю с пирожными, сбежавшая по лестнице Арина радостно кинулась ей на шею и принялась засыпать вопросами. Наташа встала не так давно, и вокруг глаз ещё остались следы долгого сна. Но она была так же рада встрече, как и все остальные. Жорж Боннет, устроившись, как всегда, несколько поодаль, то и дело бросал любопытные взгляды на их гостью. Марина знала и об этой его слабости, но предпочитала делать вид, что ничего не замечает. Ну, а Даша в его сторону просто не смотрела. Она с удовольствием отвечала на вопросы, гадая, когда же придёт Антон.

 

     – Чем ты теперь думаешь заниматься, Даша? – поинтересовалась Марина.

 

     – Завтра поеду в университет сдавать отчёт, а потом – буду готовиться к экзаменам.

 

     – А я думала, тебе их автоматом поставят, – сказала Арина. – Ты ведь прошла стажировку за рубежом.

 

     – Это ещё не повод, – засмеялась Даша. – Наш директор очень щепетильно ко всему относится и так просто оценки не ставит.

 

     – Жаль, – разочарованно вздохнула Арина. – Значит, учиться туда я точно не пойду.

 

     – Сначала окончи школу, а потом видно будет, – заметила Марина.

 

     Наташа говорила мало. Да и Романа не было видно. Кажется, что-то между ними произошло, заметила Даша. Иначе он бы сейчас был рядом с ней. Но остальные, казалось, ничего не замечали.

 

     Не раз, поглядывая на дверь, Марина порывалась встать, но присутствие Даши её удерживало. Она ждёт Антона, поняла Даша. Как и я.

 

     – Жаль, что Андрея нет, – заметила Арина. – Он тоже с удовольствием бы с тобой пообщался, Даш.

 

     – Мы уже пообщались, – мигом ответила Даша. – Я встретила его у входа.

 

     – А где он теперь? – удивилась Марина.

 

     – Сказал, что поедет в тренажёрный зал, – Даша решила не распространяться подробно об их разговоре.

 

     – Как трудно застать его дома!.. – печально произнесла Марина. – Дети так быстро растут!.. И всё меньше нуждаются в родителях…

 

     «А некоторые родители совсем не нуждаются в своих детях», – подумала Даша.

 

     В этот самый момент дверь открылась, и в гостиную вошёл тот, кого она больше всего хотела увидеть. Сердце часто забилось. Вот он, долгожданный!.. Такой же, как и всегда, только глаза уставшие, и взгляд чем-то озабоченный. Он рассеянно посмотрел на всех и сказал:

 

     – Добрый день!..

 

     – Сынок! – Марина тут же кинулась к нему. – Где ты был? Мы так волновались!

 

     – Всё в порядке, мама, – Антон слабо улыбнулся. – Я был… у знакомых.

 

     – Но ты не позвонил…

 

     – Телефон сел.

 

     – Ты какой-то… подавленный, – забеспокоилась Марина.

 

     – Просто немного устал, – Антону не хотелось говорить.

 

     – Антон! – окликнула его Арина. – Посмотри, Даша приехала!

 

     Тут только Антон увидел гостью. Сконфузившись, он подошёл к ней и протянул руку:

 

     – Прости, я поначалу не заметил. Ты так удачно вписалась в нашу семью!..

 

     Даша улыбнулась в ответ. Шутка ей понравилась. Хорошо, что Андрея сейчас не было рядом. Он мог бы пошутить в ответ, и Даше вряд ли бы было приятно.

 

     Выпив стакан воды, Антон извиняющимся голосом сказал:

 

     – Мне нужно вас покинуть. Я хочу немного побыть один.

 

     – Но, Антон… – начала было Марина, но Наташа остановила её:

 

     – Мама, пусть идёт. У него, в самом деле, уставший вид.

 

     С уходом Антона разговор возобновился. Но Даша была несколько разочарована. Он как будто не обрадовался её возвращению. А ведь они так долго не виделись! Наверное, и впрямь у него полно своих забот. Но теперь она здесь, и видеться они тоже смогут чаще.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Поздно вечером, Наташа поднялась к себе в комнату. Там уже ждал Роман. Но сегодня ей не хотелось выяснять отношения. Ночь она провела плохо, и теперь нуждалась в отдыхе.

 

     Роман сознавал свою вину. Сколько раз он пытался взять себя в руки, и, всё равно, проходя в очередной раз мимо игорного дома, не сдержавшись, заходил внутрь.

 

     Он не всегда был таким. Вначале они жили, как многие другие семьи, в любви и мире. Но потом Наташа стала замечать, что Роман не такой, каким казался вначале; точнее, не такой, каким ей хотелось его видеть. Она рано вышла замуж, и супружеская жизнь ей виделась исключительно в радужных тонах. На деле всё оказалось не так просто. Роман оказался обычным молодым человеком, без каких-либо талантов, а ей хотелось от него большего. С работой ему не везло, и найти своё место под солнцем тоже пока не получалось. А Наташе хотелось, чтобы он был похож на её старшего брата. Андрей всегда был её кумиром – смелым, решительным. Всего этого Роману недоставало. Он был другим. Поняв, что не соответствует ожиданиям своей жены, он стал замыкаться в себе. Потом начал играть. А затем и вовсе стал не ночевать дома.

 

     Наташа винила во всём только его. Роман не отрицал этого. Было грустно видеть, как распадается его брак. Он терял жену с каждым днём всё больше, но ничего при этом не делал. Какой-то надлом произошёл в нём однажды, и собраться в целое у него не получалось.

 

     … Антон же в это время, находясь уже в постели, в очередной раз переваривал содержимое прошедшего дня. Слишком много событий произошло сразу – откровение Кристины, ссора с Юлей, знакомство с Кариной. Голова шла кругом. Конечно, больше всего его удручало то положение, в котором оказалась его любимая девушка. Но как помочь ей, он не знал. И от этого на душе становилось тоскливо.

 

         Что касается Карины… Она стояла у него перед глазами – красивая, дерзкая. С такой женщиной он познакомился впервые. И хоть знакомство это произошло при весьма сомнительных обстоятельствах, она засела у него в мыслях.

 

     «Приходи, если что», – сказала она, и он улыбнулся этим воспоминаниям. Быть может, ему, действительно, удастся забыть Кристину, если в его жизни появится другая женщина?

 

 

 

* * *

 

 

 

     Вернувшись домой, Андрей с удивлением обнаружил в гостиной одного Романа.

 

     – Ты не спишь? – спросил он. – А Наташа?

 

    – Она легла, – Роман открыл дверцы бара, пошарил там немного и достал маленькую бутылку. – Этот коньяк любит Жорж, – заметил он.

 

    – Жорж любит всё, что не принадлежит ему, – сухо ответил Андрей.

 

    – Ты позволишь? – не дожидаясь ответа, Роман откупорил бутылку и налил в бокал. Андрей передумал идти в свою комнату и подошёл к нему.

 

    – Зачем? Тебе проблем мало?

 

    Роман сделал глоток и посмотрел на него.

 

    – Понимаешь, я обратился к Наташе с просьбой, но она отказала.

 

    – Ты просил у неё деньги, – нетрудно было догадаться. Андрей хорошо его знал.

 

    – Понимаешь, я задолжал небольшую сумму…

 

    – Неужели? – Андрей скрестил руки на груди. – И что на этот раз? Послушай, Рома, ты можешь врать кому угодно, только не мне. Ты должен деньги? Ты проиграл их, как обычно! И это уже начинает надоедать! Если ты не можешь сам себя обеспечить, может, пора уже начать жить по-другому?

 

    Роман молчал. Ему не хотелось спорить. Ведь тогда Андрей точно не станет ему помогать.

 

    – Послушай меня, – продолжал Андрей. – Твои дурные пристрастия могут разрушить твою жизнь. Твой брак уже на грани развода! Разве ты этого не видишь?

 

    – Я… я люблю свою жену.

 

    – Так докажи ей это! Перестань играть, в конце концов! Поставь свой брак на первое место!

 

    – Я пытаюсь, но…

 

    – Плохо пытаешься! – гремел Андрей.

 

    – Я прекрасно знаю все свои ошибки и промахи, – согласился Роман.

 

    – Тогда почему ты не хочешь их исправить?

 

    – Иногда это не так уж легко…

 

    Андрей смолчал. Да, в этом, пожалуй, Роман прав. Осознать ошибку гораздо легче, чем исправить. А советовать ещё проще, чем сделать самому. Он ведь тоже не без греха. Наделал в своё время кучу ошибок, и до сих пор расплачивается. А время вспять не повернёшь. Да и сейчас, похоже, жизнь его ничему не учит.

 

    Андрей встряхнул головой, прогнав гнетущие воспоминания, и, вздохнув, стал подниматься наверх. Роман проводил его взглядом и снова принялся за коньяк.

 

    

 

* * *

 

 

 

     – Иногда мне кажется, что я совершила ошибку, выйдя замуж второй раз, – задумчиво произнесла Марина.

 

     Она сидела в большой библиотеке своего дома, находившейся на третьем этаже, почти под крышей, в удобном кожаном кресле. Напротив неё расположился лучший друг её покойного мужа и её друг, Виктор Степанов. Его добрые глаза и мягкая улыбка всегда успокаивали Марину, действовали на неё умиротворяющее. Она искренне любила Виктора, впрочем, как и все её дети. Недолюбливал его один Жорж, угадывая в нём соперника. И, действительно, он не ошибался. Виктор полюбил Марину с того самого дня, когда впервые увидел. Но он молчал, потому что она любила его друга, а впоследствии стала его женой. У самого же Виктора брак не сложился. Жена подала на развод, инстинктивно чувствуя, что муж охладел к ней. С тех пор Виктор не заводил никаких отношений, храня верность единственной женщине. С бывшей женой он сохранил тёплые отношения, искренне порадовался, когда она вновь вышла замуж за достойного, на его взгляд, человека, и обрела своё семейное счастье. Дети выросли. Старший сын, Игорь, сам давно был женат, и воспитывал двоих детей. Дочь Оксана, с детства славящаяся своим бунтарским характером, дожив до тридцати лет, в брак вступать не собиралась. Оба – и Игорь, и Оксана были в хороших дружеских отношениях с Андреем Вороновым. В юности Андрей и Оксана даже разыгрывали из себя влюблённую пару, больше ради шутки, нежели всерьёз. Настоящих любовных отношений между ними не сложилось, и они решили остаться друзьями. Хотя Оксану это, всё же, несколько огорчало. В душе ей, действительно, нравился Андрей, и она была бы непротив развития отношений, но он старался эту грань не переходить. Между ними не раз была близость, но на этом всё и заканчивалось. Как говорила сама Оксана, эту неприступную стену так просто не возьмёшь. Андрей был благодарен ей за всё, но сердца его, увы, она так и не завоевала.

 

     Сам Виктор Степанов владел крупным медицинским центром, где вместе с ним работал и его сын, и невестка Татьяна. Поэтому если кому-то из семьи Вороновых требовалась медицинская помощь, они тут же звонили Виктору.

 

     Но на этот раз у него выдался выходной, и он решил зайти к Вороновым в качестве старого доброго друга. Они с Мариной уединились в библиотеке, где она решила поделиться с ним своими переживаниями.

 

     – Мне казалось, ты его любила, – Виктор внимательно посмотрел на Марину.

 

     – Мне тоже так казалось… Но его не любят мои дети. И, наверное, у них есть на то причины. Возможно, я ошибалась в нём…

 

     Такие мысли стали посещать Марину всё чаще. И впервые она решила открыть их своему близкому другу, надеясь найти в его лице поддержку.

 

     – Ты уверена в том, что говоришь? – Виктор сам не любил выносить поспешных суждений. – Или на тебя твои дети так повлияли?

 

     – Да, – согласилась Марина. – Больше всего – Андрей. Я привыкла ему доверять. К тому же, он редко ошибается в людях.

 

     Виктор кивнул. Да, Андрей был на редкость проницателен.

 

     – И он, в отличие от остальных моих детей, – продолжала Марина, – даже не скрывает своего плохого отношения к Жоржу.

 

     – Знаю, – улыбнулся Виктор. – Твой сын привык говорить то, что он думает.

 

     – Меня это беспокоит, – пожаловалась Марина. – Ты не представляешь, каких усилий мне стоит каждый раз удержать их от ссоры!..

 

     Да, Андрей – непростой человек. Виктор хорошо знал его. С самого детства он проявлял свой характер, во всём походя на отца. Что касается Жоржа… Виктор и сам не испытывал к нему ни симпатии, ни уважения. И виной тому был его образ жизни. Он считал, что Жорж своим поведением позорит Марину. Но сказать ей об этом открыто не смел. Ведь он её друг, а Жорж – законный муж.

 

     – Ты разговаривала с Андреем? – спросил Виктор. – Может, ему стоит относиться к твоему мужу более снисходительно?

 

     Марина покачала головой.

 

     – Сомневаюсь, что в этом вопросе я могу на него воздействовать. Ты же знаешь, какой он упрямый.

 

     Словно почувствовав, что о нём говорят, в библиотеку вошёл сам Андрей. Он тепло поздоровался с Виктором и тут же заторопился назад.

 

     – Ты на работу, сынок?

 

     – Да, мама. Вернусь поздно, как обычно, – он поцеловал её в щёку и ушёл. Марина посмотрела на Виктора повлажневшими глазами и сказала:

 

     – Просто поразительно, как он похож на отца!..

 

     И Виктор, конечно, не мог с ней не согласиться.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Приехав в свою компанию, Андрей первым делом вызвал к себе Евгения. Тот не заставил себя ждать. В руках его была целая папка.

 

     – И так, – начал Андрей, – ты собрал информацию.

 

    – Да, – Евгений присел и, протянув папку Андрею, начал рассказывать. – Некто Марк Зайверт – владелец ночного клуба «Лагуна» и ещё целой сети подобных развлекательных клубов в нашем городе.

 

    – Никогда не слышал о нём, – задумчиво произнёс Андрей.

 

    – Я тоже, – согласился Евгений. – Родом он не из этих мест. Сюда приехал как раз с целью раскручивания своего бизнеса.

 

    – И, судя по всему, ему это удалось.

 

    – Более чем. На сегодняшний день он один из лидеров подобной индустрии.

 

    – И чем же он добился такого успеха?

 

    –  А это, как раз, самое интересное! По слухам, он содержит подпольные игорные дома, прямо там, в своих клубах. Кроме того, – и это тоже слухи, – он занимается проституцией и наркооборотом! Не сам лично, но продвигает это дело.

 

    Андрей был впечатлён. Никогда ещё не приходилось иметь дело с подобным персонажем.

 

    – Слухи не возникают на пустом месте, – заметил он.

 

    – Я тоже так думаю, – согласился Евгений. – Теперь, когда ты выслушал меня, что ты будешь делать, Андрей?

 

    В том, что Андрей начнёт действовать, Евгений не сомневался.

 

    – По поводу игорных домов, кстати, можно пообщаться с Романом. Он их периодически посещает. А насчёт всего остального… Антону, по его словам, подсунули наркотик… – Андрей быстро соображал. – Знаешь, я думаю, нам с тобой было бы неплохо как-нибудь проветриться. Как тебе такое предложение – посетить сегодня вечером какой-нибудь ночной клуб, скажем, «Лагуну»?

 

    Евгений ожидал чего-то подобного.

 

     – А завтра с утра опять на работу? Сегодня же понедельник.

 

     – А понедельник, как известно, день тяжёлый, – закончил Андрей.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Утром в понедельник Даша поехала в университет, чтобы сдать отчёт и уточнить некоторые вопросы. Через две недели должна начаться летняя сессия, а затем – подготовка диссертации. Кроме того, пора было определиться с дальнейшим направлением деятельности. Даша подрабатывала на кафедре, плюс получала стипендию, но сейчас этих денег уже недостаточно. Рассчитывать на брата она не может. Он всерьёз увлёкся собственным проектом, а значит, деньги ему самому понадобятся. Что касается матери… С ней отношения до сих пор были непростыми. Они иногда созванивались, переписывалась по электронной почте, по праздникам она присылала им открытки – привычка детства, – но приехать не могла. Из последнего письма Даша узнала, что мать открывает собственное дело (вот уж точно, с кем Алексей нашёл бы общий язык!). А это говорило о том, что встреча их затянется на неопределённый срок.

 

     Даша любила мать и в душе сильно переживала разлуку с ней. Но требовать от неё невозможного – возвращения домой она не могла.

 

     Домой она пришла во второй половине дня. Там её уже ждала Лена – Алексей давно отдал ей ключи.

 

     – Как дела? – поинтересовалась она. – Я приготовила обед. Ты проголодалась?

 

     – Я пообедала в университетской столовой, – Даша положила в кресло сумку и пакет с бумагами. – Дел очень много. Через две недели – сессия, потом каникулы и… Надо будет искать работу.

 

     – Только на лето?

 

     – Не только, – Даша вздохнула. – Боюсь на те жалкие гроши, что я получаю на кафедре, мы не протянем. – Она села на диван и, посмотрев на свои ноги, сказала. – Туфли износились.

 

     – Тебе, вообще, надо сменить гардероб, – заметила Лена. – Новая работа – новый внешний вид!

 

     – Нет, радикальных перемен я не люблю! – запротестовала Даша. – Но кое-что поменять можно.

 

     – Например? – Лена с любопытством посмотрела на неё.

 

     – Например, сферу деятельности, – задумчиво произнесла Даша. – Посуди сама: по образованию я – художник – проектировщик, диссертацию защищаю по культурологии, а на кафедре занимаюсь лаборантской работой и иногда читаю лекции. Красота, да и только!..   

 

     – Широкий спектр услуг, – улыбнулась Лена.

 

     – Да, только выбрать не из чего.

 

     – Но ты ещё свободно владеешь английским языком!

 

     – Вот на это и можно сделать ставку. А всё остальное – так, ради удовольствия…

 

     Лена подсела к подруге.

 

     – Что-то ты приуныла, – заметила она.

 

     – Да это я так… – отмахнулась Даша. – Знаешь, что? У меня к тебе будет одна просьба. Но сначала пообещай, что выполнишь её!

 

     – О! – удивилась Лена. – Ты меня интригуешь!

 

     – Пообещай!

 

     – Хорошо, – Лена согласилась. – Говори.

 

    – Я хочу, чтобы ты… погадала мне на картах!

 

    Это было так неожиданно, что Лена поначалу подумала, будто Даша шутит. Но она смотрела такими серьёзными глазами, что Лена тут же принялась отказываться.

 

    – Пожалуйста, Лена! – умоляла Даша. – Мне это так важно!

 

    – Да? А кто мне говорил, что доверять картам – безрассудно и глупо?

 

    – Так и есть, но… Бывают же совпадения! Вспомни, ты нагадала мне дальнюю поездку, и вот она, пожалуйста – моя стажировка!

 

    – Это всего лишь случайность, – отказывалась Лена, но уже менее активно.

 

    – Я не верю в случайности, – продолжала Даша. – Но зато я верю тебе. Погадай мне, пожалуйста!.. Я даже новую колоду для тебя купила!

 

    – Ты её купила для себя, – поправила Лена. – Так и быть, сделаю это, раз ты так просишь.

 

    Она удобно расположилась на диване, распечатала колоду и стала раскладывать карты в виде пасьянса одной ей ведомым способом. Даша с интересом следила за ней и ждала. По очереди Лена переворачивала карту за картой.

 

    – Ну, что там? – спросила Даша.

 

    – Подожди. Дай мне сосредоточиться, – когда она оценила ситуацию, то начала рассказывать. – Это ты, – указала она на даму бубен, – и мысли твои сейчас далеко отсюда.

 

    «Это точно», – подумала Даша.

 

    – В голове – суета, разброс. Словом, нет упорядоченности. В ногах – какие-то встречи, – ничего особенного. В прошлом – дальняя поездка, кстати! – Лена оживилась. – В будущем – о… - протянула она. – Мужчина!

 

    – Блондин? – как Антон.

 

    – Нет. Брюнет, – Лена была беспощадна.

 

    – Какой ещё брюнет? Я таких не знаю.

 

    – Значит, узнаешь, – пообещала Лена. – Давай смотреть дальше. На сердце у тебя – конечно же, блондин (можно было не сомневаться!), под сердцем – замужняя женщина… это как понимать?

 

    – Мама, – грустно сказала Даша. Кто же ещё? Лена посмотрела на неё и вдруг стала сминать карты. – Зачем? – удивилась Даша.

 

    – Они тебя только расстраивают.

 

    – Не надо, Лена, – Даша накрыла своей рукой её руку, смешавшую карты. – Давай продолжим. Интересно, что будет дальше.

 

    Лена согласилась. И снова стала выкладывать карты уже другим способом.

 

    – Что было? – задала она вопрос и, перевернув карту, ответила. – Любовь к твоему блондину! – Это Даша и так знала. Была любовь и сейчас продолжается. – Что будет? Будут слёзы.

 

    – Ну, вот, – заметила Даша. – Жизнь всё прекраснее с каждой картой.

 

    – Подожди! Впереди самое важное! Чем покроется? Ого! – она не сдержала возглас восхищения.

 

    – Что там? – воскликнула и Даша.

 

    Лена торжественно помахала в воздухе картой.

 

    – Свадьба!

 

    – С кем? С моим блондином?

 

    – Нет. С брюнетом.

 

    – Как же так? – расстроилась Даша. – Этого не может быть! Твои карты всё врут!

 

    – Конечно, – согласилась Лена. – Я тебе с самого начала это говорила. Ну, теперь всё?

 

    – А что там ещё осталось? – в руках у Лены была последняя карта. – Открой, – попросила Даша.

 

    – Какая ты, всё-таки, непостоянная!.. – с улыбкой проворчала Лена. – Чем сердце успокоится? Смотри сама, – она протянула карту Даше.

 

    – Но я же ничего не понимаю.

 

    – И не поймёшь. Сердце твоё успокоится любовью к твоему брюнету!

 

    – Опять этот брюнет! – возмутилась Даша. – Откуда он взялся?

 

    – Не знаю, не знаю… – Лена хитро улыбалась. – Может, ты что-то от меня скрываешь? Признайся, Даша!

 

    – Нет, – Даша замотала головой. – У меня, конечно, много знакомых, но ни с одним из них нет никаких особых отношений. Да и с Антоном, кстати, тоже… Он никак не отреагировал на моё возвращение.

 

    – Возможно, у него сейчас других забот хватает.

 

    – Да, его мама и сёстры мне так и сказали. И всё же… хотелось бы более тёплой встречи… А ты со своими картами и своим брюнетом!..

 

    – Я?! – изумилась Лена. – Ах, вот ты как отплатила мне за услугу!.. – с этими словами она смяла карты и сбросила их на пол. А потом обняла подругу. – Не верь этим глупым картам. Важно лишь то, чего ты сама хочешь.

 

    – Я знаю, чего я хочу, – улыбнулась Даша.

 

    – Это самое главное. В конце концов, мы сами строим свою судьбу, – философски заключила Лена.

 

    Подруги снова обнялись. А оклеветанные карты остались лежать на полу. Неизвестный брюнет оказался на самом верху.

 

 

 

 

 

Глава четвёртая

 

 

 

      В большой гостиной дома Вороновых собрались школьные друзья Арины. Закончился учебный год, прозвенел последний звонок, теперь начинается самое интересное – экзамены и выпускной. Кто-то уже в этом году покинет школу, но многие пойдут дальше. Главное – это пережить экзамены, вокруг которых всё больше разгорались страсти. Педагоги, казалось, ещё больше нагнетали обстановку. Конечно, им важен результат. А какими путями они к нему придут – это уже второстепенно.

 

    Арина волновалась не больше остальных. В конце концов, училась она всегда хорошо, а экзамены, по сути, всего лишь проверка старых знаний. Поэтому, чтобы поднять настроение своим друзьям, после школы она пригласила их к себе домой.

 

    Некоторые впервые здесь оказались, и дом Вороновых сразу произвёл на них впечатление. Арина устроила им экскурсию, а потом, в гостиной, напоила чаем с тортом. Кто-то из ребят шутил, что пора бы уже вместо чая что-нибудь погорячее употребить, но Арина была строго против. В её доме алкоголь употребляли редко и то – по большим праздникам. Не считая, разумеется, Жоржа Бонннета. Но он ей не родня, так что не в счёт.

 

    Аня сидела в обнимку с Васей и то и дело бросала взгляды в сторону Арины. В душе её очень забавляла эта игра. Ей даже было бы в какой-то степени приятно, если бы в неё влюбилась подруга. Самолюбию её это бы, явно, польстило. К тому же она обожала интриги, и сама с удовольствием их создавала. Василий же хмурился и недовольно озирался. Богатство и роскошь обстановки произвели на него впечатление, но, скорее, вызвали в нём не восхищение, а недовольство. С какой стати она пригласила их к себе? Желает задобрить или, наоборот, хочет пустить пыль в глаза?

 

    Арина и не думала, что её приглашение может вызвать у кого-то негатив. Она-то действовала, руководствуясь другими желаниями. Хотелось просто расслабиться перед экзаменами, и поднять всем настроение.

 

     Ещё одна подруга, Ольга, напротив, была в приподнятом настроении. Ей понравился дом, понравился сад, и она спешила поделиться со всеми своими эмоциями.

 

    – Арина, как у вас красиво! – воскликнула она. – Почему ты нас раньше не приглашала?

 

    – Я даже не знаю, – искренне ответила Арина. – Наверное, не было повода.

 

    – Ну, я-то здесь была много раз, – заметила Аня. – На правах лучшей подруги.

 

    – Поэтому вы всё время переглядываетесь? – проворчал Вася. – То и дело смотрите друг на друга. Может, у вас свои секреты?

 

    – Может быть, – многозначительно сказала Аня. – У девочек они всегда есть.

 

     Рядом с Ариной сидел ещё один её друг – Сергей. Они учились вместе с первого класса, и Арина знала, что надёжнее друга ей не найти. Но, когда появилась Аня, Сергей сразу отошёл на второй план. Он не обижался, ведь девочкам интереснее друг с другом. Сергей никогда не признавался, но Арина нравилась ему гораздо больше, чем просто друг. Но он не знал, как она к нему относится, а потому молчал. Что касается, её дружбы с Аней, он считал, что Арине она не пара. И не потому, что Арина из такой обеспеченной семьи. Аня, по его мнению, была неискренней, завистливой. И в общем, он не ошибался. Её дружба с Ариной всегда была односторонней.

 

    Вася заёрзал на диване. Ему не сиделось на месте.

 

    – Может, пойдём сегодня на дискотеку? – предложил он. – Надоело сидеть, ничего не делая.

 

    – Ты пойдёшь, Арина? – спросила Аня.

 

    – Пожалуй, нет. Я не люблю шумные мероприятия.

 

    – Конечно, домашняя обстановка намного лучше, – Вася демонстративно зевнул. – Или родители не пускают?

 

    – Скорее, старший брат, – пошутил Павел, ещё один одноклассник. – Ведь это он у вас всем распоряжается, да? Я в журнале про него читал. И в газетах он каждую неделю мелькает.

 

     – На телевидении тоже, – добавила Оля. – Известная личность!..

 

    – Ничего себе! – поразился Вася. – А ты у нас, оказывается, тихоня, Арин!.. От тебя я такого никогда не слышал.

 

    – Я не люблю… хвастать, – ответила она.

 

    – Просто ты привыкла к такой жизни с рождения, и для тебя всё это – естественно, – улыбнулась Аня.

 

    – Ну, да, – ворчал Вася. – А мы – простые обычные школьники. Куда нам до таких, как ты!..

 

    Сергею это не понравилось. Он видел, как изменилось лицо Арины. Но у неё хватало ума не высказываться вслух. Зато Василия было не остановить.

 

    – Я никогда не любил богачей! Все они – выскочки! Думают о себе невесть что! Будто они каждого могут купить! А на самом деле им самим – грош цена!

 

    – Вася! – Сергей не выдержал. – Ты бы лучше помолчал.

 

    – А что такого? – возмутился тот. – Я просто высказываю своё мнение. Имею я на это право? Вот и учитель по истории всегда так говорит.

 

    – Но ты не учитель истории. И ты сейчас в гостях, – напомнил ему Сергей, отчего Вася ещё больше разозлился:

 

    – Я в эти гости не напрашивался! – тут он стремительно поднялся и пошёл к выходу. На пороге обернулся и позвал Аню.

 

    – Извини, Арина, – Аня, виновато улыбаясь, поднялась. – Не могу же я оставить его.

 

    Тут и остальные друзья стали собираться. Под разными предлогами все они спешили уйти. Все, кроме Сергея. А он искал предлог, чтобы задержаться. Но, слишком неискушённый в жизни, он так ничего и не придумал. Задержался лишь на пороге.

 

     – Арина, извини нас всех, пожалуйста, – тихо попросил он. – Ты такая молодец – устроила нам всем праздник! А мы… – тут он замолчал, не находя слов.

 

    – Всё в порядке, – мягко сказала Арина. – Ты ни в чём не виноват. Это Вася злится на меня из-за Ани.

 

    – Но ведь это неправда – то, что он говорит? Что вы с Аней – не просто подруги, а… в общем…

 

    Арина только улыбнулась в ответ. Она и сама не знала, что ему сказать. Так Сергей и ушёл.

 

    Оставшись одна, Арина убрала со стола, перемыла посуду, но на душе было гадко. Да, праздник испорчен, но разве в этом не её вина? Она сама их сюда пригласила. Неужели она заранее не могла предугадать, какой будет их реакция? В классе она была самой известной и самой обеспеченной. Одноклассники даже поговаривали, что Арине из-за её статуса завышают оценки. Нет, она знала, что это не так. Учёба давалась ей легко, так же, как и старшим братьям, и отцу в своё время. Наташа – та была чуть послабее, но и она делала успехи.

 

    «Разве я виновата в том, что в моей семье всё так благополучно?» – думала Арина. Нет, не виновата, говорила она самой себе, но в то же время понимала, что именно это благополучие семьи во многом лишает её друзей. Арина по своей неопытности и незрелости просто не могла понять, что настоящие друзья не отвернулись бы от неё, независимо от того, богата она или бедна. Нет, пока она этого не знала, а потому села в кресло и задумалась. Ей бы очень хотелось сейчас с кем-нибудь поговорить, поделиться своими грустными мыслями. Но кому она может довериться? Только не маме, она её никогда не поймёт. Будет лишь слёзы лить и гладить её по голове, называя своей малышкой. Наташа? Нет, она неважный собеседник. Ей бы самой совет не помешал, что ей делать в жизни. Антон сам ничего не знает. Иногда ей казалось, что ему столько же лет, сколько и ей. Вот с Андреем она бы могла поговорить. Но его, как всегда, нет, и когда он вернётся – неизвестно. Жоржа и Романа она, конечно, в расчёт не брала.

 

    Что же получается? Ей совсем не с кем поделиться? Арина рассеянно листала телефонную книгу и вдруг наткнулась на знакомое имя. Даша Соколова! Вот кто сможет ей помочь! Она умеет выслушать и, наверняка, сможет ей что-нибудь подсказать! Арина тут же позвонила ей и, услышав её голос, попросила срочно приехать.

 

    – Ты мне очень нужна, – сказала Арина. – Кроме тебя, мне больше не с кем поговорить.

 

    – Хорошо, – согласилась Даша. – Я скоро буду.

 

    Арина так обрадовалась, что не сразу сообразила, что уже вечер, и у Даши могут быть свои личные дела. А поняв это, махнула рукой: она же, всё-таки, согласилась приехать!

 

 

 

* * *

 

 

 

     После окончания рабочего дня Евгений, как и обещал, зашёл в кабинет Андрея и застал его не в самом лучшем расположении духа. Организация, с которой он собирался заключить сделку, никак не давала окончательного ответа, и это его вконец разозлило.

 

     – Они требуют от меня слишком многого! – возмущался Андрей. – Если так пойдёт и дальше, мне будет проще разорвать этот союз!

 

     Евгений знал, что он способен на это.

 

     – У нас всё в силе? – поинтересовался он. – Едем в «Лагуну»?

 

     – Да, – коротко ответил Андрей. Он не любил менять своих решений.

 

     – Тогда надо переодеться. Деловой костюм – не самая подходящая одежда для таких заведений.

 

     К счастью, в компании Андрея нашлось место и гардеробу. Они выбрали повседневный вариант и быстро переоделись.

 

     – Конспирация в нашем деле не помешает, – улыбнулся Евгений.

 

     В ночной клуб они поехали на машине Евгения, чтобы привлекать к себе поменьше внимания. Машину Андрея там могли знать. Уже стемнело, и огни рекламы зажглись повсюду. Евгений вдохнул воздух и сказал:

 

     – Запах лета!.. Оно уже близко, я чувствую!..

 

     – Я смотрю, у тебя сегодня игривое настроение, – пошутил Андрей.

 

     – Это я готовлюсь к сегодняшнему рандеву! – отшутился Евгений, и они вошли внутрь.

 

     В уши сразу ударила музыка. Разноцветные огни на миг ослепили их. В воздухе стоял туман.

 

     – Это они делают для эффекта, – прокричал Евгений на ухо Андрею. А он поймал себя на мысли, что давно не отдыхал подобным образом. Высмотрев в углу зала столик с мягкими креслами, они направились туда. Не успели они сесть, как к ним тут же подскочил бойкий молодой человек небольшого роста в яркой рубашке. Конечно же, это был Артур. Он никого и ничего не упускал из виду.

 

     – Приветствую вас в нашем заведении! – быстро заговорил он. – Вы у нас впервые?

 

     – Да, – бросил Андрей. – Решили немного расслабиться.

 

     – Вы правильно сделали, что пришли именно сюда! – улыбка Артура Андрею сразу не понравилась, но он не подал виду. – Сейчас вам принесут меню. А может, желаете что-то особенное?

 

     – А что из особенного сегодня подают? – поинтересовался Андрей. Артур внимательно посмотрел на него, а потом вновь заулыбался.

 

     – А у вас, как я вижу, отличное чувство юмора! Мы очень любим таких гостей! Желаю вам приятно провести время! – с этими словами он ушёл, как показалось Андрею, чересчур быстро. Он тут же обратился к Евгению:

 

     – Что думаешь по поводу этого «мальчика»?

 

     – Он такой же мальчик, как мы с тобой девочки, – сразу ответил Евгений. – Я думаю, он всем здесь заведует и, знает, наверное, очень много.

 

     – Потрясти бы его, как следует. Но боюсь, он наделает много шума. Здесь надо быть осторожным.

 

     Вскоре им принесли меню, и они, изучив его, начали с лёгкой закуски.

 

     – Не желаете ли горячительных напитков? – поинтересовался официант. Андрей боковым зрением отметил, что за ними наблюдают. Отказаться они не могут, это выглядело бы слишком странно для людей, которые пришли в ночной клуб расслабиться.

 

     – Бутылочку коньяка, – сказал он. – Того, что получше.

 

     Они заказали ещё жареное мясо с гарниром, сырную тарелку и овощи гриль.

 

     – Заодно поужинаем, – сказал он другу.

 

     Коньяк принесли тут же. К нему – сырную тарелку. Андрей откупорил бутылку и разлил напиток по рюмкам.

 

     – Неплохо, – отметил он, осушив свою. – Можно ещё.

 

     Напиваться вовсе не входило в их планы, но Андрей так давно не употреблял алкоголь, что почувствовал лёгкую слабость в ногах и приятное томление во всём теле. Он откинулся на спинку кресла и стал наблюдать за происходящим в зале. Ничего особенного, танцующие пары, большей частью здесь молодые девушки, но попадаются и люди постарше. Официанты с подносами снуют туда-сюда, администратора нигде не видно.

 

     – Наверное, готовит нам сюрприз, – пошутил Андрей. И он оказался прав. Прошло немного времени, как к их столику подошла симпатичная молодая девушка и пригласила Евгения потанцевать. Тот вначале отказывался, но потом взглянул на Андрея. Он слегка кивнул. Тогда Евгений поднялся, и девушка тут же взяла его под руку и потащила в зал.

 

     «Что ж, будем играть по вашим правилам», – подумал Андрей, которому это сразу показалось подозрительным. Он налил себе коньяку и тут же почувствовал прикосновение к своему плечу чьей-то мягкой руки.

 

     – Привет, – прошептал ему на ухо бархатистый голос. Мурашки предательски побежали по всему телу. – Могу я сесть?

 

     Андрей поднял глаза. Высокая, рыжеволосая женщина с глазами, как у кошки, приветливо улыбалась, не сводя с него глаз. Он быстро оценил её взглядом: его ровесница или около того, стройная, подтянутая, короткое красное платье открывает красивые длинные ноги в туфлях на высоких каблуках. Хороша, ничего не скажешь! И она тоже здесь не просто так, сразу понял он.

 

     – Присаживайся, – очаровательно улыбнулся он. – Могу я узнать твоё имя?

 

     – Карина, – она улыбнулась в ответ, показав ровные белые зубки.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Звонок Арины Дашу удивил. День клонился к закату, и ей совсем не хотелось никуда ехать. Но грустный голос в телефоне насторожил её. Похоже, девочке, действительно, нужна помощь. А Даша была не из тех, кто мог оставить человека в беде. Дома никого не было. Лена поехала к очередной клиентке, а брат ещё не вернулся с работы. Она волновалась за него. Сегодня он собирался разговаривать со своим директором по поводу дальнейшего своего развития в организации. От этого разговора зависело его профессиональное будущее. Даша в душе надеялась, что они сумеют договориться. Ей бы не хотелось, чтобы Алексей открывал собственное дело. Это большой риск, а опыта у него нет никакого. Ему она, конечно, такого не говорила, чтобы не обижать. Но он и сам понимал, что сестра недовольна. Что ж, вздохнула Даша, в любом случае он всё сделает по-своему.

 

     Даша вызвала такси и поехала к Вороновым. Арина встретила её у ворот.

 

     – Привет! – обрадовалась она. – Спасибо тебе большое, Даша! – и пригласила её в дом.

 

     Гостиная, на удивление, была пуста. Арина объяснила, что мама сейчас в библиотеке, её муж (она состроила гримасу при упоминании его имени) где-то пропадает, а сестра легла рано, ей нездоровится. Про остальных она не сказала ничего, а Даша не стала спрашивать. Всё-таки, она приехала к Арине. Та была сама любезность. Впрочем, она всегда была очень вежливой и хорошо воспитанной девочкой. От ужина и даже от чашки чая Даша отказалась. Мысли о брате не давали ей покоя, и есть не хотелось. Арина тоже не торопилась открываться, и тогда Даша сама спросила её:

 

     – Как твои дела? Всё в порядке?

 

     Она немного погрустнела и начала рассказ:

 

     – В целом, всё хорошо. Но есть некоторые вещи, которыми я бы хотела с кем-нибудь поделиться. И знаешь, Даша, кроме тебя, мне поговорить не с кем.

 

     Даша удивилась, но вслух ничего не сказала, продолжая слушать.

 

     – В последнее время я чувствую себя какой-то потерянной, – призналась Арина. – Я окружена людьми и в то же время я совсем одна. Сегодня я пригласила друзей в гости, думала устроить им праздник, поднять настроение перед экзаменами. А получилось всё наоборот. Они решили, что я хочу пустить им пыль в глаза своим богатством и попросту принизить их. Но это неправда, Даша! Я совсем не такая!

 

     – Я знаю, – согласилась Даша. – Ты очень добрая и хорошая девочка.

 

     – У меня есть лучшая подруга, – продолжала Арина. – Раньше мы были – не разлей вода. А теперь у неё появился парень. Она отдалилась от меня. Я пытаюсь сделать так, чтобы мы общались все вместе, но этот Вася плохо ко мне относится! Он ревнует!

 

     И это Даше было понятно. Проблема, с которой часто сталкиваются подростки. Но ведь Арине всё это кажется очень важным.

 

     – Я совсем запуталась. Мне нравится Аня, и… я не знаю, что это. Иногда мне кажется, что я люблю её!..

 

     Услышав это признание, Даша резко выпрямилась. Все посторонние мысли разом исчезли.

 

     – Арина, о чём ты говоришь?

 

     – Я говорю, что чувствую любовь к своей подруге. Как будто она – моя девушка.

 

     У Даши с трудом укладывалось в голове то, что она сказала.

 

     – Но… как ты это поняла?

 

     – Так же, как и все, наверное, понимают, что любят кого-то. Вот ты, например, была влюблена?

 

     – Да, – нехотя ответила Даша. – Но только… в мужчину.

 

     – А я – в девушку! Но чувствуем мы при этом одинаково.

 

     Неужели можно чувствовать одинаково и любовь к мужчине, и любовь к женщине?

 

     – Послушай, Арина, – Даша подсела к ней ближе. – Это очень серьёзные вещи. Ты уверена в том, что ты говоришь?

 

     – Если бы я была уверена, то не разговаривала сейчас с тобой. Иногда мне кажется, что всё именно так, как я тебе говорю. Иногда я начинаю сомневаться. Вообще, я теперь всё время сомневаюсь. Похоже, я запуталась, – грустно заключила Арина.

 

     – Давай попробуем разобраться, – Даша мягко улыбнулась. – С Аней вы знакомы уже давно. Ты считаешь её лучшей подругой. И вдруг в её жизни появляется молодой человек, который завладевает её вниманием. Естественно, она стала меньше времени проводить с тобой.

 

     – Я знаю это. И всё же… думаю о ней слишком часто, не как о подруге!..

 

     – А как давно это началось?

 

     – Я даже не знаю… – Арина задумалась. – Но до появления Васи такого точно не было.

 

     – Это радует. Возможно, вся проблема заключается в нём.

 

     – Но не могу же я его убрать!

 

     – Нет, но ты можешь кем-то или чем-то заменить ту пустоту, которая образовалась у тебя в связи с его появлением.

 

     Арина задумалась.

 

     – То есть ты хочешь сказать, что мне недостаёт общения с подругой, и я начинаю себя попросту накручивать?

 

     – Возможно, так и есть.

 

     – Не знаю, Даша. Откуда тогда эти странные мысли… о ней? Я представляю, как мы обнимаемся, целуемся…

 

     – И так на самом деле было? – осторожно спросила Даша.

 

     – Нет, – к её облегчению ответила Арина. – Я вообще ни с кем никогда… не целовалась.

 

     – А хотелось? С каким-нибудь мальчиком?

 

     Арина вновь задумалась.

 

     – Мальчики меня боятся, – сказала она. – Как только они узнают, из какой я семьи, то стараются меня избегать.

 

     «Дураки, одним словом», – подумала Даша.

 

     – Есть, правда, Серёжа, – подумав, добавила Арина. – Мы с ним с первого класса дружим. Он – единственный, кто до сих пор со мной общается. Мне кажется, я ему даже нравилась… Но что сейчас – неизвестно. Мы никогда не говорили на эту тему.

 

     – А тебе он нравится?

 

     – Он хороший парень и надёжный друг. Но я ведь не знаю его с других сторон, – Арина пожала плечами.

 

     – Может быть, стоит попробовать? – предложила Даша. – Узнать его с другой стороны?

 

     – Но я не знаю, хочу ли я этого.

 

     – Ты и не узнаешь, пока не попробуешь.

 

     «Слышал бы меня сейчас Лёша! – подумала Даша. – Ему-то я совсем другое говорю».

 

     На Арину, однако, её слова произвели впечатление. Она надолго задумалась, а потом, оживившись, сказала:

 

     – Знаешь, Даша, ты, пожалуй, права. Мне стоит попробовать пообщаться с Серёжей один на один. Вот только… что бы такое придумать?

 

     – Спроси его совета по какому-нибудь вопросу, в котором он хорошо разбирается, – сразу предложила Даша. Арина просияла.

 

     – Даша, ты – гений! – и бросилась ей на шею. В это время раздался звонок во входную дверь. Арина побежала открывать. А Даша осталась сидеть на диване, вполне довольная собой. Кажется, ей удалось повернуть её мысли в нужную сторону. А значит, всё не так плохо, как показалось вначале.

 

     – Я даже не знаю, дома ли он сейчас, – услышала Даша голос Арины, входящей в гостиную.

 

     – Дома. Он мне звонил полчаса назад и просил приехать, – этот голос Даше был незнаком.

 

     В гостиную вошла девушка с короткими волнистыми волосами. Даша встала, чтобы поздороваться.

 

     – Знакомьтесь, – начала Арина. – Это Даша – друг нашей семьи и моя подруга, в том числе. А это – Юля, девушка моего брата Антона.

 

     Юля мило улыбалась. Даша внутренне похолодела, но заставила себя улыбнуться в ответ.

 

     – Его комната – на втором этаже, вторая по счёту, – сообщила Арина, и Юля тут же стала подниматься наверх. Даша провожала её глазами, чувствуя, как внутри словно всё обрывается. Эта девушка пришла к нему, потому что он её позвал. Он хотел её видеть!..  Её, а не кого-то другого! .. Ну, как же так?

 

     Во рту сразу появилась горечь, готовая разлиться по губам.

 

     – Может, всё-таки, чаю? – предложила Арина.

 

     – Давай лучше кофе, – согласилась Даша. – Без сахара.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Бутылка коньяка быстро опустела. Они сидели по обе стороны столика и внимательно друг друга изучали. Каждый умело пускал в ход своё обаяние, каждому хотелось получить от другого как можно больше. Карина была опытным собеседником. Он сразу понял, что она здесь неспроста. Её задачей было выпытать у него информацию, как, впрочем, и у него. Она больше задавала вопросов, он отвечал лениво, медленно, словно нехотя. А сам ловил каждое её слово. На вопрос, кто он и чем занимается, скромно сообщил, что работает в строительной компании. Когда он спросил, чем занимается она, Карина ответила, что работает на дому. Он отметил про себя, что в этом есть, наверное, доля правды. И усмехнулся. Они оба играют в одну игру. Интересно, кто первый совершит ошибку?

 

      Кое-что он ей рассказал, что-то она поняла сама, без слов. На предложение выпить согласилась и пила коньяк небольшими глотками. Андрею досталось больше. Он захмелел, но разум остался при нём. Сколько прошло времени, он затруднялся сказать, но вдруг с удивлением обнаружил, что Евгения до сих пор нет. Он поискал глазами в зале, но разноцветные огни и задымленность помещения мешали восприятию. Часы он снял, чтобы не привлекать внимание к столь дорогостоящему аксессуару.

 

     – Ты кого-то ищешь? – поинтересовалась Карина.

 

     – Друг куда-то пропал.

 

     – Наверное, он весело проводит время в другой компании, – улыбнулась Карина. Она вообще улыбалась часто. Пожалуй, Андрею было приятно её общество. И он был готов расслабиться полностью, если бы не напоминал себе всякий раз, что эта женщина – из стана врага. В том, что это именно так, он не сомневался с первой минуты её появления. Интуиция у него работала превосходно, а людей он умел чувствовать.

 

     – Может, пора и нам немного пошевелиться? – предложила Карина. Андрей был не против.

 

     Поднявшись на ноги, он резко ощутил прилив крови к голове, на мгновение зал поплыл в сторону, но Андрей взял себя в руки и, обняв Карину за талию, повёл её в круг танцующих пар.

 

     Звучала приятная мелодия, хотя слов он не разбирал. Наверное, это было ни к чему. Карина на каблуках была почти одного с ним роста. Её руки мягко легли на его плечи, лицо было совсем близко. От неё приятно пахло какими-то духами. Карина потянулась к нему и … слегка коснулась губами его губ. Сердце забилось чаще. Андрей успел подумать, что не хочет отстраняться от неё. Но когда их губы слились, внезапно перед его глазами предстало совсем другое лицо. То, которое он силился прогнать, и которое верная ему память надёжно хранила. Тогда он понял, что продолжения не будет.

 

     – Что-то не так? – спросила Карина, почувствовав, как он напрягся.

 

     – Мне нужно найти своего друга, – сказал Андрей. – Нам пора уходить.

 

     Они вернулись к столику. Словно услышав его слова, Евгений уже был там. Увидев Андрея со спутницей, он несколько удивился. Но Андрей не дал ему времени на размышления.

 

     – Нам пора, мой друг, – и жестом подозвал к себе официанта. Расплатившись за ужин, он повернулся к Карине, молча, ожидающей его, и, наклонившись к её уху, сказал. – Благодарю за прекрасный вечер! – и быстрыми шагами пошёл к выходу. Евгений направился за ним.

 

     Карина проводила их взглядом. И тут же возле неё оказался вездесущий Артур.

 

     – Птичка упорхнула, – заметил он.

 

     – Эта птичка не так проста, как хочет казаться.

 

     – Думаю, Марку будет интересно узнать об этом.

 

     Карина кивнула. Она свою задачу выполнила. Жаль, что он так поспешно ушёл. Было бы интересно продолжить с ним общение… в более непринуждённой обстановке.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Домой они ехали молча. На город давно опустилась ночь. Улицы были полупустые. Но Евгений, тем не менее, вёл машину осторожно. Поглядывая краем глаза на Андрея, он, наконец, изрёк свой вердикт:

 

     – А ты, друг мой, захмелел! Как тебе это удалось?

 

     – Компания была подходящая, – мрачно пошутил Андрей. Настроение у него испортилось, Евгений это отчётливо видел. Что стало тому причиной, он спрашивать не стал. Знал, что Андрея в этом состоянии лучше не трогать. Однако не мог не отметить:

 

     – Да, компания у тебя была и впрямь интересная!..

 

     – Её подослали специально, чтобы выудить из меня информацию. Кстати, ты сам как провёл время?

 

     Видя, что друг слегка оживился, Евгений тут же включился в разговор:

 

     – Знаешь, довольно неплохо! Давно я так много не танцевал!..

 

     Андрей удивлённо посмотрел на него:

 

     – Ты хочешь сказать, что танцевал всё то время, пока тебя не было?

 

     – Ну… почти.

 

     И друзья впервые за вечер расхохотались.

 

     Подъехав к дому, они увидели свет в гостиной.

 

     – Который час? – поинтересовался Андрей. – Я думал, все уже спят.

 

     – Всего лишь около двенадцати.

 

     – Хм… Мне казалось, гораздо больше. Видимо, я потерял связь со временем.

 

     – Андрей, скажи, ты что-нибудь узнал? – серьёзно спросил Евгений.

 

     – Гораздо больше, чем думал. Только предлагаю поговорить об этом завтра, – голос звучал несколько устало. – Голова плохо соображает после коньяка. Хотя… – он задумался, – можно продолжить, и тогда соображать станет легче.

 

     – А ты сегодня в ударе! – заметил Евгений.

 

     Входя в дом, они старались не шуметь. Но Андрей случайно задел плечом большие цветочные вазы. Одна из них упала и разбилась, рассыпав на полу целую горсть земли. Андрей выругался.

 

     – Кто только додумался сюда их поставить?!

 

     – Мама, конечно. Кто же ещё? – услышал он знакомый голос. – Раньше, входя в дом, ты производил меньше шума.

 

     – Тебе не кажется, что это невежливо – учить старшего брата, как себя вести? – нахмурился Андрей. – Ты почему ещё не спишь? Завтра в школу!

 

     – Нет, – Арина насмешливо смотрела на него, уперев руки в бока. – У меня началась подготовка к экзаменам.

 

     – Поздравляю! – Андрей слегка приобнял сестру за плечи. – Это стоит отметить.

 

     – Андрей, ты, что – пьян? – Арина широко раскрыла глаза от удивления. – Я тебя никогда таким не видела.

 

     – Представь, что ты и сейчас меня не видишь, – Андрей обошёл её сбоку и направился к бару. Тут только он заметил молча сидевшую за столом Дашу. – Неожиданно! – воскликнул он. – Вот уж кого не ожидал здесь встретить в столь поздний час!..

 

     Даша почувствовала себя неловко. Сразу захотелось уйти.

 

     – Действительно, уже поздно, и мне пора домой, – она поднялась, но Андрей жестом остановил её.

 

     – Ты ведь не допила свой кофе, – указал он на полупустую чашку.

 

     – Как-нибудь, в другой раз, – она старалась не смотреть на него.

 

     – Прошу прощения, Даша, я не представил вас. Познакомьтесь: это мой коллега и, по совместительству, близкий друг – Евгений Долгов. А эта девушка – Дарья Соколова, друг детства моей сестры Наталии и брата Антона.

 

     – И моя подруга тоже, – добавила Арина, с улыбкой глядя на Дашу. Даша ответила ей благодарной улыбкой. Она сразу почувствовала себя легче. Впрочем, Евгений тоже смотрел на неё вполне дружелюбно, и она почти успокоилась.

 

     – Что ж, предлагаю поднять бокал за знакомство, – сказал Андрей и, взглянув на осуждающее лицо Арины, добавил, обращаясь к ней. – Не смотри на меня так, сестрёнка. Мне тоже иногда требуется передышка. – Открыв бар, он достал бутылку коньяка, и тут же заметил. – Я смотрю, Жорж даром времени не теряет. Коллекция пустеет. – Андрей налил себе и предложил Евгению. Тот отказался, мотнув головой.

 

     – Ты же знаешь, я за рулём.

 

     – Тогда, может, ты, Даша, составишь мне компанию? В одиночестве я чувствую себя некомфортно, – он улыбнулся.

 

     – Хорошо, – немного подумав, согласилась Даша. – Только немного.

 

     – Могу добавить прямо в кофе. Это, кстати, любимый напиток нашего Бонннета.

 

     Даша отказалась. Взяв предложенную рюмку, она слегка понюхала коньяк. Арина с любопытством наблюдала за происходящим, удобно расположившись в глубоком кресле. Евгений присел напротив Андрея и взял с тарелки гроздь винограда. Даша и Андрей, стоя рядом, схлестнули свои рюмки. Андрей выпил залпом, а она медлила. В конце концов, не ставить же на стол!.. И Даша осторожно пригубила. Коньяк ей не понравился – крепкий и обжигающий, хотя послевкусие было приятным – чем-то напоминало шоколад. Она выпила всё до конца, а потом поняла, что Андрей всё это время наблюдал за ней. Думал, что откажется?

 

     – Странно, что сегодня дома такая тишина, – заметил Андрей, снова наполняя рюмки. – Неужели все уже спят?

 

     – Кроме Антона, – ответила Арина. – У него в гостях Юля.

 

     – Да? – удивился Андрей. – И где же они?

 

     – У него в комнате.

 

     – Вот оно что… – протянул Андрей, сразу сопоставив это с присутствием здесь Даши. – Тогда, наверное, он не скоро освободится.

 

     Даша напряглась. Ей показалось, будто Андрей специально это сказал, чтобы ей досадить. Она и так уже извелась, поглядывая то и дело на лестницу, ведущую на второй этаж и гадая, почему эта девушка так долго там находится. Андрей меж тем протянул ей рюмку, но на этот раз она отказалась:

 

     – Не надо. Хватит и одной.

 

     – Как скажешь, – Андрей выпил и за себя и за неё. – Кстати, Евгений, – обратился он к другу, – помнишь, я обещал тебе одну замечательную книгу?

 

     Евгений недоумённо взглянул на него, но тут же, спохватившись, сказал:

 

     – Конечно. Я уже давно этого жду.

 

     – Прости, запамятовал. Сестрёнка, проводи моего гостя в нашу библиотеку. Он скажет, какая книга ему нужна.

 

     – Хорошо, – Арина охотно согласилась. – Идём?

 

     Евгений последовал за ней, мысленно ругая Андрея и мучительно соображая, какую бы книгу ему назвать. В голову, как назло, ничего не шло. Когда они оказались в библиотеке, у него тут же разбежались глаза.

 

     – О, да здесь целая коллекция!.. – восхитился он. – Могу я сам посмотреть?

 

     – Пожалуйста, – Арина присела на стул и облокотила голову на его спинку. Ей хотелось спать.

 

     А Даша, оставшись одна с Андреем, снова почувствовала себя неуютно. Это заметил и он.

 

     – Ты очень напряжена, – голос его слегка охрип. – Тебе не приятно моё общество?

 

     – Нет, дело не в этом. Просто я… устала и хочу домой.

 

     – А ты давно приехала?

 

     – Да. Меня позвала Арина. Ей надо было с кем-то поговорить.

 

     – Что-нибудь случилось? – он забеспокоился.

 

     – Нет, всё в порядке. Думаю, мы нашли с ней выход из создавшегося положения, – Даша слегка улыбнулась.

 

     – Что ж, спасибо. Не знаю, о чём вы говорили, но если Арина обратилась именно к тебе, значит, она тебе доверяет, – задумчиво произнёс он, не спуская с неё глаз. Даша тоже подняла на него глаза – впервые за вечер.

 

     – Андрей, мне пора. Дома у меня тоже есть дела, и есть люди, которые меня ждут.

 

     Это прозвучало, как просьба. Барная стойка располагалась близко к стене, а проход к выходу загораживал Андрей. Но он и не думал двигаться. Внимательно вглядываясь в её глаза, он, словно пытался что-то прочесть там; что-то недоступное взору и невидимое на первый взгляд. Даша поймала себя на мысли, что он, возможно, её и не слышит.

 

     «Да он же пьян!» – поняла она и, мягко коснувшись его локтя, попыталась отстранить его и пройти, но не тут-то было. Андрей Воронов стоял, как скала.

 

     – Что происходит? – её начинало это злить. – Ты слишком пристально смотришь на меня.

 

     – Да, – только и сказал он, и в ту же секунду одной рукой обхватив её за талию, прижал к себе. Даша не успела ничего ответить, как он склонил голову и приник к её губам.

 

     В голове словно произошёл взрыв. Она почувствовала слабость в ногах, но он так крепко её держал, что она не могла пошевелиться. Руками она упиралась в его грудь, но ему это не мешало. Он целовал её долго, ей казалось – бесконечно. Мысли смешались и, поняв, что сопротивляться бесполезно, она отпустила ситуацию. Наконец он оторвался от неё, но ещё какое-то время пристально глядел в глаза. Он видел её растерянность, но не это ему было нужно. Он искал что-то другое.

 

     – Зачем? – только и смогла вымолвить она совсем тихим голосом.

 

     Он отпустил её и сказал:

 

     – Хотел проверить твою реакцию.

 

     Такого он, видимо, не ожидал. Даша резко влепила ему пощёчину и гневно воскликнула:

 

     – Ну, и как – проверил?

 

     Он помолчал, а потом уже совсем другим голосом спросил:

 

     – Жалеешь, что это был не Антон?

 

     – Что?! – это возмутило её ещё больше. – Да как ты смеешь… – она не находила слов, чтобы выразить своё негодование, и тогда решила принять единственно верное, с её точки зрения, решение. – Всё, теперь я точно ухожу!

 

     Андрей вдруг понял, что переборщил. Кажется, последние две рюмки были лишними. Но сделанного назад не вернёшь.

 

     – Даша, – глухо сказал он, – я не хотел тебя обидеть. Извини. Я не знал, что тебе будет так неприятно.

 

     «Мне не было неприятно», – могла бы сказать Даша. Но он, по её мнению, не заслужил таких слов. Вместо этого она так же гневно ответила:

 

     – В следующий раз, перед тем, как совершать глупые поступки, подумай хорошо: стоит ли это делать!

 

     Это задело Андрея, и он вскипел:

 

     – Я всегда думаю, прежде чем что-либо делать!

 

     – Да ну? Тебе не кажется, что ты слишком самоуверенный?

 

     – Возможно, – процедил он сквозь зубы.

 

     – Да, ты думаешь очень много, – добавила Даша, – но только о себе самом. Что касается других людей, для тебя они – пыль под ногами, не более!

 

     – Ты меня совсем не знаешь! – Андрей почти рассвирепел.

 

     – А в данный момент вовсе не хочу знать! – разгневанную Дашу трудно было остановить.

 

     По счастью, в этот самый момент Арина и Евгений показались на лестнице. Даша тут же замолчала. В руках у Евгения была книга.

 

     – Никогда бы не подумала, что Евгению захочется прочитать «Войну и мир», – прокомментировала Арина.

 

     – После школы многое стало забываться, – добавил Евгений, глядя при этом на Андрея. – Хотелось бы освежить в памяти некоторые детали.

 

     Андрей взглянул на друга и неожиданно рассмеялся. Этого Даша уже не могла вынести. Подойдя к Арине, она стала быстро прощаться.

 

     – Мне пора. Всего хорошего тебе!

 

     – Спасибо, Даша! – улыбаясь, сказала Арина. Она совсем не заметила перемену в настроении девушки. – Приходи к нам почаще. Я буду очень рада.

 

     Даша совсем не была рада, но перед Ариной сдержалась. На Андрея она даже не взглянула. Кивнув Евгению в знак прощания, она уже было направилась к выходу, но тут он её окликнул:

 

     – Даша, давай я тебя отвезу. Мне самому пора ехать. Не терпится прочесть первый том, – Евгений потряс книгой.

 

     – Я могу вызвать такси, – Даша полуобернулась.

 

     – Он прав, – согласилась Арина. – Так и мне будет спокойнее.

 

     – Ну, хорошо, – Даша так устала, что сопротивляться не хотела.

 

     Евгений попрощался с Андреем, помахал рукой Арине и вместе с Дашей вышел из дома. Ночь была лунная, и стало намного прохладнее. Но Даше, напротив, было жарко. Слишком свежи были воспоминания о пережитых в доме Вороновых событиях. Евгений спросил у неё адрес, и завёл машину. Они плавно тронулись с места.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Проводив гостей, Арина вернулась к Андрею. Он всё так же стоял у бара, задумчиво подперев рукой подбородок.

 

     Арина присела рядом и, повертев пустую бутылку в руках, спросила:

 

     – У тебя всё в порядке?

 

     Андрей взглянул на неё уставшими глазами, затем протянул руку и взлохматил ей волосы.

 

     – Ты чего? – возмутилась Арина.

 

     – А зачем ты пристаёшь к старшему брату с такими вопросами? – Андрей улыбнулся. – Конечно, всё в порядке. Ты сама-то как?

 

     – Нормально. После разговора с Дашей мне многое стало ясно.

 

     – Ты доверяешь ей?

 

     – Да. Она хорошая девушка.

 

     Тут Арина внимательно посмотрела на брата.

 

     – Скажи, Андрей, а какие у тебя с ней отношения?

 

     Тот лукаво взглянул на неё и ответил вопросом на вопрос:

 

     – А у тебя какие отношения с тем парнем, твоим одноклассником, который всюду тебя сопровождает?  Сергей – кажется, так его зовут?

 

     Арина улыбнулась. У Андрея очень хорошая память.

 

     – Мы с ним друзья, – ответила она. – А вы с Дашей?

 

     – А мы – нет! – Андрей выбросил пустую бутылку в мусорное ведро, быстро поцеловал Арину в макушку и сказал. – Спокойной ночи!

 

     Арина пожала плечами, проводив его взглядом, а потом, осмотрев гостиную, вздохнула и сгребла всю посуду в раковину. Она сегодня последняя, ей и убирать. Потом, вспомнив о последствиях появления Андрея, пошла в прихожую и стала собирать осколки вазы и рассыпавшуюся по полу землю. Арина была слишком хорошо воспитана, чтобы оставить всё это до утра.

 

     Андрей же, поднимаясь по лестнице, столкнулся с Юлей. Они коротко поздоровались, и он направился дальше. Но, прежде, чем идти в свою комнату, он решил заглянуть к Антону. Тот стоял у раскрытого окна и вглядывался вдаль. Освещение возле дома было превосходным. Видимо, он ждал, когда выйдет Юля.

 

     – А почему ты не стал её провожать? – поинтересовался Андрей.

 

     – Она отказалась, – Антон обернулся, и Андрей заметил, что глаза у него грустные.

 

     – Она долго здесь была? – снова спросил Андрей.

 

     – Да, успело стемнеть, – заметил Антон. – Мы разговаривали, но, похоже, так ни к чему и не пришли.

 

     Андрей облокотился о стену. Усталость брала над ним верх, но хотелось поговорить с братом, понять его мысли, такие рассеянные последнее время.

 

     – Она нравится тебе? – спросил Андрей напрямик.

 

     – Да, она очень мила… – Антон задумался. – Я чувствую себя виноватым перед ней.

 

     – Из-за Кристины?

 

     – Нет. Не только… – замялся Антон. – Есть ещё одна женщина.

 

     Сон как рукой сняло. Андрей выпрямился.

 

     – Кого ты имеешь в виду? – спросил он. Сразу мелькнула мысль: уж не Дашу ли?

 

     – Ты её не знаешь, – сказал Антон. – Мы познакомились пару дней назад.

 

     – И она так вскружила тебе голову, что ты готов забыть о других своих женщинах? – Андрей усмехнулся. – Да ты, я вижу, настоящий ловелас!

 

     – Нет, Андрей, это совсем не так весело, как кажется! – запротестовал Антон. – Я запутываюсь всё больше и больше. Иногда мне хочется бросить всё!..

 

     – Что тебе мешает? Ты свободный человек.

 

     – Похоже, я сам себе мешаю, – Антон отошёл от окна и устало опустился на кровать. – Мне не хочется больше думать об этом.

 

     – Понимаю, – кивнул Андрей и осторожно вышел. На этот раз он направился к себе. Но тут из своей комнаты вышла Марина, заспанная, в наспех накинутом халате.

 

     – Андрей? Ты не видел Жору? Он ещё не пришёл?

 

     – Пропади он пропадом! – Андрею сейчас меньше всего хотелось говорить об этом бездельнике. – Иди спать, мама! Он, как верная собака, найдёт дорогу домой!

 

     – Андрей!.. – укоризненно воскликнула Марина, но он уже не слышал.

 

     Войдя в комнату, Андрей быстро разделся и бросил всё на стул. Потом устало прилёг на кровать и закрыл глаза. Какой тяжёлый был сегодня день, и сколько событий произошло! Голова шла кругом. Он выпил слишком много. Впредь такого не должно повториться. Дважды он чуть не потерял над собой контроль. И оба раза – из-за женщины. Неприятная закономерность!

 

     Да, ему не чужды были увлечения прекрасным полом, но он всегда умел вовремя остановиться. А что сегодня с ним произошло? Нет, об этом краткосрочном романе с Кариной он не беспокоился. Здесь сразу всё было ясно. И то, что он почувствовал к ней вполне обоснованное влечение, приправленное алкоголем, тоже было вполне уместно. Он мог бы продолжить с ней знакомство, и, кто знает, возможно, ему удалось бы собрать больше информации. Но он не сумел удержаться. В тот самый миг, когда они были так близко друг к другу, он не смог отогнать от себя злосчастное воспоминание, и это нарушило все его планы.

 

     А потом Даша!.. Да, он кругом виноват, и эта её пощёчина полностью заслужена. Но беспокоило не это. В голове стучало молоточком: он её целовал, а она его отталкивала! И пережить это было нелегко. Сколько знал он женщин, они всегда сами к нему тянулись. Все, но не она! Ах, как это ранит гордость!..

 

     Зачем, спрашивал он себя. Зачем она только вернулась? Когда он уже почти успокоился, пребывая в полной уверенности, что она исчезла из его жизни навсегда, она вновь в неё врывается! И всё началось заново. На этот раз противостоять этому будет гораздо труднее. Но он должен справиться, должен! Другого выхода, к сожалению, нет…

 

 

 

 

 

Глава пятая

 

 

 

      Евгений вёл машину молча. Даша тоже молчала, перебирая в уме события минувшего дня. Она немного успокоилась, когда они стали подъезжать к её дому, и, наконец, решилась задать Евгению волнующий её вопрос:

 

      – Евгений, скажи, Андрей Воронов… он всегда такой… непредсказуемый?

 

     – В общем, да, – подумав немного, ответил Евгений. Он понял, что между ними что-то произошло, иначе Андрей не стал бы отправлять его вместе с сестрой в библиотеку. Но выспрашивать что-либо было не в его правилах. Если Андрей захочет, он расскажет сам. А Даше, тем более, Евгений никаких вопросов задавать не намерен. Они только что познакомились.

 

     Тем не менее, остановив машину у подъезда, в котором находилась её квартира, он вдруг почувствовал сильную жажду.

 

     – Даша, – обратился он к ней. – Не сочти за наглость, но… могу я рассчитывать на стакан воды? Во рту пересохло.

 

     Конечно, Даша не могла отказать. Они поднялись на четвёртый этаж, и она открыла дверь своим ключом. По ту сторону её уже ждала Лена.

 

     – Я думала, ты сегодня заночуешь у Вороновых! – вместо приветствия сказала она. И тут заметила Евгения. Глаза её тут же округлились. – О-о, ты не одна!

 

     Даша поняла, что Лена готова вынести ошибочное суждение, и тут же решила представить их друг другу. Лена протянула их новому знакомому руку, и он легко пожал её.

 

     – Очень приятно, – улыбнулся Евгений.

 

     Когда Даша вернулась со стаканом воды, они всё ещё стояли в дверях. Лена, как обычно, говорила, не умолкая, Евгений, глядя на неё широко раскрытыми глазами, был весь внимание. Даша протянула ему стакан, и тут только Лена опомнилась:

 

     – Почему же мы в дверях стоим? Пойдём на кухню!

 

     Евгения уговаривать не пришлось. Он с большим удовольствием, как отметила Даша, последовал за Леной.

 

     – А где Лёша? – вспомнила вдруг Даша. Не было ни его обуви, ни куртки.

 

     – Он сказал, что задержится у друзей, – тут же ответила Лена, спокойно, как ни в чём не бывало.

 

     – У каких друзей? – недоумевала Даша. Она не знала его друзей.

 

     – У тех, кто помогает ему с его делом.

 

     Всё ясно. Алексей, как всегда, поступил по-своему. Ну, что ж, остаётся надеяться, что его затея принесёт свои плоды. Даше очень бы хотелось в это верить.

 

     Сославшись на усталость, она извинилась перед Евгением и Леной и ушла в свою комнату. Кажется, Евгений совсем забыл, зачем сюда приехал. Даша улыбнулась. Лена умеет завладевать вниманием. Её обаяние и непринуждённость творят чудеса. А вот она на сегодня свои ресурсы исчерпала. Хотелось просто лечь, закрыть глаза и не думать ни о чём.

 

     Она, действительно, легла, но мысли поневоле вернули её в гостиную дома Вороновых. Снова и снова она переживала в памяти этот неожиданный эпизод с Андреем, поставивший её с ног на голову. Неужели алкоголь способен так сильно затуманить разум? Нет, непохоже было, чтобы он потерял рассудок. И эти его слова – такие жестокие, злые! Нет, ей совсем не хочется теперь налаживать с ним отношения.

 

     Что, если бы это был Антон? Именно так он и спросил. Но нет, Антон бы такого не сделал. Он совсем другой человек. Пожалуй, даже немного грустно. Ему бы побольше смелости, но, увы…

 

     С кухни раздавались весёлые, оживлённые голоса. Хорошо, что кому-то сейчас весело, подумала Даша, чувствуя, как тяжелеют веки.

 

 

 

* * *

 

 

 

      Проснувшись утром, Даша поняла, что она одна. Стояла не нарушаемая ничем тишина, значит, ни Лены, ни брата не было. Интересно, Лёша ночевал дома? Даша потянулась к телефону, но пропущенных звонков не было. Тогда она сама решила его набрать. Брат никогда не пропадал вот так, не предупредив её, и это вызывало беспокойство. Конечно, он уже давно повзрослел, но Даша привыкла о нём заботиться, невзирая на то, что младшей в семье была она.

 

     Длинные гудки продолжались так долго, что она уже не надеялась услышать ответ. Но вот, наконец, в телефоне раздался голос, к её удивлению, совсем незнакомый:

 

     – Алло!

 

     – Кто это говорит? – Даша сразу забеспокоилась. – Мне нужен Алексей.

 

     – Алексей сейчас не может вам ответить, – голос звучал спокойно.

 

     – С ним что-то случилось? Я его сестра, – тут же отозвалась Даша.

 

     – Ах, вы сестра? – интонации ничуть не изменились. – Можете не беспокоиться, с ним всё в порядке. Вчера он несколько перебрал, и я побоялся отпускать его домой одного. Поэтому он заночевал у меня.

 

     – Но кто вы такой? – снова спросила Даша.

 

     – Меня зовут Марк. Будем считать, что я его друг.

 

     Даша впервые слышала о человеке с таким именем. Но она быстро сориентировалась.

 

     – Могу я приехать к вам и забрать своего брата?

 

     – Пожалуйста, – голос согласился. Он назвал адрес, и Даша, пообещав приехать в течение часа, стала собираться.

 

     И так, вчера Алексей перебрал, по словам своего друга. Такое за ним водилось крайне редко, и уж точно Даше ни разу не приходилось забирать его из чужой квартиры. Лена, по-видимому, тоже не в курсе. Сначала она хотела позвонить и ей, но потом передумала. Она сейчас на работе, не стоит её беспокоить. К тому же она, возможно, и не поедет, если всё ещё обижается на него.

 

     Даша быстро собралась и вызвала такси. Выйдя на улицу, с наслаждением вдохнула свежего воздуха. Как, всё-таки, удачно вышло, что они взяли квартиру именно здесь. До центра, правда, далековато, но зато какая экология! Деревья вокруг оделись зеленью, повсюду распускались цветы, и пели птицы. Замечательно! Но тут она вспомнила о своей не самой приятной миссии, и настроение несколько омрачилось.

 

     Несмотря на ранний час, на дорогах уже были пробки. К дому этого друга Алексея, жившего недалеко от центра, они доехали минут за двадцать. Даша позвонила в домофон и представилась. Войдя в подъезд, она поднялась на третий этаж. Дверь уже была открыта, и она осторожно вошла.

 

     С первого взгляда её поразила обстановка. Квартира была большая, просторная. В углублении угадывалась не одна комната. Большая кухня-гостиная словно приглашала гостей войти. Барная стойка, удобный кожаный диван полукругом, прозрачный столик, кухня, выполненная из резного дерева и множество сувениров, украшений, аксессуаров. У хозяина, по-видимому, неплохой вкус, и он явно занимается коллекционированием. Даша видела здесь статуэтки, привезённые из разных стран, изделия ручной работы. К тому же, в квартире была идеальная чистота. Паркет на полу начищен чуть ли не до блеска. Словом, обстановка радовала глаз.

 

     – Заинтересовались интерьером? – услышала она уже ставший знакомым голос за своей спиной и обернулась. – Значит, вы и есть Дарья? А меня зовут Марк. – Он протянул ей руку. – Рад знакомству.

 

     – Возможно, я сказала бы то же самое, если бы не обстоятельства, – ответила Даша, внимательно рассматривая его. Он был выше среднего роста, хотя и не слишком высок. Волосы, скорее, тёмного оттенка, но пострижены настолько коротко, что его можно было назвать лысым. Зато глаза были живыми. Они смотрели на неё из-под прозрачных очков, и в них явно угадывались ум и некая скрытность. Достаточно заурядная, с её точки зрения, внешность, наверняка, компенсировалась интересным характером. Голос звучал спокойно и размеренно, но глаза, как будто, жили другой жизнью, и даже стёкла очков не могли этого скрыть. Он тепло улыбался, держался вежливо, но Даше, тем не менее, было неуютно в его присутствии. Она попыталась объяснить это неловкостью той ситуации, в которой они оба оказались.

 

     – Прошу вас, Дарья, присядем, – Марк указал на диван.

 

     – Извините, но я приехала сюда за братом, – Даше хотелось поскорее с этим закончить.

 

     – Алексей ещё не вполне готов, – всё так же спокойно объяснил Марк. – Сейчас он собирается с мыслями, а потом отправится в ванную. Я убедил его в том, что ему это необходимо. Так что у нас есть минимум минут десять – пятнадцать, чтобы пообщаться.

 

     Даше не очень хотелось общаться. Она вдруг подумала, не обманывает ли её этот почти незнакомый ей человек. Но Марк, словно угадав её мысли, поспешил заверить:

 

     – Нет-нет, не подумайте ничего плохого. Вот его вещи, – он указал на шкаф, затем открыл его, чтобы Даша могла убедиться. Там, действительно, висела его куртка, стояла обувь. – А вот, кстати, его телефон, – он протянул его Даше, и она понемногу начала успокаиваться. – Обманывать людей – не в моих правилах, – сказав это, Марк улыбнулся.

 

     – Хорошо, – согласилась Даша и присела на диван.

 

     – Могу я предложить вам что-нибудь? – поинтересовался Марк. – Сам я на завтрак пью кофе, но, может быть, вы предпочитаете что-нибудь другое?

 

     – Кофе я не люблю, спасибо, – отказалась Даша, вспомнив вчерашний кофе в доме у Вороновых.

 

     – Тогда, может быть, чай? – настаивал Марк. – О, у меня их – целая коллекция! Например, вот этот, – он потянулся и достал с верхней полки нераспечатанную пачку. – Очень рекомендую. Привезён из Кении.

 

     – Вы там бывали? – оживилась Даша.

 

     – Да, мне доводилось бывать в разных частях света. Отдых и смена обстановки – что может быть интереснее? Конечно, помимо общения с красивой девушкой.

 

     При этих словах Даша снова напряглась. А Марк, поймав её взгляд, снова улыбнулся:

 

     – Не хотел вас смущать, Даша, но то, что я сказал, это правда. Честно говоря, не ожидал увидеть вас такой.

 

     – Какой? – Даша скрестила руки на груди. Увидев это, Марк ещё больше развеселился:

 

     – Вы хотите закрыться от меня. Этот ваш жест говорит красноречивее слов.

 

     – Вы разбираетесь в жестах?

 

     – Скорее, в психологии людей. Служба требует этого, – пояснил Марк, заваривая ей чай.

 

     – А где вы служите?

 

     – Скорее, для кого и для чего, – поправил он. – Для блага людей, конечно.

 

     Сомнительно, подумала Даша. Хотя, похоже, она сама себя накручивает.

 

     – Так вы не ответили на мой вопрос, – напомнила она, принимая от него чашку ароматного, дымящегося чая.

 

     – Только пейте его горячим, – предупредил Марк. – Когда он остывает, вкус уже не тот. А по поводу вашего вопроса, я охотно отвечу: вы с братом совсем не похожи. Потому я так и сказал. Я ожидал увидеть вместо вас подобие вашего брата женского пола. Слишком часто я наблюдаю, как в семьях братья и сёстры похожи друг на друга. И, честно признаюсь, вы поразили меня с первого взгляда. Во-первых, своей красотой, которую так редко можно встретить в наши дни, потому что она, в основном, создаётся искусственным путём, а у вас она от природы дана. Во-вторых, я сразу прочёл ум в ваших глазах. Наверняка, вы занимаетесь интеллектуальным трудом. И, в-третьих, вы добры и отважны, иначе бы не пришли сюда, в незнакомую квартиру к незнакомому человеку спасать, по вашему мнению, своего брата, – Марк закончил и присел напротив неё, наблюдая за произведённым эффектом.

 

     Что говорить, Даша была поражена. Он распознал её так быстро, что это невольно вызывало уважение. Похоже, он, действительно, хорошо разбирается в психологии людей. И при этом он открыто говорит обо всём, нисколько не таясь. Даша решила, что Марк, пожалуй, может быть интересным собеседником. Она попробовала чай и нашла его очень вкусным. Марк предложил ей конфеты, но она отказалась. Сам он быстро допил свой кофе и принялся готовить себе ещё.

 

     – Кофе и сигареты – две мои самые вредные привычки, – поделился он. – Не могу, к сожалению, заставить себя отказаться ни от одного, ни от другого. Чай же в моей квартире, в основном, предназначается гостям. К счастью, они бывают нередко. Я нуждаюсь в общении, как в глотке свежего воздуха. Кстати, предлагаю осмотреть мою квартиру. Я слышу звуки льющейся воды из ванной. Это значит, что Алексей уже на полпути к нам. И так, прошу, – жестом он пригласил Дашу последовать за ним. Что ж, пусть будет так. Она согласилась.

 

     Квартира Марка состояла из трёх комнат. Одна представляла собой рабочий кабинет, другая напоминала тренажёрный зал, в третьей была спальня.

 

     – Я предоставил Алексею свою кровать, – сообщил он. – Сам же провёл ночь в гостиной. Кстати, ничуть не жалею. – Марк подошёл к окну и отдёрнул шторы. Солнечный свет проник в комнату, сразу сделав её светлее. Даша заметила, что квартира была обставлена со вкусом. Казалось, здесь не было ни одной лишней детали. И повсюду – чистота.

 

     – Сам я не убираюсь, – в очередной раз, словно прочитав её мысли, сказал Марк. – Готовить тоже не умею. Всем этим занимается домработница. Сейчас её нет, но к одиннадцати она будет. У неё есть ключи, и в моё отсутствие она приводит здесь всё в порядок и, кстати, готовит замечательный обед. Ужинаю я, как правило, не здесь.

 

     Значит, он живёт один, подумала Даша. А Марк продолжал:

 

     – Как видите, Даша, я живу один. В свои тридцать с небольшим лет я всё ещё не обзавёлся семьёй, поэтому друзья скрашивают моё одиночество. Но сегодня вы для меня стали приятным сюрпризом.

 

     Даша вдруг осознала, что он стоит слишком близко к ней. Ей стало не по себе. Марк, почувствовав это, отошёл в сторону. И в ту же минуту увидел выходящего из ванны Алексея.

 

     – А вот и он – наш долгожданный друг и брат!

 

     Даша, увидев брата, тут же кинулась к нему. Он выглядел вполне бодро и с удовольствием обнял сестру.

 

     – Даша! Не думал, что ты сюда приедешь!

 

     – Я тоже, – Даша нахмурилась. – Почему ты мне не позвонил?

 

     – Я не смог, – Алексей почесал затылок. – Вчера был такой насыщенный день…

 

     – Мне сообщили.

 

     Марк тут же вставил:

 

     – Не мог же я не сказать твоей сестре.

 

     – У тебя всё в порядке, Лёша? – Даша заглянула ему в глаза. Тот сразу оживился.

 

     – Более чем! Вчера, можно сказать, у меня началась новая жизнь! Я, наконец, разделался со своим директором (теперь уже бывшим) и запустил свой проект.

 

     – Ну, пока ещё не запустил, – поправил его Марк. – Только сделал первые шаги.

 

     – Но всё равно, для меня это много значит! – взволнованно говорил Алексей. – И, кстати, Даш, Марк мне в этом деле очень сильно помог.

 

     – Каким образом? – спросила Даша.

 

     – Ты знаешь, я проехался по всем банкам, и везде получил отказ. И тогда Марк любезно согласился ссудить мне деньги на открытие своего дела!

 

     Вот оно что! Значит, этот человек – не просто друг, он его кредитор. Даше почему-то это сразу не понравилось. Но она не стала это высказывать, решив поговорить с братом дома. Алексей же был окрылён. Ему, напротив, говорить хотелось. Тогда Даша вмешалась:

 

     – Лёша, я думаю, мы и так задержались у …. твоего друга. Пора и честь знать.

 

     Алексей сразу умолк.

 

     –- Вы нисколько меня не беспокоите, – миролюбиво заверил их Марк, но Даша была непреклонна:

 

     – Нет-нет, нам пора идти. У вас тоже есть свои дела.

 

     Марк не стал спорить. Алексей быстро оделся, взял свою сумку и, горячо поблагодарив Марка, вышел в коридор. Даша пошла следом. Марк вышел за ними, чтобы проводить, и на прощание сказал:

 

     – Дарья, теперь, когда мы познакомились, я буду ждать встречи с вами в любое удобное для вас время.

 

     – Спасибо, – сухо поблагодарила Даша. – Но я бы не хотела беспокоить вас.

 

     – Ну, что вы! – улыбнулся Марк. – Всегда к вашим услугам, – и он протянул ей визитку.

 

     Выйдя на улицу, Даша поднесла визитку к глазам и прочла: «Марк Зайверт, директор клуба «Лагуна».

 

 

 

* * *

 

 

 

      С утра Андрей принимал у себя посетителей. Вначале представители организации, с которыми он виделся накануне, но так и не пришёл к согласию. На этот раз они были более расположены к компромиссу, и долгожданный контракт был, наконец, заключён. Затем пришли журналисты и принесли готовый текст.

 

      – Что это? – нахмурился Андрей.

 

     – Ваши предполагаемые ответы. Мы бы хотели взять у вас интервью…

 

     – Можете не продолжать, – Андрей вернул им текст. – В заготовках я не нуждаюсь.

 

     – Но это необходимо для удобства написания программы. Чтобы нам не пришлось её долго монтировать. Всё-таки, центральное телевидение.

 

     – В таком случае, вы обратились не по адресу, –- Андрей совсем не собирался уступать. – Или я похож на актёра, заучивающего свою роль? Вам нужен Андрей Воронов? Так будьте готовы принять меня таким, каков я есть.

 

     Этот спор продолжался бы довольно долго, но тут секретарь сообщила, что его ожидают следующие посетители. Андрей почти любезно предложил журналистам подождать в коридоре и велел пригласить следующих гостей.

 

     Время стремительно летело. Журналисты вернулись, на этот раз, оказавшись более сговорчивыми. Когда они договорились о предстоящем интервью, подошло время обеда. Андрей, извинившись перед всеми, набрал Евгения. Они условились встретиться в одном знакомом кафе неподалёку. Андрей, прихватив пиджак, вышел на улицу. Пять минут ходьбы – и он уже был на месте. Администратор сам вышел ему навстречу. Андрей довольно часто здесь обедал. Пока он ждал своего друга, успел просмотреть меню и заказать себе бизнес-ланч.

 

     – А вот и я! – Евгений подошёл к столику. – День загружен. Первый раз с тобой сегодня видимся!

 

     Андрей, взглянув на Евгения, сразу отметил:

 

     – Ты довольно бодро выглядишь. В какое время ты вчера вернулся домой?

 

     – Ты заботливый, как мама, – улыбнулся Евгений. – Точно не помню, но рассвет ещё не наступил.

 

     Андрей с интересом на него посмотрел.

 

     – Ты где-то ещё задержался?

 

     – В гостях у Дарьи.

 

     – Вот как? – на лице Андрея не дрогнул ни один мускул, но глаза стали смотреть более сосредоточенно. Евгений заметил это и поспешил добавить:

 

     – Вчера, когда я отвёз её домой, то познакомился с её подругой. С ней я и проговорил почти до утра, – Евгений мечтательно улыбнулся. – Знаешь, я давно не чувствовал себя так легко и непринуждённо!..

 

     – Она понравилась тебе? – впрочем, можно было и не спрашивать.

 

     – Интересная девушка. Необычная. Но, насколько я понял, она – невеста брата Даши.

 

     – Даже невеста?

 

     – Именно, – подтвердил Евгений. – Поэтому не знаю, радоваться мне или огорчаться.

 

     – Как зовут эту необыкновенную девушку?

 

     – Елена. Прекрасная, как в старых, добрых сказках.

 

     Андрей улыбнулся в ответ. Таким Евгения он давно не видел.

 

     – Рад бы поговорить с тобой на эту лирическую тему, но… Сейчас меня волнует другой вопрос. Времени мало. Хотелось бы обсудить его с тобой.

 

     Евгений понимающе кивнул.

 

     – И так, что мы имеем? – начал Андрей. – Ночной развлекательный клуб «Лагуна». Кафе, бар, музыка. Возможно, развлекательная программа. За каждым посетителем ведётся наблюдение – это ясно сразу. И схема у них отработанная – приходит интересный посетитель (как мы с тобой вчера), его тут же надо обработать и вытрясти из него побольше денег и информации. С этим прекрасно управляются специально подобранные женщины эффектной наружности.

 

     – Как твоя вчерашняя спутница.

 

     – Безусловно. Для того она и была приставлена ко мне. Я думаю, нас сразу узнали, как мы вошли. Ну, или, во всяком случае, заподозрили что-то неладное. Потом нас разделили в надежде, что так кто-то из нас даст слабину. А потом женщины и алкоголь… Вместе они способны творить чудеса!..

 

     – Или толкнуть на безрассудный поступок, – задумчиво добавил Евгений.

 

     – Именно так и произошло с моим братом. От меня же они хотели другого – узнать цель моего визита.

 

     – Думаю, они догадались, что ты пришёл вслед за братом.

 

     – Наверняка. Они знали, что я не стану привлекать полицию, чтобы не наделать лишнего шума. Но, возможно, не предполагали, что я сам решу этим заняться.

 

     – Или наоборот, – предположил Евгений. – Ты мог напиться, потерять голову и начать вытворять глупости. А это снова легло бы тенью на твою репутацию.

 

     – Интересная мысль, – согласился Андрей. – Я не подумал об этом сразу. Пожалуй, они, действительно, ждали моей реакции, и именно от неё и отталкивались. В любом случае, в этом клубе далеко не всё так просто. И вчера я в этом убедился воочию. Думаю, помимо женщин, там можно найти ещё много чего интересного. Вот только как это раскопать?

 

     – Ты всерьёз решил заняться этим вопросом? Может, всё-таки, стоит дать полиции наводку?

 

     – Позже, – Андрей задумался. – Сначала я бы хотел сам разобраться.

 

     По тону его голоса Евгений понял, что у Андрея созрел новый план.

 

     – Что ты на этот раз задумал?

 

     – Я думаю, было бы неплохо познакомиться с самим хозяином этого замечательного заведения и его деятельностью. Ты говорил, что «Лагуна» – не единственное его владение.

 

     – Да. Есть ещё «Мираж» и «Территория». Последнее, кстати, по слухам, опять же, настоящий игорный дом.

 

     – Игорный дом? – Он сразу вспомнил Романа. Совсем недавно тот просил у него денег, но Андрей отказал. Может, установить за ним слежку? Хотя нет, это не самая лучшая затея. – Сегодня же вечером поговорю с Романом, – решил Андрей. – Возможно, он сам или кто-то из его знакомых знает об этой «Территории».

 

     – Кстати, сам Марк, насколько я знаю, не афиширует, что «Территория» и «Мираж» находятся в его владении.

 

     – Конечно, ему больше по вкусу роль скромного директора ночного клуба, – усмехнулся Андрей. – Найдутся среди твоих знакомых те, кто посещает эти места?

 

     – Вряд ли. Это всё на любителя.

 

     – Ну, что ж, тогда остаётся Роман. Возможно, через него я найду какие-то зацепки.

 

     – А как ты собираешься встретиться с самим Зайвертом? Думаешь, он захочет выходить на контакт?

 

     – Почему нет? Если я предложу ему выгодное сотрудничество, вряд ли он откажется.

 

     – Не забывай, что его работа во многом связана с теневым бизнесом. А значит, показываться на людях ему нежелательно.

 

     – Но в то же время ему нужны клиенты. Нужна реклама, чтобы раскручиваться. Нужны спонсоры, наконец, и стабильно увеличивающийся доход. При таком раскладе он не может постоянно оставаться в тени.

 

     – Да, Андрей, здесь ты, пожалуй, лучше соображаешь, – согласился Евгений. – Я не удивлён, что твой бизнес процветает.

 

     Андрей соображал быстро.

 

     – Разузнай местоположение его филиалов. Возможно, в ближайшее время наша компания начнёт застройку нового жилого комплекса, где-нибудь неподалёку.

 

     – А ты всерьёз увлёкся этим делом, – заметил Евгений.

 

     Андрей серьёзно посмотрел на него.

 

     – Я уверен в том, что этот Марк копает под меня. А раз так, я выйду ему навстречу. Мне-то в тени быть не пристало.

 

 

 

* * *

 

 

 

      Домой они возвращались на общественном транспорте. Даша отметила, что Алексей так и сияет, но берегла свои вопросы до возвращения домой.

 

     Зато, едва они переступили порог, она тут же накинулась на него:

 

     – Лёша, я хочу знать всё. Рассказывай.

 

     – Подожди, – Алексей опешил от такого напора. – Что именно?

 

     – Как ты решил свой вопрос с работой? Чем ты теперь будешь заниматься? Где будет находиться твоя контора? Что у тебя за дела с этим Марком? И как ты, вообще, с ним познакомился?

 

     – Ничего себе!.. – Алексей присел на мягкий пуфик, стоявший в прихожей. – Могу я хотя бы отдышаться?

 

     – Лёша, пойми, – Даша тут же сменила тон, – я очень беспокоюсь о тебе. Ты – мой единственный родной человек. – Есть ещё мама, но сейчас она не в счёт. – Пожалуйста, расскажи мне всё.

 

     – Да я, собственно, и не собирался от тебя это скрывать. С работы я уволился. Директор сразу меня отпустил. Мне даже показалось, он был рад этому. Тем лучше, подумал я тогда. Буду заниматься тем, что я умею, и никто не будет надо мной довлеть. Проект у меня уже давно готов. Я составлял его не один месяц. Оставалось только найти деньги на реализацию. А в этом, как ты знаешь, мне помог Марк.

 

     – Но как ты с ним познакомился? – допытывалась Даша.

 

     – Через общих знакомых, – от неё не укрылось, что Алексей стал говорить уклончиво. Видимо, всё же есть что-то такое, что он хотел бы скрыть от неё.

 

     – И давно ты его знаешь?

 

     Алексей тяжело вздохнул.

 

     – Даша, ты стала занудой! Это Лондон на тебя так повлиял?

 

     – Не отвлекайся от темы.

 

     – Нет, мы знакомы всего… несколько дней, – нехотя ответил Алексей. Его слова возмутили Дашу.

 

     – И ты доверяешься человеку, которого совсем не знаешь?! Сколько денег он тебе дал?

 

     – Ну, ты же знаешь, что это не так дёшево стоит. Нужно арендовать помещение, закупить оборудование, сделать рекламу… В общем, полтора миллиона.

 

     У Даши упало сердце. Подумать только, полтора миллиона!..

 

     – И под какой процент ты взял эту сумму и на какой срок?

 

     – Не так уж и много – десять процентов годовых. Любой банк запрашивает гораздо больше. А что касается срока… В течение года я должен буду всё вернуть.

 

     – То есть, он дал тебе на раскрутку год? – задумчиво произнесла Даша.

 

     – Это не так уж и мало, – поспешил заверить её Алексей. – Ведь я точно знаю, чем собираюсь заниматься. У меня даже уже есть помещение на примете. И я знаю, где достать оборудование. А с рекламой ты мне поможешь. У тебя это лучше получается.

 

     Алексей был так воодушевлён, что Даша не стала его прерывать. Он с упоением рассказывал ей, как он собирается запустить свою идею, при этом, настолько подробно всё обрисовывая, что она и сама засомневалась: может, зря она так переживает? Брат, действительно, всё тщательно продумал. Потом, он будет заниматься не новым делом, а хорошо знакомым ему. Быть может, он прав?

 

     И всё-таки, что-то тревожило её, не давало покоя. Она вспомнила, какими глазами смотрел на неё этот Марк. Он точно своего не упустит, и рисковать понапрасну не станет.

 

     – Что, если вдруг твоё дело не выгорит? – прямо задала вопрос Даша. – Только пойми мой вопрос правильно. Как ты тогда думаешь отдавать долг?

 

     – В таком случае, Марк вправе будет привлечь меня к ответственности. Но я не думаю, что до этого дойдёт.

 

     Привлечь к ответственности? Даша задумалась. Одно дело, когда речь идёт о кредите в банке. Там есть чётко прописанные требования и ответственность сторон. Но когда речь идёт о человеческом факторе, какую степень ответственности может избрать для него кредитор? И тут Дашу осенило.

 

     – Лёша, скажи мне, вы ведь составляли договор?

 

     – Разумеется, – кивнул тот. – В присутствии юристов.

 

     Его юристов, подумала Даша, не Алексея.

 

     – В договоре был такой пункт, как залог?

 

     Алексей пожал плечами. Потом порылся в сумке и, найдя нужный документ, протянул ей.

 

     – Прочти, если хочешь.

 

     Даша быстро бегала глазами от строчки к строчке. Общие положения, ничего особенного. Но вот, наконец, ответственность сторон и гарантии!

 

     «В качестве залога используется принадлежащее заказчику имущество, стоимостью не ниже суммы кредита», – прочла про себя Даша и сразу похолодела. У брата не было никакого имущества в собственности, кроме…

 

     – Лёша, ты заложил нашу квартиру, – упавшим голосом сказала Даша. Тут она заметила, что Алексей побледнел и, выхватив у неё договор, стал лихорадочно читать. Тут до неё дошло. – Ты, что, не читал его, когда подписывал?!

 

     – Читал, но… не совсем внимательно.

 

     – Как это – не совсем внимательно? – недоумевала Даша.

 

     – Понимаешь, заключая договор, мы немного… отметили эту сделку… И Марк был так любезен, что я… Мне не пришло даже в голову, что здесь может быть какой-то подвох, – Алексей неуверенно оправдывался, но сам чувствовал себя скверно. – Как же так? Он произвёл на меня такое впечатление!.. Нет, не может быть, чтобы он меня обманул!

 

     – Он тебя и не обманул. Он просто не счёл нужным сообщить тебе о некоторых подводных камнях, – это прозвучало саркастически, но на самом деле Даша готова была метать молнии. – Ты понимаешь, что может произойти? Если вдруг у тебя ничего не получится, мы лишимся квартиры. Точнее, её части, потому что она принадлежит и мне тоже. Но тогда будет произведён раздел, и… – Даша всплеснула руками. – Будем жить с тобой в одной комнате и делить кухню с чужими людьми, как в коммуналке!.. – Она прислонилась к стене и закрыла глаза, не в силах больше говорить.

 

     – Даша, – Алексей встал и подошёл к ней. – Хочешь, я поговорю с Марком?

 

     – И что ты ему скажешь? Что ты передумал? А он, конечно же, охотно разрешит разорвать этот договор!

 

     Алексей, не зная, что сказать и чувствуя себя виноватым, вдруг резко вспылил:

 

     – А почему ты думаешь, что у меня ничего не получится? Этот договор так тебя напугал, что ты уже не веришь в собственного брата?

 

     Она открыла глаза и посмотрела на него с упрёком. Но Алексей снова не хотел уступать.

 

     – Знаешь, Даш, я уже всё продумал и распланировал. И давать задний ход не собираюсь. От тебя мне нужны лишь поддержка и понимание. Со всем остальным я справлюсь.

 

     – Хорошо, – кивнула Даша. Она устала спорить. Алексея не переубедить. Значит, надо действовать самой. Хотя, что она может сделать?

 

     Когда брат после обеда уехал по своим делам, она, поразмыслив, взяла в руки телефон.

 

     – Лена, привет! Скажи, Евгений оставил тебе свой номер телефона?... Не отпирайся, я слишком хорошо тебя знаю! Так, оставил? Пришли мне его, пожалуйста. Для чего? Мне понадобится его помощь по одному очень важному вопросу. Хорошо, спасибо, дорогая.

 

     Даша вспомнила, что во вчерашнем разговоре Евгений упоминал, что по первому образованию он – юрист. Наверняка, у него есть знакомые, с которыми можно проконсультироваться. Конечно, Даше было не совсем удобно обращаться к малознакомому человеку, но впечатление он произвёл хорошее. Кроме того, он долгие годы работает с Андреем Вороновым рука об руку, а тот бы не стал держать возле себя бесполезных людей. Конечно, можно было бы и к самому Андрею обратиться, даже лучше, ведь у того связи во всём городе найдутся. Вот только Даше не хотелось лишний раз с ним сталкиваться. Неизвестно, чем это может закончиться на этот раз.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Поздно вечером, когда тяжёлый рабочий день, наконец, завершился, Евгений снова заглянул в кабинет Андрея.

 

     – Я думал, ты уже дома, – Андрей был рад встрече.

 

     Евгений в ответ протянул ему книгу.

 

     – Возвращаю то, что взял.

 

     – Не думал я, что ты так быстро читаешь! – пошутил Андрей, узнав знакомый том «Войны и мира».

 

     – Дома два таких же экземпляра лежат. От младших сестёр остались, когда они в школе учились.

 

     У Евгения было две сестры-близняшки, но те давно вышли замуж и разъехались по другим городам. У него же была отдельная квартира в городе.

 

     – Зачем же ты взял именно эту книгу? – поинтересовался Андрей.

 

     – Знаешь, в тот момент ничего другого в голову не пришло.

 

     Андрей кивнул, продолжая улыбаться.

 

     – Послушай, друг, – снова обратился к нему Евгений. – У меня от тебя секретов нет. А в твои дела я лезть не люблю. Но всё же считаю нужным кое-что тебе сказать, – Андрей весь превратился во внимание. – Час назад мне позвонила Даша. Да, у неё есть мой номер. Видимо, ей дала его подруга. Так вот, Даша сказала, что ей нужно проконсультироваться со мной по юридическому вопросу. У меня сразу возник вопрос: а почему она не обратилась к тебе? Вы знакомы уже давно, а мы – со вчерашнего дня. Дашу я об этом спрашивать не стал.

 

     – Ты согласился ей помочь? – глухо прозвучал его голос. Евгений сразу понял, что Андрея это задело.

 

     – Конечно, – ответил он. – Не в моих правилах отказывать человеку в просьбе о помощи. Мы договорились встретиться завтра во время обеда.

 

     – Она приедет сюда? – уточнил Андрей.

 

     – Нет. Мы увидимся в кафе. Сюда приезжать она отказалась.

 

     «Причина, конечно, во мне», – подумал Андрей.

 

     – Андрей, я многие вещи замечаю, даже если не говорю об этом вслух, – продолжал Евгений. – И я также заметил, что отношения у вас с ней непростые; я бы даже сказал, неоднозначные.

 

     – Да, это так, – согласился Андрей. – Но, прости, говорить об этом мне совсем не хочется. Поверь, это не самая приятная тема.

 

     Евгений кивнул.

 

     – Я лишь сказал это для того, чтобы ты знал: я отношусь к Даше как к другу, не более того.

 

     – Да, ты же сказал, что тебе нравится её подруга.

 

     – Это правда, – Евгений слегка улыбнулся, вспомнив Лену. – Надеюсь, мы с ней в скором времени тоже увидимся.

 

     Когда они вышли из здания, уже стемнело.

 

     – Ну, и засиделись мы сегодня!.. – заметил Андрей.

 

     – Это уже становится традицией. А тебе бы не мешало отдохнуть. Когда ты последний раз брал отпуск?

 

     Андрей лишь махнул рукой в ответ. Садясь в машину, он вдруг окликнул Евгения:

 

     – Послушай, друг, если у Даши, действительно, какие-то серьёзные проблемы, дай мне знать.

 

     – Хорошо, – согласился тот. – Как скажешь.

 

     Андрей посидел несколько минут в машине, обдумывая слова Евгения. Может, и впрямь взять отпуск на недельку-другую? Но тут же отогнал от себя эту мысль. Нет, сейчас не время.

 

        

 

 

 

Глава шестая

 

 

 

     Роман вернулся домой поздно. Узнав от жены, что Андрей искал его, тут же насторожился. Но Наташа понятия не имела, о чём он хотел поговорить.

 

     – Зайди к нему. Может, он ещё не спит, – предложила она. Но Роману этого совсем не хотелось. Он подозревал, что речь пойдёт о его азартных пристрастиях и о том, что пора, наконец, заняться поисками работы. А к этому он не был готов. Хотя и понимал, что скоро наступит такой момент, когда надо будет что-то поменять в своей жизни. Андрей не будет вечно их содержать.

 

     – Знаешь, я тут подумала: может, нам с тобой отправиться в путешествие? – неожиданно предложила Наташа. – Я что-то засиделась дома.

 

     – В путешествие? – Роман усмехнулся. – А кто нам его оплатит? Ты же знаешь, у меня нет ни гроша.

 

     – Ну, может быть, мама нам поможет.

 

     Ну, вот, не хватало ещё брать деньги у тёщи!..

 

     – Нет, Наташа. На это я не могу пойти. Я и так чувствую себя неловко, принимая деньги от твоего брата.

 

     – Это и мои деньги тоже, – возразила Наташа. – Компания принадлежала нашему отцу, а значит, доходы от неё распределяются между всеми его детьми и женой.

 

     – Но управляет компанией Андрей, – напомнил ей Роман. – И, согласно завещанию, он является её единственным владельцем. А вы все можете существовать на его доходы и жить в этом доме.

 

     Что ж, в этом он прав, подумала Наташа. Отец всегда видел в Андрее продолжателя своего дела, а потому составил завещание в его пользу. Никто не был против такого расклада. Все понимали, что, кроме Андрея компанию никто не вытянет. И у Антона и у Наталии совсем другие интересы, Арина – ещё совсем ребёнок, а мама… Она занята устройством своей личной жизни. Наташа, как и все в их доме, терпеть не могла Бонннета, но, не желая причинять матери боль, так же, как и все, молчала. К тому же собственная семейная жизнь не давала ей покоя. Иногда она думала, что, возможно, появление ребёнка заставит Романа пересмотреть свою жизнь, но потом признавала, что вряд ли его что-то может исправить.

 

     Она и сама не чувствовала в себе ни сил, ни желания что-либо менять. Диплом о высшем образовании так и остался лежать на верхней полке и покрылся толстым слоем пыли. Когда-то она неплохо рисовала, умела плести кружева, даже картины вышивала, но всё это давно осталось в прошлом. Как и её надежды обрести счастье в супружестве. Если сама она не способна взять себя в руки, как она может заставить измениться своего мужа?

 

     Выйдя на балкон, она вдохнула приятный тёплый воздух, в котором ощутимо витали ароматы первых летних цветов.

 

     «Как хорошо сейчас было бы прогуляться!» – подумала она. Но, взглянув на лежащего на кровати Романа, листавшего какой-то журнал, тут же отогнала от себя эту мысль. – «Нет, только не с ним!» – и с тяжёлым сердцем вернулась в комнату.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Разговор с сестрой вызвал бурю сомнений в душе Алексея. Не откладывая в долгий ящик, в тот же день он отправился к Марку. Дома его не оказалось. Тогда он поехал к нему на работу.

 

     Было ещё довольно рано, и посетителей в клубе «Лагуна» практически не было. Бармен у стойки не спеша протирал бокалы, периодически поглядывая в зал и рассматривая посетителей. Заметив Алексея, он вопросительно на него взглянул.

 

     – Мне нужен хозяин, – коротко сообщил тот.

 

     Бармен, перекинувшись взглядом с Артуром, тут же появившимся из-за ширмы, кивнул Алексею на боковую дверь. Затем продолжил своё дело.

 

     Марк Зайверт, директор ночного клуба, сидел за письменным столом в небольшом кабинете. Обстановка была достаточно скромная, но и он сам здесь проводил не так много времени. Широкий спектр дел требовал его присутствия в разных точках города. Поэтому застать его было непросто. А сам он, кстати, непрошеных гостей не особенно жаловал. Визит Алексея его не порадовал, но он не подал виду.

 

     – Присядь, – тут же сказал он. – Рад снова тебя видеть. Предложить что-нибудь? Кофе, например?

 

     – Нет, спасибо, – Алексею хотелось поскорее прояснить ситуацию. – Я по нашему делу.

 

     – Что-нибудь не так? – Марк изобразил на лице удивление. – Я думал, ты уже вовсю занимаешься своим новым делом.

 

     – Сегодня же начну. Но сначала хочу уточнить некоторые моменты.

 

     – Какие ещё моменты? Мне кажется, вчера у нас было достаточно времени для этого, – он был любезен, как всегда. Но Алексей вдруг почувствовал в его взгляде некоторую холодность.

 

     – Вчера я был не совсем… трезв.

 

     – Ну, так что с того? Ты взрослый мужчина и за свои поступки отвечаешь только ты сам. Если ты знаешь, что алкоголь оказывает на тебя воздействие, к чему тогда его употреблять?

 

     – Ты же сам мне его предложил! – воскликнул Алексей. Он закипал мгновенно.

 

     – Тише! – Марк тут же его осадил. – Не забывай, что ты находишься в моём кабинете. И потом, я предложил всего лишь отметить удачно заключённую сделку. Я не предлагал тебе напиваться до потери рассудка. А, впрочем… – отмахнулся он, – какое мне до этого дело? Договор заключён. Что здесь ещё обсуждать?

 

     Алексею это не понравилось.

 

     – Вчера ты был намного любезнее, – напомнил он Марку.

 

     – Я всегда любезен со своими друзьями.

 

     – Не уверен, что у тебя есть друзья, – внезапно произнёс Алексей, на что Марк лишь улыбнулся уголками губ.

 

     – Отчасти ты прав. Но за помощью ко мне обращаются гораздо чаще, чем к самым близким друзьям.

 

     – Потому что у тебя есть то, чего не хватает многим!

 

     – Конечно. У меня есть деньги. И я готов ими поделиться.

 

     – Но в обмен на что? – Алексей смотрел на него в упор, но Марка смутить было невозможно.

 

     – Как «на что»? На те же самые деньги плюс небольшой процент. Ты же сам читал договор. Разве нет?

 

     «Читал, да не так, как надо», – подумал Алексей.

 

     – Да, но я не сразу обратил внимание на этот пункт, связанный с имуществом.

 

     – А что в этом удивительного? – пожал плечами Марк. – Я должен быть уверен в том, что мои деньги ко мне вернутся. В противном случае, если я буду раздавать их даром, то останусь без средств к существованию.

 

     Как у него всё логично, подумал Алексей и разозлился. Марк же, заметив это, решил увести его в сторону от опасной темы:

 

     – Скажи мне лучше, как твоя сестра?

 

     – Даша? – не понял Алексей. – Она-то тут при чём?

 

     – Ну, она ведь умная девушка, и может тебе помочь. Например, дать хороший совет, как лучше реализовать свои идеи.

 

     Алексею совсем не понравились его слова. И он тут же процедил:

 

     – Не надо сюда впутывать мою сестру!

 

     – Алексей, не стоит принимать в штыки каждое моё слово. Ты разочаровываешь меня. Вчера я был для тебя спасителем, сегодня, похоже, превратился в злейшего врага.

 

     Алексей почувствовал укол совести. Действительно, ведь Марк – единственный, кто согласился ему помочь, при чём, без всяких условий. Несправедливо было бы его обвинять. И тогда он решил сменить гнев на милость.

 

     – Извини меня, – попросил он. – Похоже, я просто переволновался. Слишком много перемен произошло в моей жизни!..

 

     – Я понимаю, начинать новое дело всегда непросто, – рассудительно говорил Марк. – Но всё же это не повод, чтобы обижать тех, кто тебе помогает.

 

     – Ещё раз извини меня.

 

     Марк кивнул в знак согласия.

 

     – Постарайся впредь держать под контролем свои эмоции. Они могут сослужить тебе не самую лучшую службу.

 

     Даша тоже так часто говорила. Вспомнив о ней, Алексей решил всё же не торопиться с выводами. Поблагодарив Марка, он собрался уходить.

 

     – Ты будешь информировать меня о том, как продвигается твоё дело? – спросил тот. – Мне интересно принимать в этом участие.

 

     – Да, конечно, – согласился Алексей.

 

     – Не забудь передать привет своей сестре! – напомнил ему Марк.

 

     Алексей обернулся.

 

     – Почему ты всё время вспоминаешь о ней?

 

     – Просто из любопытства, – спокойно, как всегда, ответил Марк. – Она очень мила, не правда ли?

 

     – Да, но, знаешь, Марк… Она не для тебя.

 

     – Кто знает… – многозначительно заметил он.

 

     Алексей, чувствуя, что снова закипает, поспешил уйти. Но дверью он хлопнул сильнее, чем ему хотелось бы. Марк беззвучно рассмеялся в ответ. Потом нажал кнопку вызова. Не прошло и нескольких секунд, как в кабинет вошёл крепкого сложения высокий темноволосый мужчина.

 

     – Илья, – обратился к нему Марк. – Следи хорошо за этим парнем. И обо всех его перемещениях сразу докладывай. Что-то он не внушает мне доверия…

 

 

 

* * *

 

 

 

     Разговор с Романом состоялся у Андрея лишь спустя несколько дней. Тот неуловимо ускользал от него, поэтому Андрею пришлось пойти на хитрость. В течение дня он постоянно вызванивал Арину, и, наконец, она сообщила ему, что Роман находится дома и, по-видимому, в ближайшее время никуда не собирается выходить. Тогда Андрей, оставив все дела, спешно выехал домой. Стремительно ворвавшись в гостиную, он застал Романа за столом – тот принимал завтрак. Увидев Андрея, он тут же закашлялся. Андрей же, сев напротив, подождал, когда внезапный приступ пройдёт, а потом сразу приступил к делу:

 

     – Почему ты бегаешь от меня? – резко спросил он. – Ты знал, что я тебя ищу.

 

     – Почему бегаю? – Роман попытался изобразить удивление, но у него плохо получалось. – Просто у каждого из нас есть свои дела…

 

     – Нет у тебя никаких дел, – перебил Андрей. – Мы оба это прекрасно знаем. Мне нужно поговорить с тобой. И это очень важно.

 

     – Хорошо, - сдался Роман.

 

     – Речь пойдёт о твоём «увлечении».

 

     «Так я и знал!» – обречённо подумал Роман. И приготовился к худшему.

 

     – Я хочу знать, где, в каком месте ты играешь на деньги.

 

     – Но, Андрей, я вовсе не…

 

     – Перестань! – Андрей буквально пригвоздил его к месту взглядом. – У меня мало времени. И я не для того бросил своих клиентов, чтобы слушать твой лепет. Мне нужна правда.

 

     Роман медлил. Он пытался разгадать, для чего Андрей его выспрашивает. Неужели он хочет использовать это против него?

 

     Андрей смотрел выжидающе, словно хищник на свою жертву. Ещё мгновение – и он разорвёт его на части. Роман давно знал этого человека и прекрасно понимал, что пока он не добьётся своего, в покое его не оставит. Что ж, видно, другого выхода нет.

 

     – Есть такое заведение под названием «Территория», – осторожно начал он. – Внешне – это обычный ночной клуб, но внутри, для знающих клиентов, не в самом танцзале, а в углублении, есть игорная ложа. Там есть всё, что душе угодно: игровые автоматы, карты, даже кости. Я, правда, к общему столу не подхожу. В основном, на автоматах… – ему было неловко говорить, и он старался не смотреть на Андрея.

 

     – Кто этим всем управляет? – Андрей сощурил глаза.

 

     – Понятия не имею. Хозяина этого заведения я не видел ни разу. С нами в ложе только охрана, и иногда заглядывает администратор. Ну, и распорядители – их несколько, и они часто меняются.

 

     – А откуда ты узнал о существовании этой… ложи, как ты её называешь?

 

     – Знакомый подсказал. Вернее, знакомая, – Роман сразу покраснел. – Как-то я был в одном баре и встретил там… одного человека… Я пожаловался на жизнь, что денег вечно не хватает. Ну, и она подсказала, где их можно достать, – Роман чувствовал себя, как рыба, вытащенная из воды.

 

     – Вернее, где их можно оставить, – усмехнулся Андрей. – А эту твою знакомую как звали? («Не Карина ли случайно?»)

 

     – Я не запомнил. В тот момент меня это не интересовало.

 

     – Что ж, надеюсь, что ко всем твоим грехам не прибавится ещё и супружеская измена.

 

     – Нет, что ты! – запротестовал Роман. – Ни в коем случае! Я… люблю свою жену!

 

     – Но не дорожишь её. А зря! Быть может, она единственная, кто ещё способна встать на твою защиту.

 

     – Может, и так… – грустно произнёс Роман, но уверенности в его голосе не было.

 

     Где-то в глубине души Андрея вдруг шевельнулась жалость к этому молодому человеку, так нелепо растрачивающему свою жизнь. И тогда он сказал:

 

     – Послушай меня, Роман: завязывай с этим делом. Иначе ты полетишь в пропасть, – он порывисто встал и направился к выходу.

 

     – Я уже давно стою на краю, – сказал Роман ему в ответ, но слов его Андрей уже не слышал.

 

     … Вернувшись в компанию, Андрей взглянул на часы и с неудовольствием отметил, что время обеденного перерыва давно вышло, а ведь он так ничего толком и не сделал. Интересно, вернулся ли Евгений? Сегодня у него вторая по счёту встреча с Дашей. Накануне она вручила ему документы для ознакомления. Евгений рассказал, что это был договор, который её брат заключил с неким лицом, выдавшим ему кредит. И сегодня Евгений должен был объяснить Даше, насколько правомочны требования этого договора. После этого он обещал зайти к нему. Евгению, конечно, было неприятно обманывать Дашу. Она ведь не знала, что Андрей в курсе её дел. Но, с другой стороны, она ведь не просила Евгения скрывать что-либо от своего друга. Так что, всё вроде бы честно.

 

     Его размышления прервал настойчивый стук в дверь. И тут же раздался взволнованный голос секретарши Алёны:

 

     – К нему сейчас нельзя! Он занят, я же вам говорю!

 

     «Неужели опять журналисты?» – устало подумал Андрей. И тут дверь распахнулась, и на пороге предстала незнакомая женщина. Волосы её слегка растрепались, но внешнего вида это не портило. Напротив, делало её даже привлекательной. Каштаново-светлые с лёгким оттенком рыжины волосы были связаны в узел, зелёные глаза смотрели на него с негодованием. На миг она напомнила ему Карину, только эта была одета более консервативно. Из-за плеча её выглядывало виноватое лицо Алёны.

 

     – Простите, Андрей Александрович, я не смогла удержать… – оправдывалась она.

 

     – Всё в порядке, Алёна, вы можете идти, – кивнул Андрей и поднялся навстречу незваной гостье. – Я слушаю вас.

 

     – Я представляю общественную организацию «Правое дело», – быстро начала незнакомка. – Мы узнали, что вы собираетесь возводить новый жилой комплекс на месте бывшего пустыря, где ранее, согласно градостроительным планам, намечалась постройка детского сада. Так вот, смею заверить вас, что мы против, и будем стоять до последнего! – Она говорила горячо, убеждённо, и Андрей, слушая её, всё ближе продвигался вперёд. Тут она умолкла, и это позволило ему вставить слово:

 

     – Как ваше имя? – улыбаясь, спросил он.

 

     Она поправила сползшие на нос очки и, заглянув ему в глаза, слегка покраснела, как ему показалось, но всё же ответила:

 

     – Гелена… Сергеевна.

 

     – Гелена, – он улыбнулся ещё шире, и она не смогла сдержать улыбку в ответ. – Предлагаю обсудить этот вопрос за чашкой кофе.

 

     – Я кофе не пью! – тут же возразила она. Но Андрей подошёл совсем близко, и она вдруг опустила глаза.

 

     – Всё, что угодно – на ваш выбор! Приказывайте – и будет исполнено.

 

     И когда Гелена вновь подняла на него глаза, то отвести взгляд уже не смогла.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Евгений выглядел озабоченным. Даша это сразу поняла, едва они встретились. Похоже, новости не сулили ей ничего хорошего.

 

     – Я изучил твой договор, – начал он. – Вынужден признать, что составлен он юридически верно, грамотно, и никаких огрехов я в нём не нашёл.

 

     – Значит, – вынуждена была признать Даша, – в случае провала мы лишимся части квартиры.

 

     – К сожалению, да. С этой точки зрения не подкопаешь. Конечно, вы можете подать иск в суд с просьбой опротестовать этот договор, признать его недействительным в силу… особых обстоятельств, при которых он был заключён. Но тогда вам потребуются свидетели, которые бы могли доказать, что Алексей находился в не совсем адекватном состоянии.

 

     – Нет у него свидетелей, – вздохнула Даша. – Этот Марк всё очень тщательно продумал.

 

     – Теперь об этом, – Евгений оживился. – Скажи, Даша, ты хорошо знаешь этого Марка Зайверта?

 

     – Нет. Я видела его однажды, когда приехала забирать своего брата из его квартиры. Мы пообщались. Вот, собственно, и всё.

 

     – А каким человеком он тебе показался?

 

     – Умным, образованным. Простым на вид, но сложным внутри. Он умеет располагать к себе людей, но при этом вызывает недоверие. По крайней мере, у меня было именно так.

 

     Евгений внимательно слушал. Он попросил также описать его внешне. Даша выполнила его просьбу, а потом сама задала вопрос:

 

     – Почему ты так подробно о нём расспрашиваешь?

 

     – Я уже слышал о нём раньше, – уклончиво ответил Евгений. – И твои слова лишь подтверждают эти слухи.

 

     – Что ж, если я чем-то помогла тебе, то я рада.

 

     – Прости, что я ничем не смог тебе помочь, – Евгению было искренне жаль. Он успел проникнуться к Даше тёплыми дружескими чувствами и теперь воспринимал её проблемы более остро.

 

     – Нет, Женя, ты помог мне. Спасибо! – Даша тепло поблагодарила его. – А теперь мне пора. Завтра первый экзамен, а я ещё даже конспекты не открывала.

 

     – Уверен, что ты справишься с этим, – улыбнулся Евгений.

 

     «Да, только учёба мне и подвластна», – подумала Даша.

 

     – Передавай привет Елене, – попросил Евгений на прощание. Даша улыбнулась и пообещала сделать это.

 

     Выйдя из кафе, Евгений отправился в компанию. Поднявшись к Андрею, он с удивлением обнаружил, что кабинет закрыт.

 

     – Андрей Александрович уехал по делам, – сообщила Алёна.

 

     – Он не сказал, куда? – спросил Евгений.

 

     – Нет. Он лишь просил его не беспокоить. Ему предстоит важная беседа, – многозначительно ответила девушка, на что Евгений не мог не спросить:

 

     – С кем?

 

     – С некоей Геленой из организации «Правое дело».

 

     И по её тону Евгений понял, что важная беседа может и затянуться.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Антон не находил себе места. Прошло уже две недели с того скандального вечера в ночном клубе, а он по-прежнему терзался угрызениями совести. На людях он бывал редко, предпочитая проводить будни в одиночестве. Родным он говорил, что усиленно готовится к экзаменам, хотя за всё время ни разу не открыл учебника. Занятия в университете закончились, и не было необходимости появляться там каждый день. Иногда звонила Юля, но он, ссылаясь на занятость, каждый раз откладывал встречу с ней. Она не спорила с ним и никогда не устраивала скандалов. Это была очень хорошая девушка, по мнению Антона, заслуживающая настоящей искренней любви – той, что он ей дать не мог. На душе у него было неспокойно. Мыслями он не раз возвращался к Кристине и каждый раз признавал, что дело это безнадёжное. Теперь он уже не так стремился встретиться с ней, боясь, что не сможет найти слов. Её внезапное откровение нанесло ему удар, оправиться от которого ему никак не удавалось. Он чувствовал себя поникшим и одиноким, и не было во всём мире человека, которому бы он хотел излить душу.

 

     Во время очередной консультации перед экзаменом, Антон, хотя и присутствовал в аудитории, но словам преподавателя не внимал совсем. Он даже не смог бы точно сказать, о чём он сам думал в тот момент. Разум его где-то блуждал, и лишь толчок в плечо соседа вернул его к реальности. Оказывается, все уже расходились.

 

     Проходя по длинному коридору, возле распахнутой двери кабинета секретаря директора он, скользнув взглядом, вдруг увидел Кристину. Это было так неожиданно, что он вздрогнул и резко остановился. Она тоже заметила его и тут же отвела взгляд. Поняв, что разговора не избежать, она, закончив свои дела, вышла из кабинета и сама подошла к нему.

 

     – Привет, – поздоровался Антон. – Вот уж не ожидал тебя здесь увидеть.

 

     – Я пришла забрать документы, – сообщила она.

 

     – С четвёртого курса? – он был ошарашен. – Зачем? Остался всего год.

 

     – Это у тебя остался год, – поправила она. – А меня здесь ничто не держит. Я, вообще, здесь оставалась так долго только благодаря тебе.

 

     – Ты и сейчас можешь остаться. Или, на худой конец, взять академ.

 

     – По состоянию здоровья? – нахмурилась она. – Когда ты, наконец, научишься смотреть правде в глаза? Ну, какой из меня специалист? Вот ты – другое дело!

 

     – Кристина!.. – что-то в её голосе заставило его дрогнуть. Он прозвучал, словно звон надтреснутого хрусталя, который уже никогда не склеить, а если и получится, то прежним он уже не будет никогда. – Прошу тебя, не уходи! Что ты будешь делать, если бросишь учёбу?

 

     Она усмехнулась и с вызовом, как показалось Антону, взглянула на него:

 

     – Найду себе работу… под стать своим способностям!

 

     Страшные подозрения закрались ему в душу. Как и тогда, захотелось схватить её за руки, увести отсюда, укрыть от всех бед и неприятностей! Но как он мог? Нет, он снова не посмел переступить эту грань. А Кристина, полуобернувшись, взглянула на него и, покачав головой, сказала:

 

     – Я никак не могу понять, как ты, такой красивый, умный, образованный, из хорошей семьи, мог позариться на такую, как я? Неужели ты во мне нашёл что-то, чего нет в других?

 

     – Да, – только и сказал Антон, как она тут же рассмеялась и, развернувшись, ушла прочь.

 

     «Всё, как и всегда, – подумал он. – И так, наверное, будет и впредь».

 

     Он не пошёл за ней на этот раз и даже не окликнул. К чему это? Между ними давно всё сказано. А между тем на сердце снова легла тоска. И снова он почувствовал эту безысходность. Как, как ей помочь, если она сама этого не хочет?

 

     Выйдя из университета, Антон понял, что не хочет сейчас возвращаться домой. Мама всё время с тревогой на него смотрит, а объясняться он уже устал. День был тёплый, июньское солнце ласковым, и он вдруг понял, что ему просто надо отвлечься. Нет, не как в прошлый раз. С этим должно быть покончено. Но был один эпизод из воспоминаний, который согревал его теплом. Он подумал о Карине.

 

     «Интересно, где она сейчас?»

 

     Тогда она сказала, что он может приходить к ней, когда захочет. Может, действительно, бросить всё и поехать к ней? Сердце вдруг быстрее забилось, кровь прилила к лицу. Его обдало жаром, и он вдруг обнаружил, что жаждет этой встречи. Тогда, резко развернувшись, он почти бегом помчался к её дому. Точного адреса он бы не назвал, но улицу и сам дом запомнил хорошо. От университета идти было прилично, но Антон словно не замечал расстояния. Он вдруг почувствовал себя окрылённым, и это придавало ему сил.

 

     К разочарованию Антона, Карины дома не оказалось. Напрасно он многократно нажимал на кнопку дверного звонка и потом несколько раз стучал в дверь. Ему никто не открыл. Тогда ему в голову пришла мысль, что, возможно, он найдёт её там, где они познакомились. И он направился в клуб «Лагуна». Ему не пришло в голову, что ещё слишком рано, и клуб может быть попросту закрыт.

 

     На его счастье, это было не так. Но внутри было пусто, если не считать обслуживающего персонала.

 

     – Ты кого-то ищешь? – спросил крепкий невысокого роста парень, стоявший у входа. – Приходи вечером, сейчас ещё слишком рано.

 

     – Я ищу… женщину, – нерешительно произнёс Антон. Парень в ответ рассмеялся.

 

     – Я же сказал: приходи вечером. Женщин здесь будет, сколько угодно.

 

     Антон уже собрался уходить, как к нему подошёл невысокий, стильно одетый мужчина, скорее похожий на юношу, в полупрозрачных очках. Антон смутно припоминал его лицо.

 

     – Кажется, мы знакомы, – заметил он.

 

     Артур и сам его узнал. Этого парня было бы трудно не запомнить. Высокий блондин, весь холёный, ухоженный – ясное дело, не из бедных. Но самой главной его ценностью была фамилия. И это Артур помнил хорошо.

 

     – Здравствуй, дорогой! – улыбаясь белозубым ртом, встретил его Артур. – Ты здесь, в такой ранний час? Что-то случилось?

 

     – Нет, всё порядке, – Антон был явно удивлён такой манерой общения. Но Артур тут же пояснил:

 

     – Я всегда рад нашим клиентам, особенно, если они такие, как ты.

 

     – Что же во мне особенного?

 

     – У тебя есть деньги. Что может быть прекраснее?

 

     Антон пожал плечами. Действительно, какого ещё ответа он мог ожидать?

 

     – Я ищу женщину, – сказал он. – Пару недель назад она была здесь.

 

     – Дорогой мой, здесь бывают сотни женщин! – воскликнул Артур. – Скажи, какая тебе нужна, и я постараюсь её достать.

 

     – Нет, вы, кажется, меня неправильно поняли, – замялся Антон. – Она отдыхала здесь, как и я. Её зовут Карина.

 

     – Карина? – обрадовался Артур. – Ну, конечно, кто же ещё? Потрясающая женщина! Рыжеволосая красавица! Так она тебе нужна?

 

     – Вы её знаете? – Антон был удивлён.

 

     – Я знаю каждого клиента в лицо, поверь мне! – Артур говорил так уверенно, что Антон не мог не внимать ему. – Если тебе нужна Карина, она будет здесь. Назови день и час.

 

     – И как это понимать? – недоумевал Антон. – Она, что, здесь… – он искал подходящее слово, – работает?

 

     Артур переглянулся с тем невысоким крепким парнем, и внезапно оба рассмеялись. Антон почувствовал себя неловко. Ему тут же захотелось уйти.

 

     – Извините, кажется, я ошибся.

 

     – Нет, друг, это ты извини меня! – Артур замахал руками. – Я как-то не подумал, что мой чёрный юмор так на тебя подействует. Карина, действительно, здесь работает, но поверь, ничего плохого она не делает. Сегодня вечером она будет здесь. Так что обязательно приходи!

 

     Артур так близко подошёл, что Антону было трудно дышать. Так резко бил в нос запах его духов. Он отшатнулся и невольно поднял руку к лицу. Артур заметил этот жест, но лишь улыбнулся.

 

     – Так мы договорились? – снова спросил он. – Приходи, не пожалеешь. Это лучшее место в нашем городе!

 

     – Я приду, – быстро сказал Антон, поняв, что иначе от него не отстанут, и, найдя глазами выход, так же быстро ушёл. Артур, дождавшись, когда хлопнет входная дверь, обратился к напарнику:

 

     – А этот парнишка, похоже, положил глаз на нашу Карину!..

 

     – Если надо, мы его быстро отвадим, – тут же вызвался напарник. Но Артур вскрикнул:

 

     – Даже не думай! Он у нас на особом счету. Марк лично распорядился за ним присматривать.

 

     – Да ну! – не поверил напарник. – И что в нём такого особенного?

 

     – Его фамилия, – коротко ответил Артур, а потом смерил его почти презрительным взглядом и добавил. – А вообще, распоряжения шефа не обсуждаются. Это тебе на будущее!

 

     Тот не стал спорить. С шефом шутить было опасно. А Артур был его глазами и ушами. Мелкая сошка, но поднялся высоко. Придётся считаться и с ним.

 

 

 

* * *

 

 

 

     После разговора с Артуром, оставившим неприятный осадок в душе, Антону ничего не оставалось, как вернуться домой. Рассеянно он слушал разговор матери с Наташей о предстоящем мероприятии. Через две недели у Арины День Рождения, кроме того, заканчивается учебный год, – Антон смутно припомнил, что и к нему это имеет отношение. Надо идти готовиться к экзамену. Он поднялся в свою комнату, но желания что-либо делать не было совсем.

 

     – Что происходит? – спрашивал он сам себя. – Я как будто потерялся в этом мире. Что я ищу? Что мне надо? Я и сам не знаю… А что будет дальше?

 

     Тоска сдавливала грудь железным обручем. Он подумал о Карине. Она тоже оказалась не такой, как ему хотелось бы. Неужели он всю жизнь будет ошибаться в людях? Ну, почему? Почему он такой?

 

     Кристина сказала: он умный, образованный, красивый. Антон горько усмехнулся.

 

     – Нет, я просто непроходимый дурак! Я совсем не знаю жизни и совсем не понимаю людей. Особенно, женщин. Мне бы у Андрея поучиться! Он бы точно не стал ломать себе голову над всем этим.

 

     Может, и вправду поговорить с братом, открыть ему своё сердце, рассказать обо всём, что его терзает? Но Антон тут же прогнал эту мысль. Нет, они с Андреем мыслят совсем по-разному. Для него женщины – не более, чем расходный материал. Он никогда ни к одной не относился серьёзно и домой ни одну из них не приводил. Разве что Оксану… Но она больше подруга, чем любовница. А он, Антон, полная противоположность старшего брата. Он всегда болезненно переживал любое разочарование в отношениях с девушками. В этом он сильно походил на мать и на старшую сестру. А Андрей во всём брал пример с отца. Антон бы не смог.

 

     Время неумолимо ползло к вечеру. Антон помнил о своём обещании, поспешно данном этому… Артуру, кажется. Карина будет его ждать. Так же, как и многих других, кто был до него. От этой мысли ему стало неприятно. Нет, никогда он не научится выбирать женщин! Одна подсела на наркотики, вторая – даже думать не хочется!.. Есть ещё Юля, но она, к сожалению, ответных чувств в нём не пробуждала.

 

     Антон взял в руки книгу и попробовал читать. Но строчки сливались воедино, и он не мог осмыслить прочитанное. Тогда, отложив книгу, он встал и распахнул окно. Летний ветер приятной свежестью прикоснулся к лицу. Нет, сегодня он никуда не пойдёт, решил Антон. Он не сможет смотреть на неё там, среди всего этого шума и разврата, где она, по-видимому, привыкла бывать. Но и здесь стены давят на него. Интересно, вдруг подумал он, может, такие мысли и толкают человека на грех? Что заставило Кристину начать принимать наркотики? Что его заставило в ту ночь?

 

     – Безысходность, – прошептал он сам себе, и вдруг показалось, что эхо повторяет за ним это слово и наполняет весь мир вокруг него этой самой безысходностью. Так можно и с ума сойти, подумал Антон. Руки сами собой потянулись к телефону. Рассеянно он стал листать телефонную книгу, пока не нашёл номер, привлёкший его внимание.

 

     - Юля? Ты сейчас дома? – взволнованно спросил он. – Могу я к тебе приехать?

 

     Получив утвердительный ответ, он отключил телефон и вдруг закрыл глаза руками.

 

     – Она ни в чём мне не отказывает! – покачал он головой и стал собираться.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Юля снимала небольшую квартиру в центре города неподалёку от университета. Сама она была родом из другого города, а сюда приехала учиться. С Антоном они познакомились этой осенью во время празднования Дня посвящения в студенты первокурсников. Она сразу обратила на него внимание, но подойти не решалась. Их свёл случай. Посвящение в студенты всегда проходило бурно, оживлённо и включало всевозможные игры и неожиданные задания. Во время одного из них Юля и Антон оказались в паре. Так и состоялось их знакомство. По окончании праздника они обменялись телефонами, а потом стали часто видеться в университете. Она казалась Антону очень милой, а ей казалось, что он за ней ухаживает. Отчасти так и было. Их роман длился почти год. За это время Юля успела понять, что он относится к ней не совсем так, как ей бы хотелось. Но при этом иногда он искал с ней встреч, она бывала у него дома, и все вокруг считали их влюблённой парой. Разумеется, когда рядом не было Кристины. Тогда Антон забывал обо всём на свете. Юля всё это видела, но страх потерять его оказался сильнее гордости. Она обижалась, но вскоре прощала его, и всё у них начиналось заново. Ей было всего восемнадцать лет, и Антон стал для неё первой любовью. А она для него, увы, не стала…

 

     Юля открыла ему дверь. Он выглядел уставшим, словно не спал накануне. Спросив разрешения войти, он почти робко переступил порог. На её предложение попить чаю, он сказал, что сейчас ему не помешало бы чего-нибудь покрепче, но он не хочет напиваться в её присутствии, тем более, в её квартире. Тогда она поняла, что он приехал вовсе не потому, что захотел её увидеть.

 

     – Что с тобой, Антон? – нерешительно спросила она.

 

     Он посмотрел на неё долгим взглядом, а потом отвёл глаза.

 

     – В моей голове происходит путаница, – пожаловался он. – Кажется, я сам не знаю, чего хочу. Когда ехал сюда, мне казалось, я успокоюсь, увидев тебя, поговорив с тобой. Но получилось всё наоборот.

 

     – Я что-то не то сделала?

 

     – Нет! – протестующе сказал он. – Ты всё делаешь правильно. Ты очень хорошая девушка, Юля, возможно, лучшая из всех, кого я знаю.

 

     Тут она напряглась. Обычно за подобными словами таилось не самое приятное известие.

 

     – Я виноват перед тобой, – Антон продолжал смотреть в сторону. – Всё время давал тебе надежду, а сам… Знаешь, я ведь изменил тебе! – неожиданно выпалил он.

 

     – Когда? – Юля почувствовала, что во рту пересохло.

 

     – На следующий же день после того, как меня выпустили из полиции. Помнишь, когда я предложил тебе встретиться, а сам с Кристиной в кафе сидел?

 

     Юля не верила своим ушам.

 

     – Ты мне с Кристиной изменил?

 

     – Нет, это была другая женщина. Я познакомился с ней тем же вечером.

 

     – Ох, Антон!.. – только и смогла произнести она.

 

     – Да, как видишь, я совсем не такой, каким ты себе меня представляла! – его голос стал нервным. Он волновался, но хотел выложить ей всё. – Я вообще не такой, каким меня видят окружающие! Все думают, я положительный герой, хороший парень из хорошей семьи. Нет! Если бы это было так, я бы не наделал столько глупостей!

 

     – Антон, ты просто запутался…

 

     – Да, я запутался! Я в тупике! Нам не надо с тобой больше встречаться…

 

     – Что?! – это был новый удар. – Почему?

 

     – А разве ты хочешь встречаться с тем, кто тебе изменяет? Неужели тебе не противно? – Юля покачала головой. – А мне противно на себя в зеркало смотреть.

 

     Юля вдруг встала и подошла к нему.

 

     – Антон, я не верю в то, что ты сейчас сказал. Не знаю, зачем ты это сделал, но… это неправда. Ты не такой. Я знаю тебя. Просто тебе нужно отдохнуть.

 

     Антон поднял на неё измученные глаза и сказал:

 

     – Хорошо. Пусть будет так. Забудь о том, что я тебе наговорил. Ты не заслуживаешь этого. А я – просто дурак…

 

     Он опустил голову. Она молча подняла руку и погладила его по голове.

 

 

 

* * *

 

 

 

     – И где же твой клиент?

 

     Артур подкрался сзади тихо, как мышь. Карина сидела у барной стойки и задумчиво водила пальцем по краю бокала. Услышав его голос, она обернулась:

 

     – Он мне не клиент.

 

     – Но в прошлый раз ты ушла именно с ним, – напомнил Артур.

 

     – Это совсем другое. Мне захотелось ему помочь.

 

     Он рассмеялся.

 

     – И как – удалось?

 

     Карина недовольно покосилась на него:

 

     – Выплеснуть бы это вино на твою белую рубашку!..

 

     – Только попробуй! – пригрозил Артур. – Заставлю руками стирать! – тут он подсел к ней. – Послушай, дорогая моя, ты можешь неплохо заработать на этом парнишке. Если он так увлёкся тобой, что пришёл сюда тебя искать, это может сыграть нам на руку!..

 

     – Нет, – отрезала Карина. – В эти игры я играть не стану!

 

     – Не говори глупостей! Можно подумать, тебя в первый раз об этом просят!

 

     – Нет, но раньше всё было по-другому, – настаивала Карина.

 

     – А сейчас что не так? – не понимал Артур.

 

     – Этот парень не такой, как все, – Карина одним глотком допила остатки вина. Артур покосился на неё, а потом заключил:

 

     – Да ты, похоже, сама на него глаз положила!..

 

     – А это уже моё дело, – грубо оборвала она.

 

     – Ошибаешься. Это наше общее дело. Марк дал тебе распоряжение – обработать этого парня! Значит, он ему нужен!

 

     – Ему нужен не он, а то, с чем он связан. Я видела его старшего брата и общалась с ним. Его голыми руками не возьмёшь. Вот Марк и решил действовать через его родственников.

 

     – Тебе какое дело до этого? Он платит исправно, чего ещё надо?

 

     Карина развернулась к нему и в упор посмотрела:

 

     – У меня, может быть, первый раз в жизни совесть проснулась.

 

     Артур так и прыснул со смеху.

 

     – Совесть? У тебя-то? Захмелела ты, что ли?

 

     Карина снова отвернулась и сделал знак бармену. Он без слов поставил перед ней новый бокал с красного цвета жидкостью.

 

     – Ладно, что он хочет, твой Марк?

 

     – Вот это уже разговор по душам! – обрадовался Артур. – Ты больше так не шути, а то у меня сердце слабое – боюсь, не выдержит ещё одной такой шутки!..

 

     Карина усмехнулась.

 

     «Как я его ненавижу!» – подумала она и снова окунулась в винную гладь.

 

 

 

 

 

Глава седьмая

 

 

 

     – Может, вы зря друг друга накручиваете? – Лена тряхнула короткими светлыми кудряшками. – Ведь ничего плохого не произошло.

 

     Они собрались на этот раз втроём. У Лены с утра не было заказов, Даша готовилась к экзаменам, а Алексей ещё не успел уйти. Разговор, как это часто бывало в последнее время, крутился вокруг договора, который Алексей заключил с Марком. Даша поведала им о том, что ей сказал Евгений. Алексей был раздосадован. Ему надоело обсуждать эту тему. Тем более, он уже начал закупать оборудование и занялся подготовкой помещения. Но постоянные подозрения Даши не давали ему покоя. Лена, как ни странно, встала на его сторону. Действительно, сколько можно это обсуждать? Марк был честен с ним и не скрывал, что ему нужен заклад, чтобы быть уверенным в том, что его деньги не пропадут даром. Но ведь они и не пропадут! Алексей был так уверен в собственной правоте, что и Лену сумел убедить. Теперь дело оставалось за Дашей. Но она упрямо стояла на своём.

 

     – Ты словно ушат холодной воды выплёскиваешь мне на голову, Даша! – вспылил Алексей. – Ну, сколько можно?! Я устал от твоих подозрений!

 

     – Ты не злись, – посоветовала Лена, – а возьми себя в руки и успокойся. Даша переживает за тебя, но и самому тебе не стоит так бурно реагировать на каждое её слово. Делай то, что ты считаешь нужным.

 

     – Я и делаю! – остыть Алексею всегда было труднее, чем вспылить. – Сегодня привезут часть оборудования. Надо будет его осмотреть и наладить.

 

     – Вот и отлично! – обрадовалась Лена. – Если тебе нужна какая-то помощь, зови нас.

 

     – Разве что навести порядок в помещении, – проворчал Алексей. – Но с этим я и сам справлюсь.

 

     – Когда ты будешь оформлять ИП? – поинтересовалась Даша.

 

     – На следующей неделе займусь этим вопросом, – Алексей был недоволен, что сестра пытается контролировать его, но Лена незаметно тронула его за локоть, и он не стал больше ничего говорить. Поцеловав обеих девушек на прощание, он уехал. Эти ссоры, ставшие регулярными, порядком выматывали его. Даша не может не понимать этого, и, всё-таки, не успокаивается. Она всё ещё злится на него за то, что он заложил их квартиру. Ничего, скоро он начнёт раскрутку, у него появятся клиенты, и жизнь наладится. Конечно, придётся брать много заказов, чтобы за год вернуть долг Марку, но он постарается. На худой конец, попробует оформить кредит в банке. Или перезаймёт у кого-нибудь. Времени у него достаточно.

 

     А Лена, оставшись с Дашей, упрашивала её быть с братом помягче.

 

     – Ему сейчас и так тяжело!

 

     Даша прекрасно это понимала. Но беспокойство за него выливалось у неё в гнев, который она периодически на нём же и срывала.

 

     – Мне просто нужно найти работу, – сказала она. – Тогда я смогу помочь ему выплатить долг.

 

     – И ты думаешь, что он тебе позволит? – Лена смерила её взглядом. – Он у нас такой гордец!..

 

     – Мы – одна семья, и должны помогать друг другу, – настаивала Даша. – А этот Марк мне совсем не внушает доверия. Хотя он прекрасно воспитан и умом, явно, не обделён.

 

     – А какой он с виду? – заинтересовалась Лена. – Хорош собой?

 

     – Обычный. Темноволосый, выше меня ростом, носит очки. Кстати, у него неплохой вкус, – вспомнила Даша. – В квартире обстановка довольно приличная.

 

     – Ну, если он выдаёт такие кредиты, стало быть, деньги у него водятся, – заметила Лена. – И ты ему понравилась, да?

 

     Даша хотела было возразить, но потом решила, что обманывать саму себя – глупо.

 

     – Да, похоже на то. По крайней мере, он несколько раз сделал на этом акцент.

 

     Лена мечтательно закатила глаза:

 

     – Может, он и есть тот брюнет, за которого ты выйдешь замуж?

 

     – Ах, ты всё ещё об этом? – Даша махнула рукой. – Я уже забыла.

 

     – А я помню! И мне очень интересно, когда же сбудется моё предсказание!

 

     – Нет, Лена, только не он, – Даша замотала головой. – С ним я ничего не хочу.

 

     – А с кем же? – в глазах Лены плясали весёлые искорки, но Даше от этого вопроса сделалось грустно. Тот, кто был ей нужен, похоже, забыл о её существовании. Со дня её приезда они виделись всего лишь раз, да и то мельком. Она надеялась встретить его в университете, но они, как нарочно, там не пересекались. После того вечера она не была у Вороновых, но скоро у Арины День Рождения, и она, наверняка, захочет позвать Дашу. Да и с Наташей неплохо было бы поговорить. В ту последнюю их встречу она показалась Даше какой-то растерянной, замкнувшейся в себе, хотя она помнила её совсем другой. Дашу беспокоила судьбу подруги, хотя сама она, похоже, с ней смирилась. Неужели их мать ничего этого не видит? У детей явные проблемы, но она, как видно, больше занята собственной персоной.

 

     После отъезда их с Алексеем матери Даша стала скептически относиться к женщинам их возраста. Хотя Марина своих детей не бросала…

 

     – А как там он? – донёсся до неё вопрос Лены.

 

     – О ком ты? – Даша очнулась от своих неприятных мыслей.

 

     – Я спрашиваю про Евгения.

 

     Подруга слегка покраснела, и Даша отметила про себя, что этот мужчина ей тоже не безразличен.

 

     – О нём мы не разговаривали, – ответила она. – Но тебе он передал привет.

 

     – Приятно слышать, – Лена так и расцвела, на что Даша заметила суровым голосом:

 

     – Не забывай, что у тебя уже есть мужчина! И я всё ещё надеюсь увидеть тебя в статусе его жены.

 

     – Я тоже на это надеюсь, – сказала Лена, но прозвучало это, как показалось Даше, не совсем уверенно.

 

 

 

* * *

 

 

 

     Антон проснулся на рассвете. В этой чужой постели ему было неудобно. Всю ночь он ворочался и, наверное, мешал спать Юле. Он осторожно, боясь её разбудить, вытащил свою руку из-под её головы и поднялся с кровати. Войдя в ванную комнату, он открыл холодную воду и склонился над раковиной. Вода привела его в чувство, спать уже совсем не хотелось. Он взглянул на часы – ещё не было шести, и стал одеваться. Одежда лежала рядом, на стуле. Он надел футболку, натянул джинсы и, в последний раз взглянув на спящую девушку, направился в прихожую, чтобы обуться. Заглянув в зеркало, он покачал головой: выглядел он не самым лучшим образом, но приводить себя в порядок совсем не хотелось. Надо было уходить, пока Юля не проснулась. Иначе она опять сделает так, что он останется. Вчера, когда она обняла его, он вдруг почувствовал такую сильную усталость, что захотелось положить голову ей на плечо и крепче прижаться.

 

Взяв ключи, он, стараясь не шуметь, открыл входную дверь. У Юли было два экземпляра ключей, поэтому этот он взял с собой. Спускаясь вниз, он думал о прошедшей ночи и о том, что опять всё пошло не так, как ему бы хотелось. Он намеревался порвать с ней отношения, от которых, как ему казалось, она только страдает, но вышло всё наоборот. Юля не захотела его отпускать, и ему, в который раз, не хватило духу её оставить.

 

Что за странная у неё любовь, размышлял он, идя по дороге. Наверное, такая же, как у него к Кристине… была… или есть? Он не мог дать себе ответ на этот вопрос. Что-то случилось, что он вдруг стал колебаться. Что-то поменялось в тот день, когда он узнал о её зависимости. Или этому способствовала встреча с Кариной? Вчера он так хотел её увидеть, но она… Об этом думать не хотелось.

 

Он шёл пешком по улицам города. В этот час только-только начинали ходить троллейбусы, и дороги были почти пустыми, а прохожих и вовсе не встречалось. Редко ему доводилось вот так прогуливаться в одиночестве. День обещал быть тёплым, ну, а сейчас утренняя свежесть приятно бодрила. Антон впервые за последние недели почувствовал себя легко и, расправил плечи, словно вдруг сбросил с них груз неприятных мыслей и воспоминаний. Его шаг ускорился, и, спустя непродолжительное время, он подошёл к знакомому дому.

 

Дом был стар и находился в исторической части города. Занимали его, в основном, старожилы, но две-три квартиры сдавались в наём. В одной из них и жила Карина. Антон позвонил. Ждать пришлось долго. Но вот она приоткрыла дверь. В коротком красном пеньюаре, босая, волосы слегка растрепались, на лице – следы вечерней косметики, но Антону она показалась необыкновенно красивой. Увидев его, Карина совсем не выказала удивления, как будто знала, что он придёт. Взяв его за руку, она потянула к себе. Когда он вошёл в её квартиру, она тут же обвила его шею руками, а потом погладила по волосам.

 

– Мой милый блондинчик! Зачем же ты пришёл?

 

– Ты не рада меня видеть? – Антону хотелось бы услышать обратное. Но она вместо ответа прижалась к нему и прильнула губами к его губам. Антона словно жаром обдало. Нет, с Юлей было совсем по-другому. Её и не было больше. Как и всего остального. Как только он прикоснулся к этой женщине, тут же забыл обо всём на свете. Голова кружилась, и он чувствовал, как его затягивает в этот омут. Но противиться этому он не мог.

 

Около 5 лет
на рынке
Эксклюзивные
предложения
Только интересные
книги
Скидки и подарки
постоянным покупателям