0
Корзина пуста
Войти | Регистрация

Добро пожаловать на Книгоман!

Или войдите через:


Новый покупатель?
Зарегистрироваться
Главная » Пламенный привет » Отрывок из книги «Пламенный привет»

Отрывок из книги «Пламенный привет»

Автор: Грон Ольга

Исключительными правами на произведение «Пламенный привет» обладает автор — Грон Ольга Copyright © Грон Ольга

 ПРОЛОГ

Пристальный взгляд остановился на туче, что выползла над изломом седой горы, словно волшебный замок. Верхняя губа девушки вдруг вздернулась в удивлении, брови образовали крутую дугу над бездонными, как осеннее небо, синими глазами, когда из-за зубчатого края показалась крылатая тень.

Гнедая лошадь громко заржала и взвилась на дыбы. Вианна с силой дернула поводья, едва не упав, и снова подняла голову.

— Тш-ш, Милка. Кажется, к нам гости, — тихо прошипела она, добавив: — Поскакали в лес пока не поздно.

Дракон пролетел почти над самой поляной, подняв ветер.

Вианна пригнула голову, наблюдая за грациозным полетом мощного существа. Давно к ним никто не прибывал на драконах. Она видела на нем черного всадника — точно он летел за ней, — и уже знала, чем грозит лично ей этот визит. Захотелось просто скрыться.

Но тут в конце поляны появилась служанка в черном переднике и белой косынке, она бежала в сторону молодой всадницы.

— Милка, скорее. Нам пора сматываться! — прикрикнула на лошадь Вианна и натянула уздечку.

Пока служанка добежала до места, лишь подковы сверкнули отблеском солнца,

— Леди Вианна, — жалобно протянула толстушка, — ваш папенька, Его Светлость, отправил меня за вами. Куда же вы?

Но Вианна ее слов уже не расслышала.

— Завтра мне исполнится восемнадцать, вот и прислали за мной. Будто мне охота отсюда уезжать, хоть и к принцу. Милка, вот ты бы хотела выйти замуж за принца? — бурчала себе под нос Вианна, улепетывая по лесной тропинке.

Лошадь кивнула головой, как будто поняла слова хозяйки.

— Предательница! А давай на ту сторону леса, к старому Эрриду. Отсидимся там.

На побег юная дочь герцога Леофрайна и не рассчитывала, ведь понятно, что рано или поздно ее все равно найдут — отец давно изучил все возможные места, где могла прятаться строптивая дочь. Но характер показать хотелось.

Старик Эррид жил по соседству, на самой окраине поместья Леофрайнов. В его сто с лишним лет он превосходно сохранился и еще мог дать фору юношам, но не слишком-то желал высовывать нос из своего убежища. Поговаривали, что старикашка приходился дальним родственником самому герцогу — то ли бастардом его прадеда, то ли еще кем, но об этом история умалчивала. Известно лишь то, что он владел даром стихий. А еще развлекал местную молодежь байками, и дети со всей округи собирались здесь, чтобы послушать очередную вымышленную историю о покорении земель Иллариса. И о том, что за туманными просторами лежит великая Империя Нориум. Хотя в этих сказках, конечно же, имелась своя доля правды.

— Дедушка Эррид! — показалось в дверном проеме юное личико Вианны. — Вы дома?

Дверь никогда не закрывалась — не имелось на то необходимости. Вряд ли кто посмел бы связаться с Эрридом. Да и брать здесь было нечего.

— Вианна, опять сбежала от родителей? Снова мне придется выслушивать от твоей мамочки упреки.

— Я у вас посижу, пока тот улетит, — кивнула она в сторону неба, — на драконе.

— Гонец из королевского дворца? — поинтересовался старый маг с длинными седыми волосами и пронзительными темно-фиолетовыми глазами. — Ты уже уезжаешь?

— И вы туда же, Эррид, — смутилась Вианна. — Я не знаю, смогу ли выйти замуж за того, кого никогда в жизни не видела. Это ведь не моя прихоть. Я свободы хочу. А мне с самого детства только и твердят, что я стану супругой младшего принца Бедивира. Да меня одно его имя ввергает в уныние. Бе-ди-вир, — протянула она. — Ну зачем я ему? Что во мне может привлечь? Даже титула нет — он достанется Диггору.

— Твой папенька, герцог Леофрайн, заключил сделку со своим кузеном, Его Величеством, еще в день твоего рождения. В тот день закончилась война между Илларисом и Сумеречным Приграничьем, и они ознаменовали это заочной помолвкой своих детей. Разве тебе это неизвестно, Вианна?

— Тем более! — яростно сверкнула глазами девушка. — Этот Беди-Меди-Вир — мой дальний родственник. Я не хочу выходить за него замуж. Вы его хоть раз видели?

Старик отрицательно покачал головой в ответ.

— Ты же знаешь — я двадцать лет с лишним не покидал герцогства. Не имею представления, как он выглядит.

— Вот и я о том же. — Она резко подняла голову, взмахнув длинными взлохмаченными волосами.

Кажется, к ним кто-то приближался. Топот как минимум трех лошадей раздавался эхом на дороге, что вела к спрятанному на опушке леса домику Эррида.

— Вианна Беатрис! Я знаю, что ты здесь. Выходи по-хорошему! — раздался густой бас герцога. — Хватит прятаться.

— Не унывай. Все будет хорошо. Помни, чему я тебя учил, — шепотом произнес Эррид. — Вряд ли ты сюда вернешься. Разве после свадьбы, если муж позволит.

Вианна топнула ногой от злости на отца, который обеспечил ей это замужество. Хотелось плакать, но она гордо вздернула нос. Потом обняла старика Эррида.

— Я побежала, — всхлипнула, но тут же взяла себя в руки.

Замужество — не казнь и не тюрьма. Вероятно, в столице найдется что-то интересное. Если только ее не упрячут в королевском дворце. А еще придется строить из себя примерную леди, посещать балы, торжественные мероприятия. Соблюдать правила этикета, вежливо разговаривать с окружающими ее чванливыми аристократами. Делать все, чему столько лет учила присланная из столицы гувернантка Клорисса.

Но вот никто почему-то не мог ей сказать, что собой представляет тот самый принц. Словно это было тайной за семью печатями.

 

ГЛАВА 1. Поездка в столицу и подготовка к приему

Карета ритмично подпрыгивала на ухабистой дороге, что вела в Аль-Веримор — столицу королевства Илларис. Путь оказался неблизким. Можно было, конечно, отправиться и по воздуху. Но на драконе невозможно перевезти всю утварь, которую собрала для единственной дочери герцогиня-мать. Да и самих драконов Вианна пока побаивалась — подобного существа в хозяйстве у них никогда не бывало.

За каретой ехал целый обоз с вещами. Папенька-герцог скакал рядом верхом, объезжая нового рысака. Герцогиня наставляла юную дочь перед знакомством с женихом.

Дочь не слушала. Она отвернулась к небольшому окошку кареты и наблюдала, как по воздуху проносились крылатые ящеры — грациозные, опасные, прирученные жителями Иллариса несколько веков тому назад.

Поговаривали, за туманом, где находилась Империя Нориум, знать не знали, что драконов можно использовать не только в качестве страшилок для непослушных детей или объектов охоты отважных рыцарей. И хоть юная дочь герцога не питала особой любви к некогда таинственным животным, она принимала их как неотъемлемую часть жизни королевства, не задумываясь о причинах явления.

— …и когда тебя представят принцу Бедивиру, не забудь сделать низкий реверанс. Говорят, принц любит воспитанных девочек. И ротик на замок. Если хоть одно лишнее слово скажешь — лично отстегаю после церемонии, — пригрозила чопорная герцогиня.

— Мама, смотрите! — взвизгнула Вианна, перебив мать. — Там, драконы!

Она указала рукой на то, что происходило за пределами дороги.

Ближе к столице этого дорогого развлечения было все больше — в провинции не каждый мог себе позволить содержать десятиметровое опасное существо, а здесь аристократам и богатым горожанам было зазорно не иметь хотя бы одного.

Кареты остановились на дороге, создавая толчею.

Оказывается, между двумя драконами-самцами прямо в воздухе завязалась драка. Всадники не смогли совладать с мощью крылатых существ, когда два сильных темно-зеленых ящера сошлись в поединке, не поделив территорию.

Один из ящеров плюнул в другого огнем, задев его морду; оранжевое пламя заставило всадника прикрыться щитом. Он что-то кричал крылатому подопечному, но тому было все равно. Широко разинув зубастую пасть, дракон бросился на второго, извергая волнистые, дрожащие на ветру языки пламени. Ударив длинным шипастым хвостом по чешуйчатым бокам, первый развернулся и сделал головокружительный кульбит перед тем, как ринуться в бой.

Всадник до последнего цеплялся ногами за специальное сиденье, но все же выпал и полетел вниз с высоты двух десятков ярдов. Над пригородной дорогой пронесся отчаянный крик зевак. Мужчина упал неподалеку от зарослей цветущих растений, окружающих дорогу.

Вианна ахнула, прикрыв рот ладошкой. Она высунулась наружу из окна кареты, широко раскрыла глаза, с ужасом наблюдая, как к незадачливому всаднику подбегали люди. Кто-то стоящий рядом с каретой тихо произнес: «Жив. Магам-лекарям еще работка…»

От этих слов Вианне слегка полегчало. Не хватало еще ознаменовать свой приезд в столицу чьей-то смертью — пусть даже и незнакомого человека!

Драконы опаляли друг друга языками пламени, задевая огнем красные остроугольные крыши домов и верхушки крон деревьев. Второй всадник еще держался верхом, хотя сделать ничего не мог. Он лишь завернулся в огнеупорный плащ, на который действовала магия, прижался к корпусу животного, обхватив гребень на спине двумя руками, чтобы не упасть.

Когда животные вновь пошли в атаку, собравшиеся на перекрестке зеваки синхронно ахнули. Шум ветра и треска одного из загоревшихся деревьев помешал расслышать приближение третьего дракона. Огромного, намного больше тех, что никак не могли спокойно разлететься. Черный дракон вынырнул практически из облаков.

Вианна восхищенно открыла рот, рассматривая всадника, который смело ворвался в эту кутерьму. В руке мужчины сверкнул прозрачный предмет. Незнакомец прокричал несколько слов. И крылатые существа вдруг успокоились, поджав когтистые лапы.

Один дракон, на котором еще держался полуживой от страха всадник, виновато опустил голову и рванул в сторону города. Другой же, взмахнув крыльями, приземлился на поляну рядом с пострадавшим хозяином. Крылья сложились, шея втянулась, насколько это было возможно, изо рта виноватого монстра показался красный раздвоенный язык, облизнув выступающие клыки. Ящер смирно ждал, пока к нему подойдут люди, даже не пытаясь сопротивляться.

Все несколько минут схватки мамочка герцогиня молчала словно в рот воды набрав. Дочь же порывалась выйти наружу, чтобы посмотреть, куда исчез третий, черный дракон.

Откуда-то слышались восторженные возгласы людей: «Это он! Тот самый, ловец драконов!»

— Вот те раз. И часто здесь такое происходит? — выдохнув, спросила дочь. — И кто такой этот ловец драконов?

— Я давно не бывала в столице. Раньше все было иначе, — призналась герцогиня. — Не знаю.

Вырвавшись из толпы на дороге, к карете подскакал отец.

— Путь свободен, можно ехать, — скомандовал он кучеру.

Экипаж двинулся дальше, разгоняя в стороны толпы зевак. Народ постепенно рассасывался, движение на дороге возвращалось в предыдущий ритм.

Издалека показались крыши городских зданий. Грунтовка дороги сменилась брусчаткой — коричневыми и черными выпуклыми квадратиками. От бесконечной тряски у Вианны уже сводило зубы. Она обмахивалась веером, ведь жара усилилась, поглядывала из-за него на скучающую герцогиню, которая обтирала лоб батистовой кружевной салфеткой и томно вздыхала. Вскоре они остановились. К ним присоединился сам герцог — ехать верхом стало не слишком-то комфортно.

Но пока добрались до центра, где на возвышении белел королевский дворец, солнце перекатилось на запад, дав тем самым каплю живительной прохлады.

Вианна внимательно смотрела в окно. Она лишь дернулась от неожиданности, когда в воздухе над улицей вспыхнула синяя магическая иллюминация, а огонь под воздействием заклинания преобразовался в длинную надпись, которая закружилась над площадью: «Драконы — не только отличное средство передвижения, но и лучшая охрана для вашего дома…»

Далее светились еще пару слов, но Вианна не успела рассмотреть — карета оказалась как раз под буквами, и крыша закрыла их, не дав возможности дочитать до конца.

 — Сплошная пропаганда. Будто один дракон может отличаться от другого. Для меня они все на одну морду. Дельцы занимаются лишь тем, что приносит им прибыль. — Герцог тяжело вздохнул и добавил: — Когда уже доберемся до места?

Дочь прищурилась, часто заморгала, пытаясь понять слова отца, затем обернулась, чтобы дочитать надпись, но та уже сменилась другой агитационной фразой.

Тем временем королевский замок приближался, неумолимо вырисовываясь на фоне красноватого закатного неба. Здесь драконов стало меньше. Лишь королевские стражи в черных мундирах время от времени нарезали на ящерах круги, высматривая, что происходит в округе.

— Скорее бы уже принять ванну и переодеться. Да и прическа никуда не годна. — Герцогиня дотронулась до накрахмаленной головы.

Ее гладкие волосы уходили под шиньон с длинными русыми прядями. Провинциальные вкусы герцогини могли бы показаться странными многим местным модницам, но герцогине было невдомек. Она с укоризной взглянула на недовольное лицо дочери.

— Вианна, прекрати корчить рожи. Вспомни все, чему я тебя учила.

— Ведь вы все равно выдадите меня замуж, какое лицо бы я не сделала, — колко ответила Вианна.

— Это даже не обсуждается. Кажется, нас остановили. — Герцог сурово нахмурился, выглядывая из кареты. — Кертис, кто там? — крикнул он кучеру.

— Королевская драконья инспекция, — послышался голос Кертиса.

— Пойду, покажу им приглашение от Его Величества. — Герцог Леофрайн полез в дорожную сумку, что находилась под сиденьем жены, достал оттуда перевязанный лентой свиток.

Всадник ловко спрыгнул с коричневого шипастого боевого дракона, подошел к отцу девушки. Герцог что-то объяснял представителю власти, показывая на экипаж, затем протянул пригласительное письмо.

Вианна зашторила окно, чтобы не видеть приближение своего плена. Губы сжались от бессилия, от положения, в которое ее поставили родители.

Знать бы больше о младшем отпрыске короля — возможно, было бы легче принять участь, с которой Вианна не желала смириться. Хотя и пыталась уговорить себя, что научится любить и почитать мужа, как делают другие. Старшие подруги уже разъехались из герцогства и были счастливы в браке. Изредка Вианна Беатрис получала от них письма, и они утешали ее.

— Вот и приехали. Прикажу перенести наши вещи во дворец. — Мать выглянула наружу, поправляя свой шиньон.

Их встретил чопорный дворецкий. Он обвел надменным взглядом гостей короля, десяток слуг и гувернантку Клориссу — даму в возрасте. Низко поклонился герцогу — провинциальному кузену короля. Приказал лакею в синей ливрее проводить их в заранее отведенные покои.

Худой подтянутый слуга шел впереди, за ним важно вышагивал герцог. Мать-герцогиня плелась следом, оглядываясь на дочь. Вианна низко опустила голову и посматривала исподлобья на длинный коридор, в котором было больше золота, чем во всем поместье герцога Леофрайна. Настолько изящно смотрелись светильники под высоким потолком с лепниной, мозаика на окнах, реональские ковры на полу.

Шли долго. Вианна успела устать от бесчисленных переходов, лестниц и анфилад. Наконец-то путь привел их к большим дверям. За ними обнаружились покои, куда прислуга внесла тяжелые сундуки, поставив их в центральной части комнаты.

— Вас желает видеть Его Величество, — поклонился дворецкий герцогу. — Ваша супруга и дочь могут остаться здесь.

Оставшись в спальне в гордом одиночестве, Вианна вытащила из волос надоевший в дороге гребень, и густая волна темных локонов упала на плечи, отразив блеском красный закат. Она встряхнула головой, чтобы волосы приобрели естественную форму, затем выглянула в окно. За стеклом открылся вид на утопающий в цветах парк с фонтанами в виде мифических животных, деревьями, привезенными из дальних стран, стриженными фигурными кустарниками. За ними чернел высокий забор, окружающий королевскую резиденцию.

— Настоящая тюрьма. Хотя нет, цветы кругом. Скорее, лечебница для душевнобольных, — пробормотала под нос девушка. — Ни шагу влево, ни шагу вправо. Завтрак и обед по расписанию, а на ужин балы и приемы, на которых придется стоять статуей, приветствуя гостей. Интересно, каково здесь жене старшего принца?

— Леди Вианна Беатрис, вам уже готовят ванну. А я попросила сделать ромашковый чай. Он успокоит ваши расшатанные нервы перед предстоящим знакомством с женихом. И вы сможете выспаться, — протяжно пропела Клорисса, протискиваясь в комнату.

— Знаете, что, Клорисса! Ромашковый чай успокаивает лишь в одном случае — если выплеснуть его кому-нибудь в надоедливую ро... лицо! Можете выпить его сами. — Вианна обошла большую кровать с балдахином, украдкой посматривая на недоумевающее лицо гувернантки, туго воспринимающей сарказм дочери герцога. — Папенька еще не вернулся?

— Он на аудиенции Его Величества, короля Киранна II.

— Я забыла. Тогда оставьте меня одну. Скажете, когда будет готова ванна. И не вздумайте нести мне чай, иначе я успокою им нервы кому-нибудь. Вам, например.

Гувернантка сжала зубы. Она хорошо знала, что спорить с герцогской дочуркой себе же дороже, поэтому покинула комнату, позвав герцогиню, что разбирала вещи в соседнем помещении. И не успела Вианна опомниться, как мать вошла, с недовольным лицом глядя на юную бунтарку.

— Когда ты уже прекратишь свои шуточки, Вианна? Ты уже взрослая, исполнилось восемнадцать. Совсем скоро войдешь в королевскую семью. Это такая удача для нас, такая радость. Мы ждали этот момент с твоего рождения. Помню, когда папенька сообщил всем чудесную новость, радовались все в поместье. А ты снова начинаешь.

— Мама, скажите, Диггор приедет на церемонию помолвки?

— Не знаю, сможет ли. Не забудь, что твой брат на службе в королевском летном гарнизоне. Несет воинский долг, настоящий офицер.

— У нас нет войн. Зачем в армию призывать стали? — нахмурилась девушка. — Ладно, еще простых людей, наемников, но не дворян же. Диггор — будущий герцог Леофрайн. Что ему делать в драконьем гарнизоне?

— Боюсь, эти вопросы не обсуждаются. Таков указ короля.

— Хороший указ, которым он завербовал даже собственного племянника.

— Не стоит обсуждать этот вопрос столь громко… в этом месте. Думаю, что Диггор все же прилетит завтра. — Герцогиня испуганно обернулась, словно кто-то мог подслушать крамольные слова дочери.

В армию призывали поголовно всех молодых людей, невзирая на чины и сословия. Особо уделялось внимание тем родам войск, где использовали боевых драконов. Еще лет десять назад, никто и знать не знал, что этих животных можно использовать как оружие. Но теперь в умелых руках боевых магов и простых наездников эти животные становились настоящей напастью для тех, кто не хотел подчиняться приказам короля.

Брата Вианна любила больше всех на свете. Только вот видела его за последний год — самый напряженный в ее жизни — лишь раз, да и то им толком не дали поговорить. Диггор казался лучшим мужчиной на свете. Таким же синеглазым брюнетом, как и она сама. Будущий герцог души не чаял в младшей сестренке, и разлука пролегла шрамом на сердце семнадцатилетней Вианны-Беатрис, когда за ним прилетел черный всадник.

Именно тогда она поняла, что детство позади.

 

***

Ночью Вианне не спалось совсем. И ладно бы она еще не устала с дороги. Но нормальному отдыху мешали разные мысли.

Девушке досталась личная комнатушка, хотя она превосходила размером привычную ей спаленку в поместье герцога. Излишняя роскошь давила. Полночи Вианна крутилась в большой мягкой постели под балдахином, а к утру, когда в комнату из-под тяжелых зеленых драповых портьер проползли первые лучи солнца, подхватилась с белоснежных простыней, сняла надоевшую, запутавшуюся в ногах сорочку, оставшись в одних кружевных трусиках, и бросилась к окну, выглядывая наружу.

В этот рассветный час в саду не было ни одной живой души. Девушка провела взглядом по выступающему карнизу, представив, можно ли по нему выбраться из окна, но поняла, что вряд ли рискнет. За забором дворца в туманной дымке виднелся город Аль-Веримор.

Но там вдруг показался крылатый силуэт дракона.

Вспомнив о том, что на ней практически ничего нет, девушка поспешила скрыться за плотной тканью, оставив лишь лицо. Синие глаза внимательно изучали низкий бреющий полет ящера. Предстояла пересменка охраны, потому как дракон резко пошел на снижение — туда, где виднелись огромные здания казарм и крытых помещений, в которых коротали свой час эти гордые, привыкшие к свободе, но прирученные человеком животные.

Вианна набросила на себя халат и уселась напротив окна, изучая обстановку. И только глаза ее начали слипаться, как забежали служанки, а следом появилась и мать-герцогиня.

За ней вошла Клорисса со странным лицом, словно только что съела пару лимонов. Впрочем, это выражение было свойственно ей по жизни.

— Леди Вианна Беатрис, будем делать прическу. Не крутитесь! — сетовала горничная.

— Вианна, нужно позавтракать, чтобы к приему ты не упала с ног. Да и поесть там не удастся! — говорила мать.

— Помните, леди Вианна: когда на вас посмотрит король, вы должны опустить взгляд к его ногам в знак уважения, не смотреть ему в глаза, — уныло причитала Клорисса.

— Да почему я не должна смотреть?! На принца тоже смотреть не прикажете? Даже в постели? — не выдержала девушка. — Только им на меня смотреть разрешается?

— Принца Бедивира как раз-таки сегодня вам представят. Ведь он уже видел несколько раз ваш портрет.

— Как же все надоело. Мне одно его имя противно.

— Вы привыкнете, леди, — ласково шепнула ей в ухо служанка, пока мать отвернулась и вычитывала Клориссу.

— Хотелось бы в это верить.

— Если бы королева-мать дожила до этого чудесного дня! Бедняжка умерла, когда рожала вашего суженого, а король тогда ушел на войну.

— Слышала я уже эту душещипательную историю. Так что не стоит успокаивать меня отсутствием в моей жизни свекрови. А-а-а, — зарыдала Вианна.

Герцогиня с кружевным платочком в руках бросилась к ней:

— Нос будет красным! Что ты делаешь, дочь?! Синяки под глазами появятся. Клорисса, не стой же на месте, принеси нам успокоительные капли!

Толстая гувернантка скрылась из комнаты, а мать и служанки так и остались стоять над всхлипывающей девушкой, стараясь уговорить ее посидеть смирно еще хоть немного. Но та, воспользовавшись, что от нее на миг отвернулись, подскочила и бросилась к дверям.

— Не хочу я замуж. Как вы меня не поймете?! Не готова я!

— Это просто шок, скоро пройдет, — зашептала герцогиня и упала на стул, где только что сидела строптивая дочь. Она обмахивалась веером, закатив глаза.

— Леди Вианна, сейчас упадут бигуди, придется все делать заново, — жалобно протянула горничная.

Ворвавшаяся с пузатым пузырьком успокоительного средства Клорисса не сразу поняла, что произошло. Она бросилась к центру комнаты, потирая глаза, пока Вианна молча стояла в сторонке. Горничная указала ей на герцогиню, что находилась в полуобморочном состоянии. Дочь в этот момент отчаянно топнула ногой и встряхнула кудрями.

Деревянные точеные бигуди посыпались с прядей, попав точно под ноги Клориссе. Та заскользила и едва балансировала на ногах, не выпуская из рук пузырька. В конечном итоге не удержалась и упала прямо на пятую точку, выронив из рук капли, которые полетели прямо в руки охающей герцогине.

— В яблочко, — прокомментировала Вианна. — Они попали по назначению.

Вошедший в покои герцог долго пытался понять, что тут происходит. Он стоял и почесывал темную с проседью голову, рассматривая жену, дочь, ее гувернантку и сбежавшихся на крики горничных. Потом пробасил:

— Женщины, вас невозможно оставить одних ни на минуту. Что здесь происходит?

— Мы делаем прическу леди Вианне, — вымолвила горничная, которая оставалась в стороне от всеобщей паники.

— Странно, я думал, это обычно делается тише. Итак, прием начинается в пять. Сначала торжественная часть, потом бал. Все съезжаются во дворец. Скоро начнется такой ажиотаж! Да, помолвку огласят именно сегодня вечером, перед самым балом. Так что сильно не расслабляйтесь. Мне чрезвычайно выгоден этот союз, так что помолвка состоится в любом случае. Понравится тебе принц Бедивир или же нет, Вианна.

— Вы загоняете меня в тупик, папенька! — встала в позу дочь. — Может, он какой-нибудь урод.

— Я видел его вчера. Издалека, правда. Но он произвел на меня впечатление вполне миловидного юноши. Так что выше нос, леди Леофрайн! Все наладится.

Последняя фраза несколько успокоила юное существо. Девушка перестала пререкаться и молча ждала вечер. Терпела вокруг себя суетящихся портних, которые делали последнюю подгонку дорогущего пышного платья для бала. Оно несколько омрачало мысли Вианны — когда она смотрела на нежно-зеленый муслин, то вспоминала, что такого же цвета трава в их родовом поместье. Это будто был цвет свободы, а на этой вещи он противоречил сам себе.

Если бы еще знать, сможет ли Диггор присутствовать на балу, или же молодой останется в расположении войск. Эта мысль не давала Вианне покоя. Если бы брат находился здесь, все воспринималось бы куда легче, а так неопределенность пугала и заставляла задуматься, что было бы, если бы восемнадцать лет назад король не заключил дурацкой сделки с ее отцом.

Зачем, еще не зная, кто из нее вырастет, понадобился этот странный союз? Понятно, что для младшего принца не был предусмотрен политический союз, как для старшего наследника, который женился на юной принцессе из королевства Реоналия. С Империей за туманом же давно не поддерживались отношения. Поговаривали, будто там всем правят маги темные и светлые. И что именно они руководят всем Нориумом вместе с императором Фатлиндом III. Что там есть не только люди, но и иные расы, которых никогда не видела юная леди Леофрайн. И мир их лишь один из многих.

Все, что скрывалось за оболочкой тумана, больше походило на легенды.

 

ГЛАВА 2. Помолвка с сюрпризом

Люди спешили на королевский праздник по случаю помолвки принца Бедивира с леди Леофрайн. Все радовались, смеялись, разговаривали. Оркестр играл тихую фоновую музыку. Дамы в пышных платьях обмахивались веерами и строили глазки своим кавалерам. Кто-то отшучивался, что провинциальная красотка похитила сердце таинственного нелюдимого принца.

Вот только до настроения самой невесты никому не было дела. Разве что ее сопровождению.

Сам герцог уже находился на приеме; он разговаривал с графом из соседней провинции, посматривая на светящиеся магические часы на высокой стене бальной залы. А девушку вели к этому же помещению окружными путями через черный ход, чтобы в нужный момент иметь возможность вывести ее «из-за кулис» на потеху публике.

Именно это сравнение пришло в голову Вианне. Ту же нахлынули новые тревожные мысли: сейчас на нее все станут смотреть, шептаться за спиной, показывать пальцами, рассказывать небылицы. А ведь это ее первый визит в столицу за всю жизнь. До этого все мероприятия ограничивались редкими приемами в замке герцога, с которых она чаще всего просто убегала, лишь поздоровавшись с гостями.

Когда часы пробили пять, король начал приветственную речь. Вианна вся сжалась, словно в предчувствии беды. А Клорисса злорадно подтолкнула ее к тяжелым портьерам, которые должны были вот-вот раздвинуться.

Вианна отчаянно потрогала шпильки в прическе. От бессилия сжала губы. Захотелось почему-то вытащить одну из шпилек и ткнуть ею в бок ухмыляющейся гувернантке, явно мстящей за утренний случай. Герцогиня уже покинула их, лишь мрачные стражи за спиной напоминали каменными лицами о том, что бежать то и некуда.

Когда речь стихла, лакеи раздвинули тяжелую драпировку тканей, а за ними обнаружились двустворчатые двери. В коридор резко ворвалась музыка из большого бального зала, на миг оглушив и без того перепуганную девушку.

Стараясь смотреть под ноги, Вианна пошла вперед, где ее уже ждали родители и король. Девушка гордо вскинула глаза, рассматривая разноцветную публику, прошла по образовавшемуся проходу и увидела рядом с королем молодого длинноволосого паренька. На нем была тиара, означающая принадлежность к королевской династии. Король же, грозный мужчина с бородой, надменно осмотрел девушку, словно корову на случке, с ног до головы, неожиданно его взгляд впился девушке в область декольте.

— По случаю помолвки моего младшего сына, Бедивира, объявляю бал открытым. Герцог Леофрайн, отец невесты, тоже рад приветствовать всех на нашем празднике.

Вианна дернулась, поняв, что большая часть речи уже произнесена до ее прихода.

Ее мнения никто и не спрашивал. Поэтому она отвела взгляд от короля Киранна, чтобы рассмотреть своего «женишка». Он как-то неловко поправил волосы, затем опустил глаза, рассматривая вытянутые носки красных башмаков и гольфы, а затем вскинул голову к потолку. Удивленно провел взглядом по большим канделябрам, от которых сейчас струился яркий свет. Но что-то насторожило девушку в этом молодом человеке.

Показавшийся на первый взгляд симпатичным парень странно ухмылялся, причем делал это в неподходящие моменты. Он даже скорчил рожу своему папочке-королю. А тот делал вид, то не замечает поведения младшего принца.

— А-ха-ха, — раздался странный смех, и Вианна увидела, что принц показывает пальцем на проходящего мимо гостей лакея. — А-ха-ха-ха.

— Сын, веди себя достойно, — шикнул на него король.

— Ваше Величество, а с принцем все нормально? — учтиво поинтересовался герцог у своего кузена.

— Все прекрасно. Просто парень перенервничал. Еще бы, увидел такую красавицу. — Взгляд короля снова переметнулся в место, что Вианна уже прикрывала руками. — Бедивир, пойди, приведи себя в порядок.

Король кивнул стражникам, которые подхватили молодого человека под руки и вывели из зала.

— Я открою бал с невестой своего сына. Музыку! — громогласно приказал король.

Не успела Вианна опомниться от привалившего счастья в виде внимания короля, как тот уже повел ее в танце, удерживая за пальцы правой руки. Оркестр грянул помпезную музыку, а они уже оказались в центре зала. Вианна лишь успела обернуться, чтобы посмотреть, куда же увели ее жениха, когда король Киранн сжал ее руку до боли, заставив обратить внимание на себя.

Забыв о наставлениях матери, Вианна рассматривала властного мужчину, жестокий взгляд серых глаз которого заставил на миг втянуть голову в плечи. Она опустила ресницы и продолжила движения. Размеренный темп торжественного шествия позволял видеть, что происходит вокруг. Например, то, что неподалеку от них появился старший сын короля, Ромавир, вместе с супругой, одетой в бело-голубое платье. Светловолосый молодой мужчина оценил обстановку и тоже включился в танец.

Следом собралось целое шествие, ведь первый танец, алькат, предполагал больше торжество, был официальным, по традиции именно им открывали все балы.

Все эти движения Вианна знала еще с четырнадцати лет, дочь герцога периодически посещал преподаватель танцев из соседней провинции. Эти занятия она старалась прогуливать и убегать туда, где ее не могли отыскать, и зачастую учитель отправлялся домой ни с чем. Но как ни странно, тело помнило все па этого незамысловатого танца.

Она сжала зубы, чтобы не сказать ничего лишнего. Заставила себя молчать, когда король вновь смерил ее надменным взглядом. Похоже, невесту принца не собирались принимать, как дорогого члена семьи. Скорее, как необходимость. Почему же ей так и не дали пообщаться с женихом?

Последние аккорды привели девушку в часть зала, где ее ждали родители, а Киранн наконец-то отпустил ее руку и отошел, подзывая к себе своего советника.

— Что происходит? Где же принц Бедивир? — приторно сладким тоном спросила Вианна. — Неужели он покинул нас? Какая досада!

— Кажется, ему нехорошо, дочь, — заметил отец.

— Конечно же, смех без причины — признак… большого ума. Видно, очень много думал в последнее время. Да он просто ненормальный! — в сердцах вымолвила девушка.

В этот момент на высокой ноте прервалась музыка, а последнее слово эхом разнеслось по бальной зале дворца. Гости застыли, повернули головы в сторону юной леди, не понимая, в чем подвох. Король нахмурился, затем махнул рукой, чтобы оркестр продолжил играть.

— До-очь, — прошипела герцогиня, — что ты такое говоришь?

— Что есть, — пожала плечами Вианна, разглядывая старшего отпрыска Киранна. Вполне нормальный, ведет себя естественно, учтиво улыбается. Его супруга — будущая королева Иллариса — уже была занята светской беседой с придворными дамами. А вот с младшим точно что-то не в порядке.

Сомнения девушки прервал знакомый голос, и она повернулась к небольшой компании в стороне от танцующих пар. Из-за высокой прически одной аристократки показались вдруг родные синие глаза. Извинившись, молодой человек протиснулся между гостями и подошел к Вианне. На его камзоле сияли золотые эполеты, гладко выбритое симпатичное лицо улыбалось.

— Мама… Папа… Вианна-Беатрис!

— Диггор! Ты здесь! — обрадовано произнесла Вианна, не в силах отвести взгляд от молодого военного.

— Как же! Я спешил, ведь знал, что вы здесь будете. Пришлось задержаться по долгу службы. На нашу часть готовилась диверсия: кто-то выпустил в небо десяток драконов и подлил им в воду зелье с эффектом неповиновения. Вы представляете, что значит десять вышедших из-под контроля боевых единиц, — рассмеялся юный лорд, а потом привлек к себе Вианну, обняв за плечи. — Но все обошлось, хвала нашим смелым воинам. А помолвка что, уже состоялась?

— Ты пропустил самое интересное, — заявила ему сестра. — Слушай, Диг! А ты знаком с моим женихом?

Молодой человек замялся, потом отвел глаза.

— Я знаком лишь с Ромавиром. Он частенько прилетает на смотры. Младшего я не видел.

— А это правда, что он идиот?

— Вианна! — зашипела на нее мать.

— Не знаю. Ходят глупые слухи. Но это ведь не доказательство, правда? Будешь рядом со мной, в Аль-Вериморе. В королевской семье. Об этом же мечтает любая из присутствующих здесь девушек!

— Вот только я в число желающих никогда не входила, — еле слышно добавила Вианна, посмотрев на отца, который вдруг отошел.

— Сестренка, идем танцевать! Вальс, как ты любишь.

— Разве я могу?.. Хотя, пойдем. — Вианна схватила за руку брата, желая выпытать как можно больше о молодом принце, да и просто поговорить, ведь давно не виделись. — Диг, а у тебя есть знакомые во дворце? Я хотела бы поговорить с этим Бедивиром наедине, без свидетелей.

— Принца прячут. Он редко появляется на публике, — ответил брат, кружа девушку в танце. — Конечно же, связи есть. Хочешь, чтобы я устроил вам незапланированное свидание?

— Почему бы и нет. Нужно же выяснить: или я слепая, или он с приветом. Сможешь помочь? — отчаянно посмотрела она на брата.

— Я здесь еще три дня, потом придется вернуться в часть. И увидимся мы лишь на твоей свадьбе. Родители уезжают?

— Да. А свадьба через полтора месяца, десятого рьона, в день поклонения Раон-Лорр. До этого времени я должна находиться здесь.

— Я подумаю над тем, как помочь тебе. Выше нос, все наладится!

— Угу, — хмыкнула девушка, поймав на себе взгляд короля. — Лучше буду помалкивать. Мать и отец все равно не отступятся от своей затеи. А отказаться равносильно тому, что навсегда отправить себя в храм. Сам же знаешь, что бывает со строптивыми невестами.

Казалось, этот скучный вечер никогда не закончится. И сбежать отсюда хотя бы в спальню нет никакой возможности. Одно только присутствие на празднике брата скрасило душевное одиночество леди Леофрайн.

Где-то в середине бала Вианну представили старшему принцу, но поговорить не удалось — его тут же отвлек подошедший молодой маг-советник. А потом и ее саму пригласил на танец какой-то скучноватый аристократ.

Диггор обещал прийти в апартаменты, как только сможет узнать что-то. Нельзя сказать, чтобы Вианна жаждала знакомства с принцем всей душой. Просто в какой-то момент сложилось впечатление, что ее жестоко обманули.

Отказ грозил тем, что просто-напросто никто ее не станет спрашивать. Либо определят в храм, куда по слухам, что ходили в народе определяли всех непокорных девиц, и выхода оттуда не было. Конечно же, скорее всего это были лишь сказки, но ведь именно ими пугали своих дочерей матери в случае несогласия с выбором родителей. Служение богине Айко-Раон, которую боялись и почитали как высшую силу, ждало всех, кто желал остаться непорочными девами, ведь именно такие могли передавать богине просьбы людей о мире или прекращении какого-нибудь стихийного бедствия. Хотя никто толком и не знал, существует ли на самом деле такое место в этом мире.

Стража за Вианной пришла еще до окончания бала. Вели ее два угрюмых стражника, снова через черный ход, словно опасную преступницу. В одном из помещений они прихватили горничную и Клориссу, которые ждали ее.

Вскоре дверь апартаментов захлопнулась. Клорисса осталась снаружи, лишь молодая горничная придерживала руку своей юной госпожи.

— Леди Вианна, как прошло знакомство с принцем? Он великолепен?

— Великолепный великовозрастный дебил, — огрызнулась Вианна. — Помоги мне снять это платье, да принеси что-нибудь из моих старых вещей.

— Леди Вианна… Ваши вещи… их все забрали. Вместо этого принесли вот это. — Горничная распахнула дверь большой гардеробной, где пестрели в бледном свете масляной лампы разноцветные наряды и ночные сорочки были разложены по многочисленным полочкам. — А ваши родители… послезавтра уезжают.

— Бросают меня, ясно. Ты тоже уезжаешь, Эмелла?

— Да. Меня забирают тоже. Здесь остается лишь Клорисса.

— Вот еще змея. Ведь именно во дворце подыскали мне эту дамочку. Ну ничего. Надеюсь, что придумаю, как избежать незавидной участи.

Эмелла тяжело вздохнула, вытаскивая шпильки и многочисленные заколки из прически юной госпожи. Вианна встряхнула головой, чтобы волосы приняли форму, они ласково коснулись ее плеч. А горничная тем временем уже расшнуровывала надоевший за день корсет. Помогла освободиться от платья, которое упало к ногам девушки.

Оставшись в тонкой сорочке, Вианна подскочила и бросилась к дверям, прислушалась к раздающимся оттуда шагам. Хоть бы Диггор успел прийти раньше, чем вернутся с бала ее родители!

Служанка подхватила платье, а Вианна вытащила из гардеробной несколько домашних вариантов одежды, бросив их на кровать.

— Что же это такое?! Я хочу штаны!

— Не положено, леди Вианна, сами же знаете.

— Тогда я буду ходить в панталонах. Убери все это. Нет, вот этот халатик оставь, подойдет. Есть-то как хочется! Изверги! — выдохнула она напоследок, вспомнив, что с утра во рту не было ни крошки. — Сходи, поищи, что перекусить. И посмотри, где эта толстая змея, Клорисса.

— Хорошо, леди. — Эмелла тихо выскользнула за дверь, а Вианна снова прислушалась.

Хоть бы брату удалось узнать, как поговорить с принцем. Может быть, не все так плохо и ей на самом деле показалось, что принц, мягко говоря, странноват?

Она уселась на кровать и вытянула стройные ноги, уставшие за день от туфель, хоть и бальных. Захотелось просто пройтись босиком по мягкому ковру, почувствовать его под ногами. Она подскочила, когда дверь тихо приоткрылась, а в комнату вошел Диггор. Он оглянулся, словно кто-то мог воспротивиться его нахождению здесь.

— Ви, я обо всем договорился с охранником. После утренней трапезы принц обычно гуляет в дальнем саду. Тебя проведут туда, минуя охрану дворца. Охранника зовут Ольвин. Тебе остается только вырваться в это время от наших родственников и Клориссы. Будь осторожна. Охранника за это по голове могут наказать, сама ведь знаешь. Тебя приведут в сад, а там ты можешь сделать вид, что заблудилась или еще что-то в этом роде. Думаю, принц будет не против разговора.

— Здорово, Диг, — еле слышно зашептала девушка. — Где ты остаешься на ночь?

— В городе, у друзей. Ты за меня не переживай. Ох, теперь даже мне не нравится эта затея с твоим замужеством. Что они от нас скрывают? Раньше я не задумывался об этом. Все казалось, что твоя помолвка еще ой как далеко.

— Хоть кто-то меня понимает. — Она повисла на шее у брата, пригладила его волосы. — Беги. Скажи маменьке и папеньке, если увидишь их, что я уже сплю.

Диггор обнял девушку еще раз.

— Я завтра еще буду здесь. Так что увидимся. Удачи тебе! — Брат вышел, столкнувшись с молодой горничной прямо на пороге спальни.

— Леди Вианна, как вы и просили: рулеты, бутерброды, чай. И немного анисовой пастилы.

— Хорошо. Оставь все это здесь. — Вианна задумчиво взяла в руку хлеб с сыром и овощами, нарезанными кружочками, укусила и задумалась, что она будет делать в том случае, если ее предположения оправдаются и принц действительно такой, как она поняла. Почему его так быстро убрали с глаз гостей, как только объявили помолвку?

Но сегодня ответа на эти вопросы не было. Поэтому, утолив свой голод, девушка забралась в постель, задвинула плотный балдахин и провалилась в глубокий безмятежный сон.

 

***

Утром Вианна сразу же вспомнила слова брата. От предстоящей встречи внутри становилось противно и нелепо как-то, будто она должна вымаливать встречу с собственным женихом, чтобы просто поговорить по душам и узнать его отношение к ней. Ведь это так важно для любой девушки. Но, увы, ей не позволили даже этой малости.

В комнате в момент ее пробуждения не находилось ни одной живой души. Поэтому Вианна просто выглянула за дверь. Там тоже никого не оказалось. Осмотрев себя, девушка все же пришла к выводу, что новый гардероб не так уж и плох. Тонкая батистовая рубашка приятно прилегала к телу, да и панталоны оказались удобными. Вот только ходить так весь день ей все равно не позволят.

В дальней стене находилась дверца, которая вела в уборную. Там Вианна ополоснула лицо прохладной водой, что подавалась из трубы снаружи — видно, над этими комнатами находился резервуар, стоило лишь повернуть ручку, как вода сама начинала литься. Такой роскоши в замке герцога не было.

Куда же им, провинциалам, до столичных новшеств.

Когда через несколько минут она вернулась, то увидела, что в комнату вошла незнакомка лет сорока в белоснежном чепце и накрахмаленной юбке. В углу стоял чемоданчик. Больше никого не было. Вианна растерянно подняла глаза, поняв, что женщина пришла не просто так.

— Я акушер королевской семьи, — заявила та с равнодушным лицом. — Меня прислали обследовать вас на предмет невинности, леди.

— Что?! — Глаза Вианны расширились до неузнаваемости. — Кто-то в этом сомневается?

— Приказ Его Величества.

— Ах, значит, это Его Величество усомнился, — повысила голос Вианна. — Почему же сам не удосужился проверить?

— Я всего лишь осмотрю вас.

— Осмотрите кого-нибудь другого. А в меня нечего засовывать пальцы. Неизвестно, что вы перед тем делали! Пусть Его Величество пришлет письменную грамоту, тогда и вопрос будем решать, раз он так хочет! Где он, этот приказ? Может там? — Вианна указала вздернутым носом на окно. — Или там? — наклонилась и посмотрела под кровать.

От такого обращения гостья стала пунцовой, а точнее, цвета вареного рака. Она подорвалась со стула и сверкнула глазами.

— В следующий раз я приду с охранниками, чтобы они держали строптивую леди при осмотре. А письменный приказ от Его Величества будет, не сомневайтесь.

— Напугали! — Вианна встала в оборонительную позицию. Тоже чего надумали! Не позволит она смотреть себя вообще.

Незнакомка покинула комнату быстро, даже не оглянувшись на беспардонную невесту. А Вианна упала на кровать и разрыдалась. Ведь эта дамочка точно выполнит обещанное, и что тогда? Понятно, что скрывать нечего, вот только сама процедура пугала до дрожи в коленках.

Где же родители?

Вианна поднялась и осторожно выглянула за двери, опасаясь, что грозная тетка с чемоданом все еще караулит ее, но там никого и не было.

Обстановка благоволила, чтобы найти принца и познакомиться с ним. Поэтому вернувшись назад, Вианна выбрала самое скромное из платьев — нежно персикового пастельного цвета, с двойной юбкой и приподнятыми воланами сзади. Но смотрелось оно вполне аккуратно и не вызывающе. Кое-как затянув корсет, она спрятала шнурки, потом достала свой черепаховый гребень, расчесалась, скрутила волосы и подобрала их. Несколько завитых локонов, еще не потерявших свою форму, выпали из общей прически, но это не испортило вида, напротив, придало некий шарм ее милому личику.

— Куда же вы? — раздался голос, который напугал ее. — Давно проснулись, леди Вианна?

— Давно. Эмелла, а где маменька? — поинтересовалась Вианна в ответ безразличным тоном. — Разве она не должна была ночевать в соседних покоях?

— Ваша маменька и папенька отбыли в город на встречу с герцогом Уотерсом, их позвали на ланч.

— А сколько времени?

— Десять часов утра.

При этих словах в груди Вианны быстро-быстро забилось сердечко. Вот он, шанс уйти отсюда! Только надо обмануть Эмеллу — и все готово. Останется отыскать Ольвина, который и приведет ее к принцу.

— Эмелла, дорогая. Сходи в комнату маменьки и посмотри, не там ли осталась вчера моя книга со сводом правил придворного этикета. Я хочу почитать ее после завтрака.

— Конечно, я сейчас, быстренько! — обрадовалась горничная доброму слову юной госпожи. Она стрелой вылетела из спальни, Вианна тут же скользнула за дверь и отдышалась.

Охранника Ольвина она отыскала довольно быстро, уже через пролет коридора. Молодой человек зевал на стуле, но девушку узнал сразу же. И они двинулись вверх, туда, где по его словам никто не станет их искать.

Обстановка вполне благоволила им, и вскоре девушка оказалась на самом верхнем техническом этаже замка, который в будущем, возможно, собирались реконструировать. Но в данный момент здесь находилась лишь пыль и никому не нужный хлам.

— Смотрите, нейти, вон он, тот сад, о котором я говорил. Сейчас пройдете еще пролет и спуститесь по лестнице. А я подстрахую здесь. Та дверь открыта, стоит лишь посильнее нажать ручку. Я проверял.

— Хорошо. — Вианна сглотнула слюну, которая стала вязкой и мешала говорить. Она нервничала, и в этом не было ничего удивительного.

Отсюда была видна лишь часть сада, а с лестницы она вообще ничего не увидит. Но что поделать, если знакомство с собственным женихом требует жертв?!

Вианна двинулась вниз по лестнице, подбирая свои юбки, чтобы не упасть. Ступеньки уходили вниз довольно круто, а пыль здесь явно никто не убирал с момента постройки этого дворца. Она несколько раз чихнула и замерла, когда вдруг послышались шаги. Фух! Никого!

Она выдохнула и поспешила к дверям, о которых говорил ей Ольвин. За ними уже начиналась основная часть дворца. Та, в которой и находились покои особ королевского семейства. Пробежала еще два небольших коридора и выскочила в сад, жадно вдыхая свежий воздух после пыльных казематов.

— Угораздило же меня, — выдала она сама себе, когда успокоилась. — Бегу знакомиться с собственным женихом, словно какая-то преступница.

Аллея парка, щедро украшенная цветами и расписными клумбами, была пуста; лишь вдалеке мелькнули два силуэта и тут же исчезли за высокими кустами. Вианна тихо притаилась за изгородью из живых зарослей местного вьющегося растения, дожидаясь, пока фигуры скроются из вида вовсе. Взгляд упал на фонтан посреди зеленого газона в виде драконьей головы, у которой изо рта лилась подкрашенная в морковный цвет вода.

Пригнувшись, она добежала до фонтана скрученная в три погибели, а затем, вновь подхватив юбки, присела за белокаменным парапетом сооружения, выглядывая оттуда, словно испуганная пташка. И тут увидела того самого принца. Он сидел на белой скамье и смотрел в небо бездумным взглядом. По аллее шли два охранника. Они повернули головы к молодому человеку, потом отдали ему честь, развернулись и пошли в обратном направлении.

И теперь Вианна наконец-то выпрямилась и бодрой походкой направилась прямиком к нему, гордо подняв кверху нос. Словно не бежала сюда через дебри дворцовых закоулков, а шла на назначенную встречу, как благородная леди.

Молодой человек повернулся, живо рассматривая свою нежданную гостью. Видно, привык к одиночеству. Он махнул ей рукой, указывая на скамейку. Вианна подошла к нему, но слова застряли в горле, как и вся речь, которую девушка продумала заранее.

— Чего стоишь? Падай сюда, — заявил принц невинным тоном. — Как тебя зовут?

Вот те раз! Он даже не знает, как зовут его невесту?!

— Вианна Беатрис Леофрайн. Для своих просто Вианна. Или Ви.

— А меня Беди. А что ты здесь делаешь?

— Эмм. Ваше Высочество. Я тут просто прогуливалась мимо и увидела вас. Понимаете, у меня потерялся котенок…

— Смотри! — Принц вдруг вытаращил глаза. — Что у тебя там?

— Что? — Вианна подскочила, пытаясь посмотреть на спину из-за плеча.

— Твой котенок! — Бедивир снял с плеча Вианны зеленую жирную волосатую гусеницу, которая ползла по ней — наверное, упала еще тогда, когда девушке пришлось ползать вдоль вьющегося плюща.

Вианна не особо боялась всяких насекомых, но если учесть, что принц ткнул ей этой гусеницей прямо в лоб, то естественно закричала от неожиданности:

— А-а-а, убери эту гадость! Беди-и-и!

— А-ха-ха. Напугал. — Принц обрадовано подскочил и принялся бегать вокруг скамейки, размахивая гусеницей.

— Котенок, я буду звать тебя котенок! — кричал он гусенице.

От такого обращения гусеница, наверняка, вытаращила глаза. А принц остановился и вдруг засунул ее в карман своего накрахмаленного дорогого камзола. Судя по его поведению, ему можно было дать максимум пять лет, а не двадцать три.

— Я, вообще-то, невеста твоя. Что забыл? — не выдержала Вианна.

Подействовало. Принц замолчал. Но ненадолго.

Он вдруг запрыгал на одной ноге, а его светлые залакированные блестящие локоны прыгали с ним, словно зайчики.

— Тилитили-тесто, жених и невеста. А как тебя зовут?

— Вианна, идиот! — топнула ногой девушка.

— А что ты здесь делаешь?

— У-у-у, как все запущено. — Вианна вдруг поняла, что и делать-то здесь ей нечего. И так все ясно с этим женихом. Дурак — это не даже не то слово. Больной на голову человек, что тут сказать.

— Я пошла дальше. Пока!

— Привет! — радостно ответил принц.

— Ваше Высо-о-очество, пора домой, папенька вас ждет, — раздался женский голос издалека.

Вианна подпрыгнула и обернулась. Надо бежать, пока чего не заподозрили.

Она подхватила свои юбки и шустро юркнула за ближайшие кусты. А оттуда уже увидела, как за принцем пришла женщина, которая погладила его по голове и увела за руку с аллеи.

Девушка вздохнула. Дождаться бы, пока парк опустеет, тогда можно возвращаться назад. Она пока не представляла, что будет говорить своим родителям и всем остальным, и вообще, может быть, ее уже все ищут.

Принца было жаль. А еще больше — себя. Понятно, что парню не невеста нужна, а в игрушки играть. Но ей-то что делать? Как жить с таким, и зачем королю вообще нужен этот брак?

Вианна искренне надеялась, что кто-нибудь все же ответит на этот интересный вопрос.

 

ГЛАВА 3. Задание для шпиона

Вианна выглянула вновь, убедившись в том, что аллея пуста и никто не поймает ее на месте «преступления». Путаясь в длинном платье, девушка спешила обратно. Мысли о том, что ее уже точно не ждет счастливая семейная жизнь с Бедивиром, не покидала, а разумного объяснения всему происходящему не находилось.

Проникнуть во дворец удалось беспрепятственно. И она уже бежала вверх по крутой лестнице, когда в голову закралась идея сбежать из этого дворца насовсем. Вот только эту идею Вианна тут же отбросила. Что она будет делать, окажись на улице? Ведь у нее и навыков никаких не имеется. Всю жизнь она только чем и занималась, что жила в замке на всем готовом под присмотром многочисленных слуг и гувернантки. И почти что была готова к тому, что ее ждет участь навязанной принцу жены. Поэтому и обучали ее лишь тому, что могло бы пригодиться во дворце.

Не-ет! Так не пойдет. Неужели родители готовы выдать ее замуж за «такого»? Просто они ничего не знают. Она попытается доказать, что принц ненормальный. И тогда они, возможно, изменят свое решение. А пока нужно вернуться в комнату.

Но добраться самостоятельно ей не дали. Уже в третьем коридоре ее догнала охрана.

Трое стражников бесцеремонно подхватили брыкающуюся девушку под руки и повели. Но не в сторону апартаментов, как она надеялась, а совсем другой дорогой, незнакомой ей. Вианна на ходу снимала с волос паутину и отряхивала новое платье.

Коридоры вывели в часть дворца, которую занимало королевское семейство. И уже перед незнакомой ей дверью Вианна увидела своих родителей. Они ждали ее здесь же, в большой комнате, из которой выходили другие двери, украшенные королевской символикой — золотым тиснением с изображением драконов. У дверей стояла стража — два безразличных с виду мужчины в парадной форме. Стражники, что привели ее, отдали честь и молча удалились. Рядом с родителями девушка заметила знакомого на вид человека — кажется, одного из магов-советников короля. А это была канцелярия самого Киранна, как и догадалась Вианна.

— Дочь, как ты могла сбежать? — покачала головой мать. — И почему ты отправила от себя королевскую акушерку?

— Так ты все знала и позволила вот так со мной обращаться? Папа! — Девушка подняла на отца отчаянный взгляд.

— Все, что делается — лишь ради тебя, дочь, — добавил герцог.

— Я не хочу замуж за «этого». Вы ведь ничего не знаете!

— Тебя ждет Его Величество, — тихо добавила мать. — Иди!

Советник странно улыбнулся, провожая девушку взглядом, а потом перед ней открылись двери с позолотой. Стражники расступились.

— Иди, Вианна. И помни, что я говорила.

— Я уже вашими советами сыта по горло, мама, — прорычала Вианна.

Но договорить ей не дали, так как втолкнули в кабинет. А двери за ней тут же затворились, закрывая все пути к возможному отступлению.

Король Киранн стоял у окна. Сейчас на нем не было короны — она лежала на большом письменном столе. Сам он гордо смотрел в проем: там, в воздухе как раз завершал маневр дракон с охранником на спине. Развернувшись над королевским дворцом, наездник в черном скрылся из вида. А король, не поворачиваясь, произнес:

 — Почему ты не дождалась отъезда герцога и бросилась общаться с принцем Бедивиром?

— Как… — Хотелось спросить «Вы знаете?» но слова застряли в горле, и Вианна решила просто промолчать. Ведь ее никто не видел. Мало ли, где она могла ходить. Поэтому она заткнулась на полуслове и пристально посмотрела на короля.

— Мне все доложили, можешь не отпираться. Я знал, что ты, скорее всего, так поступишь. Думаешь, легко скрывать от всего королевства, что мой младший сын душевнобольной? — напрямую спросил Киранн и повернулся к Вианне, сверкнув глазами.

Жесткое лицо этого властного мужчины не выражало никакого недовольства или же, напротив, снисхождения.

— Если вы это знаете, то почему так настаиваете на этой бесполезной свадьбе? — еле слышно спросила Вианна.

— Понимаешь ли, девочка, здесь важна политика. Как будут относиться к королевскому семейству соседи, зная, что у нас такие проблемы? Да дело и не в них вовсе. Сила власти над артефактом, которую мы храним в поколениях уже несколько веков — дар, полученный от бога Раон-Лорр — может угаснуть. Мой старший сын, Ромавир, хорош, как будущий правитель. Но у них с супругой родились уже две дочери, а сила передается лишь по мужской линии. А сам Ромавир не получил этого дара. Я должен предусмотреть все. Когда мы заключали сделку с твоим отцом, я еще не знал о том, что Бедивир никогда не станет полноценным человеком. Он был еще совсем маленьким, а я постоянно воевал. У него родовая травма. Многие лекари обещали его излечить, но этому не суждено было сбыться. И мы не можем определить, есть ли в нем магия Раон-Лорр. Потом я мог, конечно, сказать твоему отцу, что происходит на самом деле, но он бы не согласился, знай, что в конечном итоге мне придется сделать.

— А что придется? — осторожно поинтересовалась девушка.

— Твоя кровь близка к нашей, ведь мы как-никак родственники. Ты молода и сильна и можешь выносить наследника силы. Пусть он даже не получит трона, но будет поддерживать равновесие силы артефакта в государстве. Эта реликвия очень важна для нас. Так мы увеличим вероятность рождения избранного.

— Но ведь Бедивир не сможет… эмм… делать детей. — Вианна запнулась и испуганно посмотрела в глаза королю.

Король пожал плечами.

— Возможно, мужской инстинкт все же проявится в нем. Наш маг-лекарь поможет ему исполнить супружеский долг в первую брачную ночь и потом, в те дни, когда твой организм будет к этому готов. Если же нет, то я сам займу его место. В любом случае, мы не можем навсегда утратить магию, которая хранит Илларис от нашествия сумеречных тварей. В любой момент может нарушиться баланс сил, оболочка миров на сумеречном приграничье потеряет прочность, и к нам хлынут орды жестоких существ, поглощающих все живое на своем пути. А я не могу допустить гибели нашего королевства. Мы первые подвергнемся атаке. Имперские маги Нориума могут защитить себя — у них строго налажен баланс сил между темными и светлыми половинами. А вот наша страна и сопредельные государства погибнут, прежде чем к нам придет помощь.

— О-о-о. И как скоро это произойдет?

— Не скоро. Мой маг-прорицатель предсказал, что это случится через много лет, но тем не менее. Наследника, которого примет артефакт, нет до сих пор. И когда он появится, мы не знаем. Поэтому мы не станем откладывать свадьбу Бедивира. Маг-предсказатель увидел в своем камне пророчества, что если в ближайшие годы не найдется наследник силы, то плохи наши дела.

— Я не хочу… — прошептала девушка. — Вы же не можете использовать меня, как корову, которую ведут на случку. Провести первую брачную ночь не с любимым мужем, а расставлять ноги под присмотром вашего мага-лекаря, будто я какая-то вещь.

— Хочешь, чтобы я заменил его сразу? — Король сделал шаг навстречу девушке и сильно сжал ее подбородок рукой. — Все это не для наших личных прихотей. Ты должна понимать. Судьба королевства зависит от нас. Ты выполнишь свой долг!

Вианна замолчала. Лишь гневно сверкала синими глазами, глядя на короля. Она не могла вывернуться, ведь он держал ее довольно плотно. Но и отвечать согласием не хотелось.

Пусть не думают, что она так легко сдастся!

Наконец-то король отпустил ее. Она резко отпрянула от него к противоположной стене. Перед глазами уже представала мрачная картина ее «великолепной» брачной ночи. И всей этой жизни, когда ее станут осматривать каждый месяц, а королевские лекари будут помогать принцу совершать все необходимые интимные действия. Будто она не человек, а дорогая племенная самка дракона, от которой нужно получить потомство.

— Так мои родители ничего не знают, да? И они уезжают сегодня?

— Именно. О тебе будут заботиться во дворце, так что можешь не волноваться. Они приедут только на саму церемонию. И от того, что ты скажешь им правду, поверь, ничего не изменится. Герцог прекрасно понимает важность сохранения силы в нашей стране. Кому, как ни ему, не знать, каковыми бывают последствия нападения тех тварей. Если же ты откажешься окончательно, то не думай, что я оставлю это просто так. Мы найдем другую кандидатуру на роль жены, но ты об этом пожалеешь.

Больше ничего спрашивать не хотелось. В глазах застыли слезы от отчаяния. Что же делать? Позволить решать за нее? Да не тот у девушки был характер. Она уже соображала, что лучше бы родители действительно уехали, а там за полтора с лишним месяца она сможет что-нибудь придумать.

Неужели нет никакого выхода из сложившейся ситуации, и она позволит испортить ей всю жизнь? Но пока стоит притвориться покорной, чтобы разработать план действий.

— Свободна. Помни мои слова, — произнес король. — Можешь идти.

— Да, Ваш-ш-ше Величество, — прошипела она.

В голове уже зрел план побега из дворца. Пусть только родители уедут. А она сегодня же поговорит с братом.

 

***

— Ты и правда думаешь, что тебя не станут искать? Я не могу позволить тебе сбежать! — говорил ей Диггор, когда им удалось остаться наедине.

— Диг, ты хочешь, чтобы я на всю жизнь стала пленницей? Я думала, ты меня любишь, а ты… Ты же не видел этого… идиота принца. Его не просто так скрывают от всех. — Вианна не решилась передать весь разговор с королем брату. Догадается сам.

— Вианна. Я не могу, — опустил голову брат. — Если ты откажешься, то наш род ждет позор. Сама же понимаешь. Все, что я могу сделать — это попытаться отговорить их. А мне уже пора возвращаться в гарнизон.

— Все вы предатели! Каждый устроился, как мог. Всем хорошо. Ты получишь новое звание, папа — милость короля и земли к востоку от герцогства. А вот что делать мне? Меня продали, как племенную кобылу! Хотя нет, кобылы столько не стоят. Как эксклюзивную дорогую драконницу!

— Что за сравнения, Ви! Не говори так. Тебе желают только счастья. Всего лишь родишь сына королевской семье. А дальше получаешь власть и деньги. Тебя больше никто не побеспокоит, ты сможешь заполучить себе в любовники любого из аристократов. Муж не скажет тебе и слова. Король Киранн тоже ведь не вечен. А возможно, именно твой сын унаследует престол. Разве ты не думала об этом?

— Да зачем он мне, этот престол? — воскликнула Вианна.

Брат пригладил ее волосы, успокаивая.

— Мне пора. Я прилечу, как только смогу. Не наделай глупостей, прошу тебя.

Она не стала отвечать. Лишь подняла голову, чтобы рассмотреть очередного дракона, описывающего круг почетного караула вокруг замка. Она уже третий день наблюдала за ними и высчитывала, в какое время происходит смена охраны. Возможно, стоит попытаться бежать именно в это время? Вот только как?

— Уходи, — просто сказала она брату. — Я разберусь сама со своими проблемами.

— Не наделай глупостей, прошу тебя, Ви. Возможно, после моего разговора с родителями все изменится, они смогут отказать королю Киранну. Только ничего не предпринимай сама.

— Ага, — тоскливо ответила сестра.

Молодой человек выскользнул за двери. Вианна все смотрела на дракона, который медленно взмахивал крыльями, и думала, что сделает все, чтобы не выйти замуж за королевского сынка. Нужно использовать любую возможность и сбежать из дворца, а там уже что-нибудь придумается. В той части замка, что показал ей Ольвин, наверняка есть еще выходы. С технического этажа можно попасть на крышу, а оттуда на другую сторону дворца, что выходила в город.

Как это осуществить, она понятия не имела, но и оставаться ни в коем случае не собиралась. Жаль, у юной дочери герцога не было друзей в столице. Да и сам огромный Аль-Веримор наводил на молодую девушку панику. Придется где-то устроиться и найти себе работу. Выдумать легенду о своей жизни. Только вот куда ее возьмут без навыков?

Она тоскливо посмотрела на парк, а потом выскочила в коридор дворца. Ее больше не стесняли в передвижении в этом крыле огромного сооружения, только не пускали в часть, занимаемую ненавистным королевским семейством.

Вианна добежала до противоположной части этого перехода, откуда открывался с холма вид на город. Высокие шпили храмов, дома богатых горожан, улицы и площади — все это неплохо просматривалось отсюда. И куда она пойдет, если ей удастся сбежать из этой дорогой тюрьмы? Лучше об этом сейчас не думать.

Она встряхнула головой.

Родители уезжали следующим утром. В честь этого снова приехал Диггор. Он молча кивнул девушке, которая стояла чуть поодаль. Они находились в одном из внутренних дворов замка. Вианна тоскливо посматривала на тяжелые ворота, за которыми скрывалась ее свобода. Но ледяной взгляд стражников лишний раз доказывал, что выход надо искать в другом месте.

Клорисса утирала платочком скупую слезу; Эмелла опустила голову, как будто предавала юную госпожу. Потом все расселись по своим местам, и кареты со скрипом тронулись. Ворота открылись, выпуская процессию, а потом закрылись с резким звуком.

— Надо поговорить, Диг. — Она оттянула брата за рукав, покосившись на молчаливых стражей. — Отойдем.

— За нами наблюдают, — тихо ответил Диггор, — а мне пора лететь. Мой дракон уже заждался. Я больше не могу оставаться в городе.

— Всего одна просьба. Раздобудь мне мужскую одежду.

— Выбрось это из головы, Ви. Ты не можешь сбежать из дворца. Проблему нужно решать другим путем. Если найдется тот, кого примет артефакт, король изменит свое решение… Хотя, — осмотрелся брат, словно кто-то мог их слушать, — я подумаю, что можно сделать. Если ты сбежишь, то придется спрятать тебя, как минимум, на месяц.

— Да кого он примет, тот артефакт? Может такой человек вообще не существует. Думаешь, где-то есть обладатель таинственной силы? Я очень сомневаюсь, — усмехнулась девушка. — Им проще ставить на мне эксперименты, чем заниматься поисками. А на мою сломанную судьбу всем наплевать. Я все равно сделаю по-своему, если ты мне не поможешь. — Вианна развернулась, гордо подняла голову и направилась к дверям, что вели в здание.

Еще в коридоре она обратила внимание, что приставленные к ней надоедливые стражники следуют за ней лишь до внутренней двери, за которой начинались коридоры, ведущие в ее апартаменты. Кто станет ее искать, если она попытается бежать отсюда? Вот только как, если во дворце нет ни одного человека, кто мог бы ей помочь? Или же просто придется выбрать удобный случай.

Она увидела Клориссу, что шла за ней, не сводя взгляд с юной невесты принца. Эта навязанная нянька раздражала девушку с самого детства, как будто специально выбрали самую надоедливую во всем королевстве особу, чтобы следить за ней.

 

***

В то же самое время.

Таверна «Кривая кочерга».

Противоположная часть Аль-Веримора.

 

— Сколько?

— Триста золотых реаллов.

— За такие деньги работай сам, Рик. — Длинноволосый блондин развалился в одном из плетеных кресел за столиком таверны.

В этот ранний час посетителей здесь еще не было, в отличие от вечернего времени, когда невозможно найти ни одного свободного места.

Собеседник натянуто улыбнулся.

— Это хорошая цена, Аллан Бренфорд. Наш заказчик не может дать больше.

— Так и работа опасная. Ведь нашему хозяину-магу наверняка известно, что никто не возьмется за это дело, поэтому вы снова нашли меня. Проникнуть в королевский дворец, миновав охрану, добраться до библиотеки, найти там нужные свитки и при этом не попасться никому на глаза — дело непростое. Ведь во дворец не проникнуть порталом, сам знаешь — стоит мощная защита. Только с воздуха.

— Твоя цена? — Худой кривозубый Рик задергал веком, представляя разговор со своим шефом, темным магом.

— Тысяча, не меньше. Или занимайтесь этим сами. — Аллан поднялся с места и прошелся по залу таверны, поглядывая в окно, к которому прильнул золотистый с зелеными прожилками глаз дракона. — Я пришел лишь потому, что мне срочно нужны деньги для новой экспедиции. Поступило три дорогих заказа, и мне нужно прикупить для них снаряжение.

Аллан блефовал. Он прекрасно знал, что не сможет отказать Его Темнейшеству, ведь их связывали долговые обязательства. Но Рику это вовсе не нужно знать, и перед посредником он вполне мог набивать себе цену.

— Ты же получишь куда больше за новых драконов, Ал!

— Это мои проблемы. Ты делаешь то, что умеешь, а я — то, что получается у меня. В городе хватает наемников, так что можешь обратиться к кому-то другому. Сам знаешь, чем я рискую, нарушая закон.

— Будет тебе тысяча, — прошипел недовольно Рик. — Я договорюсь с Его Темнейшеством. Думаю, смогу убедить его. Агенту Нориума нужны эти заклинания, он не поскупится на расходы. Да что тебе говорить, ты же сам из Нориума. Поэтому я и обратился именно к тебе.

— Я не знаю, откуда я, лишь вырос там. — Аллан встряхнул выгоревшими на солнце волосами. — Свобода и ветер — вот моя стихия. Поэтому и засел в Илларисе. В Нориуме не появишься на драконе, а здесь, — сделал он жест рукой, указывая на нетерпеливый взгляд своего «питомца», — есть то, чего мне не хватало.

— Триста реаллов будут задатком, — ответил ему Рик. Потом провел рукой, материализуя в белом свечении сумку на столе. — Здесь деньги и инструкция с указаниями. Изучи внимательно. Если перепутаешь заклинания, Его Темнейшество скрутит головы нам обоим или превратит нас в лягушек.

— Пусть сначала поймает! — Аллан подбросил сумку и одним движением повесил на плечо. — Встретимся здесь же через неделю. А я пока подумаю, как лучше провернуть это дельце.

 

***

Весь следующий день Вианна провела в своей комнате. Не хотелось покидать эти стены, чтобы не видеть дворца — золотой клетки, в которую ее посадили вопреки воле. Десяток служанок суетились над ней, пытаясь хоть в чем-то угодить, но невеста принца не желала никого видеть. Потом пришел королевский маг-лекарь. Он долго водил рукой над безразличным лицом герцогской дочери, пока позади стояла недовольная Клорисса, следившая за каждым его движением.

— Что с ней, уважаемый?

— Кажется, ничего серьезного, — вымолвил лекарь в ответ. — Обычная депрессия, связанная с переездом. Я передам успокоительное средство, нужно лишь провести один ритуал.

Вианна бегло провела зрачками в сторону его руки, но тут же вернула их на место, когда маг повернулся к ней.

— Будешь пить по полстакана в сутки. Поняла?

Девушка даже не шелохнулась, боясь выдать себя, и выдохнула лишь тогда, когда Клорисса отправилась провожать мужчину к дверям спальни. Та же, лишь закрыв двери, развернулась и сверкнула глазами в сторону Вианны.

— Не думай, что тебе удастся меня провести! Симулировать ты еще дома научилась, мне бы не знать твоих уловок! Я их тут же вычисляю! — Она недовольно прищурилась, а потом хлопнула дверью, и Вианна услышала, как та выходит из апартаментов королевской невесты.

Вианна подняла голову и показала ей вслед язык. Потом подскочила и бросилась к окну, пытаясь понять, не пропустила ли новый рейд охраны. Свои наблюдения девушка быстро зафиксировала в книге правил этикета, которая лежала тут же, на подоконнике.

В дверь раздался тихий, едва различимый стук.

— Это я, Ольвин! — прошептал охранник.

— Заходи. Снаружи никого?

— Пока все чисто. Вот, Диггор просил передать.

— Неужели?! — Вианна едва не закричала от счастья, поняв, что брат не бросил ее в беде. Все же не зря прошла та беседа. — Постой снаружи, чтобы никто не вошел, прошу!

Ольвин понятливо кивнул, осмотрелся и вышел прочь, а девушка развернула пакет, который передал ей брат. Там лежала простая одежда, какую носили горожане: бриджи темно-коричневого цвета, серая льняная рубашка и ботинки на пару размеров больше ноги девушки. Она приложила их к изящной ступне и вздохнула. Но и это неплохой вариант, все же не узкие туфли, а комфортная обувь. А вот черный плащ с капюшоном несколько смутил ее.

Под вещами в свертке обнаружилось письмо. Вианна быстро скрутила одежду и затолкала ее под кровать, а сама подперла дверь стулом, уселась на него и развернула бумагу. Когда она увидела знакомый почерк, сердце застучало быстро, и дыхание начало прерываться. Но она взяла себя в руки.

 

«Дорогая сестренка.

Прости, что не решился сразу. Я долго думал над твоими словами. Тебе на самом деле лучше покинуть временно дворец. Что-то затевается, и я должен выяснить, в чем дело. А пока тебя приютят в пригороде надежные люди.

Через два дня в королевский дворец приедут купцы из Реоналии. Среди них будет мой знакомый. Тебе придется переодеться в тот момент, когда они будут на аудиенции у короля. Ольвин отвлечет охрану и прислугу, а ты присоединишься к процессии, надев плащ. Сразу тебя не хватятся, но как только обнаружат побег, то за караваном отправят погоню. Поэтому дальше тебе придется действовать самостоятельно. Тебя высадят на окраине города, у них будет лишь час.

Найдешь усадьбу Фроленмора. Скажешь, что от меня. Хозяин не знает, кто ты, поэтому не сболтни лишнего. Ему уже заплатили за молчание. Придется выполнять по хозяйству некоторую простую работку, но так нужно, пойми.

Пятая лига Реональского тракта, восьмой поворот направо, потом третий налево, шестой дом. Запомни имя и адрес, а письмо уничтожь после прочтения. Удачи тебе. Я найду тебя, как только будут новости.

Диг.»

 

— Фроленмор, Реональский тракт, пятая лига, восьмой поворот направо, третий налево, шестой дом. Запомнить бы! Пять-восемь-три-шесть, — пробормотала про себя Вианна.

Потом прислушалась, разорвала листок на мелкие части, помчалась в ванную комнату и затолкала обрывки в ночной горшок, полив сверху мыльным мутно-зеленым раствором.

— Все, не найдут. — Она вздохнула, когда поняла, что стул, которым подоткнула двери, упал с резким звуком.

— Леди Вианна, к вам опять лекарь! — раздался голос служанки.

Вианна выбежала из ванной, вытирая руки; навстречу ей вышла Клорисса с придворным магом-лекарем.

— Видите, я же говорила, что с ней все нормально! — обрадовано заговорила толстая змея Клорисса.

Маг поправил толстые выпуклые линзы пенсне на носу.

— Да, вы абсолютно правы, нейти Клорисса. Я все равно оставлю капли, могут пригодиться.

— Через два часа прогулка в парке с королевской свитой, потом официальный обед. Нужно переодеться и подготовиться. Король Киранн пожелал, чтобы невеста принца сопровождала и обязательно присутствовала на обеденной церемонии.

Вианна прищурилась, но ничего не ответила. Нельзя, чтобы они уличили, что она замышляет побег. Осталось пару дней, и она сможет избавить себя от королевского семейства и всех этих церемоний.

Она понятия не имела, что хотел найти Диггор в законах королевства. Любая зацепка могла помочь ей, чтобы отказаться от свадьбы с принцем-недоумком. Наверняка, есть что-то. Вианна была согласна на любую работу. Лишь бы не оставаться в вынужденном плену.

Не забыть бы имя и адрес!

 

ГЛАВА 4. Побег и внезапная встреча

— Ты готов, Черныш? — Аллан не спеша подошел к большому чешуйчатому дракону, что лежал, греясь в лучах вечернего солнца на газоне большого замка.

Кожистые черные с серебристыми отметинами крылья были нагло отвернуты в сторону, а ящер подставил темно-серый живот теплым лучам и закатил глаза от удовольствия. Эта поза дракона означала как минимум доверие к человеку — не перед каждым можно вот так валять дурака.

— Черныш! — Мужчина похлопал его по толстой шкуре.

Зубастая пасть расплылась в довольной улыбке, которую видел только его хозяин, животное поджало огромные когтистые лапы.

— Нравится, да? — Аллан еще раз почесал ему живот.

Казалось, если дракон надумает перевернуться, вмиг раздавит своей внушительной массой. Но Черныш даже и не думал этого делать. Он лишь медленно повернул внушительную голову, сделав отрыжку. Пламя, вылетающее изо рта, коснулось стриженого газона, часть которого тут же почернела сверху, покрывшись сажей, а от подгоревшей травы пошел соответствующий запах.

— Что ты творишь?! Я же не могу выращивать новую траву пять раз в год. Ты знаешь, сколько стоят магические средства ускорения роста? — грозно вымолвил хозяин.

От его слов дракон вжал шею, прикрывшись крыльями, лишь золотистый глаз виновато выглядывал из-за когтя, венчающего крыло. Потом перевернулся в другую сторону, поглядывая на Аллана, и забил по газону шипастым хвостом.

Аллан Бренфорд потрепал его веероподобный нарост на голове.

— Ладно. Ты же хороший мальчик. Смотри, нам придется вылетать еще до темноты. Сегодня мы заработаем денег на новое путешествие. Эллиот Форлетор просил поймать и обуздать для него такого дракона, с которым он выиграет ежегодные королевские соревнования. Платит любые деньги. Мы найдем для него легендарного эйга, твоего собрата. Я знаю, где такой может охотиться.

Как будто соглашаясь, дракон вытянул длинную в три ярда шею и обвил ей Аллана, лизнув раздвоенным языком.

— Я знаю, что ты сам хочешь участвовать в этих соревнованиях, но мы уже прошли этот этап, не так ли. Понимаю, что гонки, трюки — это то, что ты любишь, да и приз в этом году обещают грандиозный. Лучший наездник получит магический кубок Иллариса, а владелец питомника, который выставит гонщика, получит возможность пожизненного патента на разведение драконов и десять лет без налоговых пошлин. Но мы не станем этим заниматься. Это в прошлом. Теперь у нас другая работа.

Дракон отпустил его, поднял голову и срыгнул вверх пламенем в ярд длиной, после чего издал протяжный гортанный звук.

— Ладно. Можешь пока размяться и полетать. Скоро за работу. Я пока принесу веревки и амуницию. Привезем Его Темнейшеству нужные свитки. Пусть король со своими придворными магами локти кусают. Готов поспорить, что войной они из-за этого на Нориум не пойдут — кишка тонка. — Аллан ухмыльнулся самому себе.

Дракон, услышав заветное слово «полетать», послушно расправил крылья и взвился в воздух, наворачивая круги над замком. Аллан прикрыл глаза, потом заслонил рукой красный закатный свет солнца. Он знал, что его питомец никуда не денется, разве что рванет за соседской козой, за которую снова придется заплатить.

Сам Аллан предпочитал охоту в горах, чтобы накормить Черныша, не желая заниматься хозяйством или держать десяток ненужных слуг. Да и свежее мясо не требовалось этим животным каждый день — достаточно было одной туши в неделю. Но порой охотничий инстинкт брал верх даже в умном и воспитанном эксклюзивном драконе, который был рядом с Бренфордом уже несколько лет. Аллан не строил огромных загонов и не привязывал своего верного питомца заклинаниями. Достаточно было добрых слов и грозного голоса в нужном случае. Срабатывал дар анимагии, присущий ему с рождения.

Но время шло быстро. Всего три дня оставалось, чтобы выполнить заказ, поэтому нужно собираться сегодня. Аллан уже продумал до мелочей, как он проникнет в королевский дворец. Он не впервые проделывал этот фокус, но так далеко не забирался еще ни разу. Королевская библиотека находилась в самой охраняемой части дворца, но он уже успел изучить эти коридоры. Придется взять артефакт-невидимку, что передал ему темный маг в той сумке через Рика, и прихватить поисковик — считывающий информацию любого свитка голубой кристалл.

Поэтому он направился в свой особняк, где находились нужные ему магические шпионские приспособления, чтобы снова проверить все необходимое снаряжение.

  

***

Несчастная Вианна весь день проходила как на иголках. Каждую секунду казалось, что за ней следят, что надоедливая змея Клорисса следует за ней по пятам. Но на самом деле ее временно оставили в покое.

После двух дней, проведенных с королевским семейством, решение бежать лишь укрепилось в голове леди Леофрайн, и она ждала назначенного часа. Зато ей дали долгожданную свободу, ведь никто и подумать не мог, что юная герцогская дочурка решится на такой отчаянный шаг. Да и покинуть дворец она не могла по мнению короля и его советников-магов.

День тянулся так долго, что Вианна уже вся извелась в ожидании приезда реональцев. Посматривала в небольшое оконце неподалеку от своих апартаментов, что выходило во внутренний двор; но вот стражники подняли ворота, и торговый караван въехал во дворец.

Вианна широко раскрыла глаза, рассматривая людей в темных плащах с капюшонами — именно в таких было принято ходить перед чужаками гостям из Реоналии, и они не изменяли вековым традициям. Королевство, что лежало на юге от Иллариса, давно поддерживало торговлю с этой страной, предлагая товары, каких не было здесь.

Девушка пробежала дальше по коридору до настенных магических часов с синими стрелками, чтобы отсчитать ровно два часа, необходимые для аудиенции у короля Киранна купцам. Затем быстро рванула в сторону своей комнаты, чтобы проверить, на месте ли одежда. Вздохнула с облегчением — сверток так и лежал под кроватью.

— Что вы там ищите, леди Леофрайн? — раздался насмешливый голосок Клориссы.

— Нейти Кло, я всего лишь проверяю, убрала ли пыль та служанка, что приходила сегодня утром. Кажется, она просто проторчала здесь без толку, глядя в окно. А еще она копалась в ваших вещах — я видела, она что-то выносила из спальни.

Клорисса густо покраснела от слов юной госпожи. Она неуклюже развернулась и бросилась к дверям, будто в ее спальне могли храниться драгоценности. А Вианна бросилась к часам, чтобы снова посмотреть время.

— Успеть бы, вездесущие твари сумрака! Хоть бы не опоздать! — бормотала про себя девушка. — И почему эта змея не берет выходных, будто шпионит за мной?

— Я пойду, прогуляюсь в саду перед ужином, — заявила Вианна, проходя мимо комнаты Клориссы.

Она специально потопала ногами, а затем спряталась за следующей дверью. Произошло то, что она и ожидала. Клорисса выскочила и бросилась по коридору в сторону лестницы с криком: «Погодите, Вианна, я с вами».

Фух! Подействовало. Пока она будет искать свою непокорную подопечную по парку, есть время, чтобы переодеться и выскользнуть в основную часть дворца.

Вианна удостоверилась, что ее «надзирательница» уже на лестнице, и бросилась обратно в комнату. Вытряхнула содержимое свертка на пол. Рвала длинные шнурки корсета, избавляя себя от ненавистного платья, затем сбросила панталоны, натянула короткие шортики из другого комплекта нижнего белья — единственного подходящего к этой одежде, без кружев. Платье затолкала ногой под кровать, чтобы оно не бросилось в глаза случайно вошедшей прислуге, и стянула вниз покрывало.

Бриджи пришлись впору, рубашка же висела, словно ночная сорочка — пришлось подпоясаться длинным поясом от халата. В тяжелые башмаки она натолкала салфеток, чтобы не падали с ног. Набросив на голову плащ, Вианна оценила свой внешний вид в отражении зеркала, поняв, что вряд ли кто-то отличит ее от худощавого парнишки — помощника реональского купца.

Пробежав уже выученными за эти дни коридорами и преодолев несколько лестничных пролетов, она спряталась за круглой колонной, за которой открывался большой зал. Там как раз проходили стражники. Как назло, от новой одежды с непривычным запахом специй засвербило в носу. Она прикрыла ладошкой рот, чтобы только не чихнуть, но от этого желание лишь усилилось.

Она не выдержала.

Апчхи!

Королевские стражники в другом конце зала подняли головы, пытаясь понять, кто там находится. Но стояли они на другом уровне: их разделяло три ярда высоты. И пока они спускались вниз, чтобы проверить ту часть помещения, Вианна изо всех ног припустила в сторону открытой двери, откуда выбежала в застекленный крытый пассаж, где коридор был только один — в другую часть замка.

На самом-то деле оставался лишь один верный выход — быстро бежать. Что и сделала Вианна, пока стражники опускались на нужный уровень и пытались отыскать источник чужеродного звука.

Спрятав голову под капюшон, придерживая его руками, чтобы тот не свалился с головы, девушка мчалась в сторону внутреннего двора. Но из-за своей оплошности попала к нему совсем с другой стороны. Оттуда тоже была дверь, но Вианна теряла много времени. Но что уже поделать, ведь назад развернуться невозможно — придется идти другим путем.

Вдали показались несколько темных силуэтов, но их обладатели не обратили на девушку внимания.

Она быстро промчалась по наклонному пандусу, едва не споткнувшись в своих крайне неудобных башмаках. Новая галерея вела к коридору, а уже оттуда во внутренний дворик, где и должны были находиться гости.

Хоть бы успеть! Она уже понимала, что потеряла несколько минут. А если делегация уедет без нее? Что тогда?

И вот за застекленными окнами коридора, ведущего вдоль внутреннего пространства двора, показались крытые повозки реональцев, которые она видела еще сверху. Делегация уже вышла и располагалась на площадке, хотя большая часть людей должна выйти оттуда пешком. Толстые мулы, запряженные в телеги, ржали, взывая хозяев в дорогу. Но те не спешили — видно, ждали кого-то.

Коридор, по которому мчалась девушка, был пуст, но где-то вдали раздавались голоса. И Вианна понимала, что в любой момент ее схватят и доставят прямо в руки королю. И тогда прощай свобода. Ее вообще посадят в закрытую келью вплоть до самой свадебной церемонии. До двери оставалось еще тридцать ярдов, уж никак не меньше.

И вот Вианна достигла выхода. Дверь оказалась открытой, и девушка замерла в нерешительности.

Все пропало! Ворота, ведущие во внешний мир, уже открылись, и реональцы покидали дворец. Надвинув черные капюшоны плащей на лбы так, что лица невозможно было рассмотреть, они медленно выходили один за другим за каменную арку, следуя за своими торговыми повозками.

Как же она могла так оплошать?!

В этот момент девушка была готова рвать на себе волосы от досады: пятьдесят ярдов, что теперь разделяли их, невозможно преодолеть незаметно.

Она замерла в проеме, вытирая слезы; последний шанс на свободу ускользал.

Но в этот момент двор замка, погруженный в вечерние сумерки, озарил синеватый с белым свет открывающегося портала. Оттуда показался один из грозных королевских магов в сопровождении военного чиновника и нескольких гвардейцев.

— Остановить караван! — разлетелся громкий приказ, и его эхо отразилось от стен внутреннего двора. — Приказом короля! Нам доложили, что среди них прячется еще один человек!

Процессия остановилась. Недовольные реональцы шушукались между собой, возмущались, пока стражники затолкали всех обратно во двор, а металлическая решетка ворот с грохотом захлопнулась за ними.

— В чем дело? — вышел вперед высокий глава каравана, реональский купец.

— Снять всем капюшоны. Среди вас скрывается преступник!

Недовольные реональцы пару минут переговаривались, но все же подчинились. И пока они обнажали головы, показываясь королевской страже, открывали вновь свои повозки, в голове Вианны стучало, как набат одно слово: «Бежа-а-ать!»

Она пригнулась, чтобы ее не заметили изнутри двора, и припустила изо всех ног.

Куда бежать, она не знала, поэтому рванула первым же знакомым коридором, откуда можно было попасть на ярус выше, — только бы не слышать тех слов.

Как же хорошо, что она опоздала — ее бы уже нашли. Неужели Диггор прокололся? Или Клорисса видела одежду, толстая змея?! А может быть, Ольвин оказался предателем?

Но не было ни одной свободной секунды, чтобы размышлять. Следуя уже знакомым путем, Вианна выбежала к темной лестнице, где не горел ни один факел, стремглав помчалась вверх, преодолевая этажи.

Она уже бывала здесь, но обычно сюда поступала хоть кроха света от маленьких узких прорезей-окон. Но снаружи стремительно темнело, поэтому пришлось бежать в кромешной тьме. Верхней частью этой лестницы не пользовались, то и дело Вианне в лицо попадала густая липкая паутина, сплетенная с годами маленькими обитателями башни.

Вианна вылезла на технический этаж дворца — сейчас темный и мрачный. Присела на пол, чтобы отдышаться. Где-то внизу раздавались возгласы и крики. И она была уверена, что это ее ищут.

Что же делать? Возвращаться обратно не стоит точно, а путь к отступлению отрезан. От огорчения она расплакалась, размазывая по щекам пыль и остатки паутины. Волосы спутались, тело вспотело от продолжительного бега. Выбившиеся из узла влажные пряди прилипли к щекам, попадая в рот и глаза.

Наконец-то девушка смогла успокоиться. Она подняла подол плаща и протерла им лицо, потом встала, чтобы осмотреться.

Вианна попала не в то крыло, где была в прошлый раз, ведь с той лестницы было три выхода — она видела это еще несколько дней назад, когда шла знакомиться с принцем. Куда же ведет эта часть?

Несколько наклонных слуховых окон пропускали свет первых звезд, появившихся на небе. Девушка осторожно выглянула. Странно, ей вдруг показалось, что за окном моргнул какой-то отблеск, но он тут же погас. Но там же ничего нет, лишь металлическая крыша более низкой части дворца!

Окно оказалось открыто — стоило лишь толкнуть фрамугу, чтобы понять это. Там Вианна увидела каменный парапет, пройдя по которому она сможет попасть на крышу. А ведь сейчас как раз должна быть пересменка у воздушных стражников.

Вианна отбросила на спину плащ, перелезла на подоконник и свесила ноги вниз, подтянувшись на руках, чтобы перенести массу тела.

Невысоко — перепад высот всего-то ярда три. Она сосредоточилась и прыгнула. Металлическая кровля отозвалась своеобразным дребезжащим звуком.

Твари сумрака! Громко ведь как! Ей приходилось и раньше заниматься подобным. Ведь с самого детства она только чем и занималась, что убегала от родителей, ползала по деревьям, крышам и вообще вела себя не так, как подобало приличной леди. Теперь же эти навыки сгодились.

Она медленно двинулась по кровле, стараясь ступать бесшумно, но выходило плохо — каждый шаг выдавал ее. Дальше металлическая поверхность уходила резко вверх под косым углом, где находились несколько шпилей с королевскими стягами. Лишь эта вытянутая часть была почти пологой. Если она останется здесь, то на рассвете ее обнаружит первый же рейд королевской драконьей охраны.

Ей вдруг показалось, что совсем рядом с ней кто-то вздохнул. Вианна подпрыгнула от неожиданности и обернулась, всматриваясь во тьму, где лишь звездный свет отражался от металла покрытия.

— Кто здесь? — еле слышно спросила она.

В ответ раздался еще один вздох — протяжный и вовсе не похожий на человеческий.

Вианна протянула руку к пульсирующей субстанции и почувствовала под пальцами что-то странное — холодное и чешуйчатое. Она отдернула руку, но тут же снова вытянула ее, удостовериться, что ей не показалось.

«Нечто чешуйчатое» под рукой внезапно дернулось и тихо зарычало.

Вианна в одно мгновение отпрыгнула назад, удар из воздуха свалил ее с ног. Девушка больно ушиблась о поверхность кровли затылком, перед глазами моргнули яркие звезды, а потом поплыли черные круги.

— Ты кто такой? — раздался сбивчивый мужской шепот.

«Это же не страж короля!» — дошло до Вианны, пока она приходила с себя.

Она попыталась подняться, но ее не пускала непонятная сила.

— Что ты здесь делаешь? — задал новый вопрос невидимый незнакомец.

— Мне нужно в город, — хрипло проговорила Вианна. — Помогите, прошу!

— Странный мальчишка. Что ты вообще делаешь на крыше королевского дворца? — Грубый тон заставил ее вжать голову в плечи.

— Я заблудился, — прошептала Вианна.

— Твари сумрака высшей субстанции! — выругался невидимка. — Лишний свидетель. Нельзя оставлять его, но неохота убивать, оставлять следы. Черныш! — тихо позвал он.

Черная невидимая масса, не пропускающая свет звезд, зашевелилась. Нечто невидимое рыкнуло, соглашаясь. В следующий момент раздался шум ветра, а черная крылатая тень заняла значительную часть пространства вокруг Вианны. А потом девушку подняли в воздух за полы ее плаща. И она поняла, что дракон (как она уже догадалась, он находился под действием магии невидимости), высоко над городом и удаляется от ненавистного королевского дворца.

Вианна зажмурилась от страха. Ее обдували прохладные воздушные массы. Ноги болтались, рубашка расстегнулась от ветра. Она лишь чувствовала равномерные, но при этом мощные движения крыльев огромного существа над ней.

Вианна и на драконах никогда не летала, а под драконом — и подавно. Поэтому ужас охватывал лишь при одной мысли, что этот монстр может выпустить ее из своих когтей, и тогда она полетит с внушительной высоты и разобьется насмерть. Или еще чего хуже — он сядет и придавит ее своим телом, расплющит, словно пирог. Эта перспектива пугала не меньше.

Наконец-то они начали снижение. Прошла целая вечность. И Вианна не успела оглянуться, как дракон снизился над просторной окраинной улицей, выпустив ее из когтей так, что она прокувыркалась по грунтовой дороге и врезалась в росший у обочины куст с колючками. Сам же черный монстр мягко спланировал и развернулся, сев на поверхность безлюдной в это время дороги.

Вианна приподнялась, потирая лоб. Капюшон давно слетел с головы, прическа растрепалась, а сама она чувствовала себя не так уж и хорошо — все тело болело, словно его пронзили насквозь иглами морского ежа. Ко всему прочему, она потеряла в полете один из башмаков. Она поднялась, стряхивала с себя пыль, а потом выбросила бесполезный второй башмак в злополучные кусты.

В это время с дракона спрыгнул незнакомец.

— Эй, ты как? — послышался из темноты настороженный голос.

— Эмм, ужасно. А ты кто? — промычала Вианна.

— Сначала скажешь, что ты делал на крыше. Потом отвечу я. Может быть.

Она хотела было сказать, что бежала, но слова застыли на языке. Нельзя выдавать, кто она такая первому же встречному. Наверняка он шпион короля. Хотя тогда почему он так стремительно улетал? Да еще и использовал магический артефакт, причем довольно сильный, способный скрыть не только его, но и огромного дракона.

Капюшон слетел и длинные волосы девушки выскользнули из-под плаща.

— Я не помню. Головой, кажется, ударилась, — выдохнула она. —Упала… С неба… С дракона.

— Упала? — Мужчина приблизился и подал руку, помогая подняться. — Девчонка, выходит. Как зовут тебя хоть помнишь?

— Ви… Ой… Анна. Меня зовут Анна.

— Так, значит, Анна. — Незнакомец притянул ее к себе, словно куклу, и она не успела опомниться, как оказалась прижата к ближайшему дереву. Из руки мужчины выскочил огонь, который приковал ее руку к стволу. Она лишь успела заметить, что незнакомец использовал для этого странного вида приспособление в виде браслета. — Врешь, на тебе плащ, который носят реональцы. На кого ты работаешь?

— Ни на кого, чес слово, — еле слышно прошептала девушка, потом прикрыла глаза.

Стало страшно до липкого ужаса. Видно, она помешала кому-то, неважно, работает он на короля или же нет. Если да — ее просто вернут во дворец, а если нет, то он убьет лишнего свидетеля. Такой не станет церемониться в любом случае.

— Нет времени с тобой возиться. И что мне теперь делать? Откуда ты вообще?

— Из усадьбы… Фро… Фор… Фиор… торола, — пролепетала девушка заплетающимся языком. — Я там работаю.

— Кого? Форлетора, что ли?

— Угу, — закивала Вианна.

— С каких-то пор он взял себе новую работницу?

Аллан отошел в сторону, посматривая на Черныша. Если девчонка действительно говорит правду и работает на Эллиота, то ее теория падения на крышу могла оказаться правдой. Драконы Форлетора не всегда отличались покладистым характером. В таком случае, неудивительно, что она могла пролежать там некоторое время без сознания. Их встреча — просто совпадение. Но если Его Темнейшество узнает…

Он вздохнул. Убить девчонку он не мог. Юное дрожащее существо, что стояло перед ним, вызывало жалость потрепанным внешним видом и подавленным состоянием.

Бренфорд потянулся пальцами к закрепленному на поясе кармашку, откуда достал небольшую стеклянную палочку, сломал ее. Пространство вокруг мужчины окутал туман. Это был гаджет для связи с Его Темнейшеством. Аллан не слишком хотел встречаться с ним лишний раз лично, но иного выхода не было.

Вианна смотрела на незнакомца и не понимала, что он вообще делает. Слишком далека от нее была вся магия, о которой она знала лишь понаслышке. Но этот мужчина явно непрост. Она застонала и попыталась выдернуть руку, но вместо этого получила болевой импульс, который ушел куда-то в предплечье. Перед глазами поплыла тьма, она почти теряла сознание. И сообразить что-то стало крайне сложно. Сквозь тьму она вдруг увидела зеленоватый свет открытия портала. А потом раздались чьи-то шаги и голоса. Разговаривали двое мужчин.

Вианна хотела что-то произнести, но как раз сейчас на нее обратили внимание, и она поняла, что ее губы будто колет множество иголочек или искр. Странное ощущение мешало открыть рот, но быстро прошло. Стало приторно сладко, вокруг нее поплыла дымка. Она погружалась странную дрему, проваливалась в сон.

Девушка зевнула в полный рот. В последний момент поняв, что ее больше не держит магический браслет, мягко осела на траву газона, прислонившись к дереву, и уснула. Где-то вдалеке раздавался разговор незнакомцев, а в голове пульсировала одна только мысль: «Я сбежала!».

 

ГЛАВА 5. Утро в драконьем поместье

Вызывать в город Его Темнейшество не входило в планы Аллана.

Ему были знакомы многие магические основы — сказывались юные годы, проведенные в Нориуме средь темных магов, которым он был обязан жизнью. Именно они обнаружили у него дар, который Его Темнейшество долго развивал — в юном сироте увидели естественную магию, что отличалась от темной и светлой, больше выражающуюся в анимагии и магии стихий. Но понять, что это, не смогли даже маги Великой восьмерки.

Работать на них темный предложил Аллану сразу же после возвращения в Илларис — нужны были свои шпионы, ведь имперские маги не могли самостоятельно проникать во многие места, где стояла блокировка порталов, и вмешиваться в политику тоже не имели права. А вот такой, как Аллан Бренфорд, был неоценим при выполнении многих задач. Он и сам прекрасно осознавал, поэтому мог просить любые суммы за свои услуги, но это занятие не слишком привлекало.

Его Темнейшество прибыл порталом практически сразу, как только Аллан отключил незнакомке восприятие окружающего мира. Из зеленого тумана показался высокий мужчина, глаза которого при виде Бренфорда вспыхнули ярким бирюзовым светом.

— Рик собирался встретиться с тобой утром. Именно там ты должен был передать ему свитки. Тебе удалось их достать?

— Удалось, но проблемка одна вышла. — Аллан кивнул в сторону незнакомки, что так и оставалась у дерева. — Девчонка — лишний свидетель.

— Она знает, что ты там делал? — насторожился маг.

— В том-то и дело, что нет. Но я был обязан предупредить вас.

— Сюда зачем притащил? Сам же знаешь, мне нельзя появляться в городе. Не мог решить проблему сам? Не ожидал от тебя, Бренфорд, такой слабости. — Маг поднял руку, извлекая из ладони энергетический клинок, но Аллан успел остановить его резким взмахом руки, разрубив светящийся меч пополам.

— Наложите ей заклятие хранения секрета, вот и все. Я не могу сам. Она будет молчать.

— Сильно… — Маг посмотрел на свою руку, в которой пропало оружие. — Странный ты, Бренфорд. Тебе легко даются сложные вещи, а для мелочей пришлось вызывать меня?

— Я не каждый день прошу о чем-то, — стиснул зубы Аллан. — Тем более, мне все равно пришлось бы отдавать вам заказ.

— Ладно, считай это бонусом от меня. В этот раз не стану уменьшать сумму твоего гонорара. Как только проверю, то ли ты привез, передам оставшиеся деньги с Риком. Но учти: в следующий раз проволочек быть не должно. Избавься от девчонки, зашвырни ее подальше от города. Она будет молчать. — Темный маг протянул руку, приложив ее к губам ничего не понимающей девушки, зашептал ритуальные слова.

Получив в руки сверток, из-за которого и был весь сыр-бор, маг точно так же ушел порталом, пока ищейки короля не заподозрили в городе присутствие темного.

Аллан бросил взгляд на свою «занозу», которая мирно сопела, прислонившись к толстому шершавому стволу дерева. Мужчина вздохнул, взвалил девчонку на плечо и направился к Чернышу, который перекрыл всю дорогу своим телом. Хорошо, в это время здесь не было карет и прохожих.

— Полетели. Она говорила, что работает на Эллиота. Выбросим ее там — и домой, спать.

Девчонка оказалась легче, чем он думал. Она неосознанно потянулась к нему руками, чтобы удержаться, обняла шею, и Аллан услышал ее размеренное дыхание. На щеке темнела ссадина, хорошо различимая в звездном свете. Губы что-то шептали, веки подрагивали.

Он еле сдержал себя, чтобы не поцеловать эти губы — настолько они оказались притягательными, но тут же вспомнил, что она здесь делает. Лишняя проблема на его голову. Нужно будет понаблюдать потом за ней — удостовериться, что не сболтнет лишнего.

Он поднял ее на Черныша, обхватил не сопротивляющееся безвольное тело правой рукой, крепко прижав к себе. Второй же хлопнул дракона по шкуре. Черныш понял его жест, стоило лишь задать ему направление. Крылатый ящер взмыл над городом, взяв направление в сторону юго-запада, где и находился знаменитый питомник драконов его знакомого, Эллиота Форлетора — «Эллитор», особи из которого когда-то славились на весь Илларис своими непревзойденными качествами.

 

***

— О-о-о, что случилось?

Вианна открыла глаза, соображая, где она вообще. Одно лишь дошло сразу — это не дворец короля. Она на свободе!

Обстоятельство не могло не радовать, несмотря на то, что все тело болело, а во рту пересохло. Губы обветрились и потрескались, на голове была шишка, в волосах сотня противных колючек. Плащ Вианна потеряла еще ночью, и теперь тело прикрывала лишь длинная до колен рубаха.

Она вытянула босые ноги и поняла, что лежит на скамье в каком-то саду.

Спину ломило от неудобной поверхности, глаза слипались в странной полудреме. Но любопытство взяло верх, и Вианна кое-как поднялась, рассматривая солнце сквозь зеленую листву деревьев. За ними она вдруг увидела дракона, который равномерно кружил над садом, словно высматривал добычу. Но когда он в очередной раз отдалился, то девушка заметила на нем всадника — молодого человека, пытающегося выровнять полет, но вместо этого дракон делал лишь то, что хотелось ему.

— Кто такая? — раздался голос откуда-то сзади.

Вианна медленно повернула голову, чтобы увидеть источник звука.

Там стоял мужчина, подпирая руками талию. Точнее бока, ведь талии у него, как таковой, не имелось. Разноцветный расшитый нитями камзол не сходился впереди, оттуда торчала светлая рубаха, прикрывая живот. Ноги, одетые в высокие сапоги, он расставил на ширину плеч. А в зажатом кулаке Вианна увидела вдруг рукоятку хлыста, продолжение которого терялось где-то в густой траве.

— Меня зовут Анна, — вспомнила она имя, которым назвалась ночью. — Где я?

— Это усадьба Форлетора. Лучшие драконы королевства. Разве ты не знаешь?

— Значит, я попала по нужному адресу, — пробормотала Вианна, судорожно соображая, что же за адрес был в письме от Диггора, которое она благополучно уничтожила. Одно только имя обрывочно осталось в голове.

— По какому адресу? Что ты болтаешь? Как оказалась на территории, спрашиваю? — угрожающе двинулся к ней незнакомец.

В голове возник образ мужчины, который забрал ее с крыши дворца. Вот только дальше все воспоминания как будто стерлись наполовину, остались лишь мутные картинки. Это он привез ее сюда на драконе! Вианна поняла, вспомнив ночной разговор. Но сказать об этом она не могла, как ни пыталась. Рот открывался, но язык будто застыл в нем.

— Э-э-э… я… попала… — заикалась она.

Да что происходит?! Как объяснить, что за человек встретился ей ночью?

— Что ты мычишь, так телка? Говори внятно!

— Не могу, — выдохнула она. — А вы и есть тот самый Форлетор?

— Нет. Я здесь работаю. За порядком смотрю, так сказать. Ищу таких вот, как ты, нарушителей, которые проникают на частную территорию и выведывают профессиональнее секреты. Идем-ка со мной. Пусть Эллиот сам решает, что с тобой делать.

Он грозно шагнул к девушке. Та шарахнулась в сторону, но мужчина быстро поймал ее за ухо. Так он ее и вел, как нашкодившего котенка. Вианна пищала, пыталась вырваться, хваталась за его толстую руку, но охранник был непреклонен. Только грозился дать ей пинка, если она будет дергаться и орать. Она же, бросая косые взгляды на толстый хлыст, скрученный сейчас в кольцо, больше не решалась сопротивляться. Придут к хозяину — и она все сможет объяснить, расскажет о том, что писал брат.

Увидев, что незваная гостья больше не сопротивляется, охранник все же отпустил ее ухо, Вианна схватилась за больное место и ойкнула.

— То-то же, — проворчал толстяк, положив руку на хлыст. — Иди за мной и не пытайся сбежать. Я не допущу, чтобы по моей территории разгуливали всякие, вроде тебя.

В какой-то момент Вианна вскрикнула: прямо перед ними на траву спикировал тот самый дракон, которого она видела в небе. Она отскочила назад, рассматривая крылатого ящера, с него ловко спрыгнул мальчишка.

— Как прошла тренировка, Криспин?

— Эта драконница, Елка — просто монстр. Абсолютно неуправляема. Попробую взять Фрея. — Парень почесал курчавую голову. — Кто это с тобой?

— Не твоего ума дело. Делай то, за что тебе деньги платят, а не суй свой любопытный нос не в свои дела.

Вианна с любопытством слушала разговор незнакомцев, даже забыла на минуту, что у самой проблем по горло. А еще посматривала на зеленую самку дракона, что ожидала своего наездника, склонив голову, словно понимала все, что о ней говорят. Со своей особенной красотой, присущей только драконам, гордой осанкой и умным взглядом ярко-зеленых глаз, она вся будто сливалась с зеленью — недаром ее прозвали Елкой. Лишь на груди и животе виднелись желтоватые пятна, складывающиеся оригинальным узором.

Парень по имени Криспин направился к драконнице, похлопал ее шею и запрыгнул на животное. Елка расправила крылья, закрыв ими утреннее солнце, оттолкнулась задними мощными лапами и взвилась в воздух. Вианна задрала голову, с восхищением рассматривая, как управляется с ней парнишка. А она и на драконах никогда не летала, если не считать ночного, не слишком-то удачного полета.

Дорога шла мимо полян, где черные выжженные огнем полосы чередовались с зеленой вытоптанной травой, а потом снова начиналась грунтовка, по которой могла смело проехать карета. Вдалеке темнели крыши больших зданий непонятного Вианне назначения, а впереди вырисовывалась и сама усадьба владельца этих земель.

С небольшого возвышения хорошо был виден высокий забор, что окружал частную территорию размером никак не меньше приусадебных земель герцога Леофрайна, где Вианна выросла, если не был больше в два раза.

Ближе к высоким крытым зданиям она вдруг увидела огороженную поляну, где дрались друг с другом три дракончика-детеныша. Малыши еще не умели летать. Они смешно подпрыгивали, набрасываясь друг на друга, отмахивались крыльями, раскрывали зубастые пасти, чтобы цапнуть за ногу противника, извергали вьющиеся языки пламени. Если бы не знать, что из этих «милых» малышей вырастут опасные и порой неуправляемые монстры, на которых не заканчивалась мода в королевстве Илларис, то картина выглядела бы вполне так себе милой. Но от того, что один за другим происходили несчастные случаи, цена на обученных монстров лишь росла, а умелые наездники были одной из самых привилегированных каст.

Особняк Форлетора состоял из трех этажей.

Сам хозяин этого места не любил просыпаться рано. Эллиот Форлетор только что поднялся с постели и теперь сидел в толстом халате на балконе своего дома, наслаждаясь добрым летним утром. Он любовался на свои владения и попивал травяной ароматный чай, забросив ноги на небольшой стульчик, когда вдруг увидел внизу своего охранника и странную растрепанную девицу, растерянно оглядывающуюся по сторонам.

— Кого ты нашел, Ирвайн? — крикнул Форлетор с балкона.

— Шпионила, неймар Эллиот. Явно прислана от Сэлливана.

— Веди ее наверх, — раздался грозный приказ.

Вианна задрала голову, чтобы рассмотреть хозяина, но охранник по имени Ирвайн уже втолкнул ее в дом, даже не дав опомниться. Навстречу бросились две служанки, одетые в белоснежные накрахмаленные передники и такие же чепцы. Они остановились в нерешительности, глядя на недовольного Ирвайна. Тот ущипнул одну из служанок за щеку и натянуто улыбнулся.

— А ты сегодня хороша, Марисса. Встретимся вечерком, а?

Вторая метнула ревнивый взгляд на светловолосую Мариссу.

— Ты же мне обещал, Ирвайн!

— А с тобой, Черил, завтра, хы… — Он глупо ухмыльнулся.

— Мы идем к главному или нет?! — повысила голос Вианна, привыкшая командовать такими еще в поместье герцога. И сейчас смелость проснулась в ней. Из головы вылетело то, что она стоит перед ними в оборванном виде и босиком.

— Ух ты, и голосок прорезался, — повернулся Ирвайн и грозно надвинулся на Вианну.

— Мы теряем время зря! — бледнея и покрываясь пятнами, произнесла девушка, превозмогая страх. — Мне действительно нужно было попасть к вашему хозяину.

— Неймар Эллиот Форлетор. Его так зовут.

— Да, именно это имя я и хотела сказать. Мне нужно к Форлетору. Один человек договорился, что ваш неймар возьмет меня на работу, — гордо выступила она вперед.

Служанки Черил и Марисса подбоченились и переглянулись, а потом устремили изучающие взгляды на новую «конкурентку». Вианна гордо смотрела на них, не опуская взгляда. Ноги ныли после прогулки босиком, голова так и не прошла, а под глазом, кажется, уже отекало. Она представляла, как выглядит со стороны, но это не мешало юной аристократке считать себя по статусу выше нерадивых служанок.

— Пойдем, нет времени. Эллиот действительно ждать не любит. — Ирвайн толкнул ее к широкой лестнице, что вела на второй этаж особняка.

Вианна послушно поплелась за ним, невзирая на оставшихся внизу служанок. Они дошли до входа на широкий балкон. Ирвайн нажал на ручку и отошел, пропуская вперед свою добычу, после этого прикрыл за ней дверь.

— Вот она, неймар Эллиот! Спала на скамейке неподалеку от восточных ворот. Непонятно, как проникла на территорию, ведь я повсюду выставил охрану. Может старый сторож, Зуфир, дремал на посту?

— Оставь, я сам поговорю с ней, — лениво потянулся хозяин.

Вианна вскинула голову, рассматривая Эллиота Форлетора. Неужели это именно тот человек, с которым договорился Диггор?  В этом месте ей предстоит спрятаться, пока брат не найдет решение проблем и не договорится с родителями. Странно, почему Диггор вообще решил организовать ее побег раньше, ведь до церемонии оставалось еще почти полтора месяца. Возможно, он что-то узнал еще, помимо того, что младший принц — недоумок?

Мужчина, что сидел в кресле, имел длинные темные волосы. На первый взгляд, ему можно было дать лет сорок семь, может, пятьдесят. Он задумчиво почесал тяжелый квадратный подбородок, потом отбросил назад локоны, что мешали ему рассмотреть наглую девицу. Форлетор жестом отправил охранника и поднялся, потягиваясь во весь свой немаленький рост. В темных глазах мелькнуло недовольство, ведь ему помешали провести это утро в тишине и раздумьях.

— Кто ты такая? Не похожа на шпионку Сэлливана.

— Меня зовут Анна. Я к вам. На работу.

— На работу? — Мужчина шагнул, глядя на нее сверху вниз. Затем он больно взял ее кисть, перевернув ладонью кверху. — Так ты же белоручка! Тяжелее иглы ничего в руках не держала. Обычно ко мне на работу просятся лишь мужчины. Как оказалась здесь?

— Я… эм-м-м… — хотела сказать, что прилетела с незнакомцем, Вианна, но язык снова замер, не желая произносить эти слова.

Эллиот поправил халат, прикрыв темные волосы на груди. И шагнул вперед, прижимая ее к стене. Дотронулся до ее губы, а Вианна зажмурилась, чтобы не смотреть на этого типа. Неужели будет приставать? Но он вдруг вымолвил:

— Похоже на заклятие молчания. И кто тебя так? Связалась с магами?

— Эмм… Я не помню, — смогла выдавить Вианна, не открывая глаза.

— Любопытно. А ты ничего. Легкая. — Он поднял ее за талию, сжав ручищами, потом поставил обратно на пол. — Из тебя бы вышла наездница. Вот только ты наверняка ничего не умеешь. Не так ли?

— Угу, — закивала Вианна, радуясь, что он убрал руки.

Эллиот крепко задумался. Уж так вышло, что старый Хьюго сдавал на глазах. Жадный Форлетор не желал содержать лишний штат работников, ведь всем нужно было платить, а это он любил делать меньше всего. Девчонка, попавшая в неприятности, просто искала себе убежище. Что же. На нее не обязательно тратить много денег, а старик Хьюго временно заткнется. Ведь три последних помощника сбежали от него. А еще Эллиот попытается выяснить, от кого она сбежала. Возможно, он заработает куда больше, когда выяснит правду, если что-то пойдет не так. Можно убить двух гусей одной стрелой.

Он приподнял одну бровь.

— Найду тебе работу. Не воровка?

— Нет, что вы, — замотала головой Вианна.

— Да, не похожа. Ладно, разберусь потом, кто ты такая. — Он приподнял уголки губ, образуя кривую улыбку, от которой Вианне стало противно. — Скажешь Ирвайну, что ты принята, он все объяснит.

— Принята? — Синие глаза девушки блеснули от счастья. — Правда?

— Да. Старому Хьюго нужен помощник. Он давно не справляется сам. Плата — один реалл в неделю. Вещи есть?

— Ничего нет. Вообще.

— Скажешь Мариссе, пусть подыщет что-нибудь на первое время. Иди, скажи Ирвайну, что я велел. Потом найдешь Вилка. А я потом с тобой поговорю, — сделал широкий жест хозяин.

Вианна повернулась к солнцу и тихо зашептала слова благодарности богине Айко-Раон за то, что та избавила ее от королевской «благодати» и дала шанс начать нормальную жизнь. И в тот момент было абсолютно все равно, какую работу ей предоставят.

 

***

В то же самое время.

Королевский дворец.

 

— Сработал фиолетовый луч артефакта. Кто-то, обладающий властью над ним, находился совсем близко. — Придворный маг широкими шагами измерял тронный зал дворца.

Полы его мантии развевались при каждом движении. Бледное вытянутое лицо было напряжено, белые губы сжаты. Бесцветные волосы россыпью падали на темно-синие складки ткани. Он повернулся к королю.

— Что произойдет дальше? — Киранн небрежно поправил корону, поднялся с трона и подошел к широкому окну с видом на город, осматривая свои владения. — Что все это значит, Херевард?

— Артефакт почувствовал кого-то. Этот «кто-то» явно не из королевского дворца. Но поскольку остальные лучи не успели активироваться, то расстояние между нашим субъектом и артефактом снова увеличилось. Если бы он приблизился еще, мог бы сработать синий и голубой лучи, но этого не произошло.

— Значит где-то есть наследник силы… — панически пробормотал король. — Что же нам делать?

— Искать его, Ваше Величество. Это единственный для нас выход.

— Мы не можем признаться всем, что дар несколько поколений назад покинул королевскую династию. Вы же сами знаете, чем это грозит нам, Херевард. Тот, кто может управлять артефактом, получит возможность претендовать на трон.

— В том случае, если он это узнает. И тем более, если это поймет народ. А никто ведь не знает правды. Думаю, даже тому таинственному магу это неизвестно, ведь он был здесь не за этим. Из архива похищены свитки. И кажется, это происки агентов Нориума.

— А что было в тех свитках? — нахмурился король.

— Заклинания стихийной магии, Ваше Величество, — закивал Херевард.

— Мы должны сделать своего наследника. Дар не мог уйти из семьи навсегда. Просто еще не родился тот, кто сможет управлять артефактом. Спрячьте реликвию подальше, в самую охраняемую часть дворца, хоть под землю. Пройдет время — и луч погаснет, сами знаете, еще не все потеряно. Леди Леофрайн близка нам по крови, именно она даст нам этого наследника. Силы должны снова проявиться в четвертом поколении.

— Тогда женились бы на ней сами, Ваше Величество. Вы напугали ее браком с Его Высочеством, Бедивиром, вот она и сбежала. Хотя я ума не приложу, как она это сделала.

— Ты ведь знаешь наше положение, Херевард! — вскипел король. — Нам придется признаться всем, что мой сын болен, а королевская власть ослабевает. И за меня ее отец не отдал бы замуж, а если столько людей против брака, то и совершить таинство мы не можем.

— Она явно сбежала вместе с вором. Вы же понимаете это сами. Мы не можем упустить ни первого, ни вторую. Вероятность, что от леди Леофрайн появится наследник, есть. Ведь она несет нужные нам крови. Но меня пугает то, что где-то разгуливает готовый обладатель силы.

— Леди Леофрайн нужно отыскать, причем срочно!

— Если она еще жива. Не думаю, что они были в сговоре, Ваше Величество, — уклончиво ответил маг.

— Я же хорошо припугнул ее, она не должна была сопротивляться. Расписал ей все возможные перспективы. Для всех она должна играть роль жены моего младшего сына.

— Видно, вы переусердствовали, Ваше Величество. Нужно вернуть их любой ценой.

— Ты же главный маг королевства, Херевард! Неужели у тебя нет никаких идей на этот счет? Я считал тебя умнее. Видно, пора заменить тебя на посту. Молодой Эсминд отлично справится с твоими обязанностями.

Маг Херевард злобно сверкнул глазами, чинно прошелся перед королем, сложив руки на груди, затем остановился и резко повернулся.

— Подадим сбежавшую невесту в розыск. Свитки все-таки пропали. Повесим на нее обвинение в краже. Так мы убьем гусей одной стрелой. Таинственный похититель не заподозрит, что нам что-то известно, не станет особо скрываться — это раз. А во-вторых, у нас будет повод, чтобы никуда не отпускать от себя сбежавшую невесту. Мы найдем ее, посадим ее в тюрьму. И герцог ничего не сможет нам сделать, не заберет дочь, ведь суд вынесет вердикт — несколько лет заключения. А вы, тем временем, заберете ее к себе и будете пытаться получить нового наследника. Все очень просто. Один из вариантов должен сработать. И да, если у вас все же получится, нам по любому придется избавиться от того, кто может нарушить наш план.

— Действуй, Херевард! Привлекай лучших магов-поисковиков, но верни беглянку во дворец! Иначе, можешь готовить сундуки на выход сам, а твое место займет Эсминд. На расходы не скупись. И артефакт спрячь подальше. Не хватало еще, чтобы кто-то добрался до него первым.

— Верно, Ваше Величество. Ведь если сработают все семь лучей, то мы не сможем обратить это. Мы будем бессильны. Я рад, что вы меня понимаете, — пробормотал Херевард.

— Если будем действовать согласно нашего плана, ничего не случится. Будем и дальше имитировать силу. И ты никому ничего не скажешь. Предстоит война, подразделения почти укомплектованы. Если кто-либо прознает правду, в армии тут же начнется бунт, а нам это нужно меньше всего.

Король Киранн прищурился, глаза под густыми бровями сложились в узкие щелки и яростно сверкнули. Все шло не так, как он хотел. А еще девчонка сбежала прямо из-под венца. Уж он укротил бы ее нрав, пусть бы она только стала женой его младшего сына. Сложно совмещать государственные интересы с магическими. Старшего пришлось женить на иноземной принцессе именно из-за политической обстановки. Здесь же никто не мог помешать выполнить задуманное.

 

ГЛАВА 6. Новая работа и знакомства

Охранник Ирвайн зажимался в большой гостиной со светловолосой служанкой. Но легкие шаги девушки на лестнице услышал тут же. Бросив недовольную Мариссу в одиночестве, он тут же поспешил навстречу Вианне, встав перед ней так, чтобы она не могла пройти дальше.

— Неймар Эллиот приказал, чтобы вы проводили меня к Хьюго. И сказал, что я буду его помощницей, — гордо вскинула темноволосую голову девушка.

— Оставил-таки, да? — удивленно переспросил Ирвайн.

— Сомневались? Я же говорила, что буду у вас работать. — Вианна оттолкнула плечом наглого охранника и протиснулась вниз, провожаемая пронзительным взглядом Мариссы.

— Посмотрим, сколько ты продержишься. — Охранник переглянулся со служанкой, и они рассмеялись. — Я провожу тебя к Хьюго. Как говоришь, твое имя?

— Анна, уважаемый неймар. А ваше?

— Ирвайн. Можешь называть меня Ирв. Старикан Хьюго обрадуется помощнице. Ой, как обрадуется!

— А чем он занимается? — Вианна бросилась вдогонку, стараясь не отставать. Хотелось поскорее добраться до места, просто отдохнуть и обдумать свое новое положение. А еще переодеться во что-нибудь более комфортное. — Расскажите, я ведь ничего здесь не знаю!

— Увидишь, — усмехнулся под нос Ирвайн.

Они покинули особняк и вышли на мощеную плиткой дорожку, которая вела к большим сооружениям неизвестного предназначения. Солнце уже поднялось высоко над деревьями и припекало по-летнему жарко. На ногах девушки образовались мозоли, и она едва переступала. А еще хотелось пить и есть. Но голова понемногу переставала болеть.

Свежий воздух пригорода Аль-Веримора придал ей силы. Но вскоре он перебился другим — запахом навоза. Пришлось закрыть нос ладошкой, а на глазах выступили слезы.

Из больших ангаров, мимо которых они шли, и исходил этот запах, а еще оттуда раздавались звуки: рычание, шипение и еще множество других, непривычных слуху.

— Кормить пора всех. Где этот Хьюго?

— Там что дра-драконы? — Вианна вдруг быстро заикала, понимая, куда она попала. Что-то это место уже не так прельщало ее.

— А кто же еще? Стой, ты что, не знала, куда шла?

— Не-не знала… — Вианна обернулась, увидев дальше в поле коз, что мирно паслись, щипали травку. И представила, зачем они здесь нужны.

— А вот и Хьюго. Иди-ка сюда! — закричал Ирвайн. Девушка увидела выходящего из небольшой двери сгорбленного старикашку. — Помощница твоя новая, Анна. Эллиот отправил.

Пожилой мужчина не спеша подошел к девушке, пристально рассматривая ее светло-серыми глазами. От этого взгляда Вианне стало не по себе. Она стянула руками воротник рубашки, но не сдвинулась с места.

— Что с девчонки проку? Тут парни еле справляются. Вот, Криспин выдержал только пару месяцев, попросился в наездники. Хотя летать же ненамного проще. Тут хоть не треснешься головой. Если вовремя остановишь пламя, конечно…

«Криспин — это ведь тот самый наездник, которого мы встретили по пути. Довольно приятный с виду молодой человек. Уж он точно объяснит, чем тут вообще занимаются», — подумала девушка.

— Ладно. Девчонка, так девчонка, — тихо проворчал Хьюго. — А где башмаки потеряла?

— В полете, — не соврала Вианна.

— Наездница?

— Нет. Случайный пассажир.

— Ясно. Комнату тебе определили?

— Не-а, — покачала головой девушка.

— Будешь жить в домике для работников. Там недавно освободилась комната служанки Флурии, что вышла замуж и съехала. Да ботинки какие поищи. Босиком к драконам идти не стоит — рискуешь получить ожог. А нам травмы не надобны — и так в прошлом месяце маг-лекарь бывал здесь несколько раз. Не укладываемся в бюджет. Форлетор потом весь мозг выест.

— Хорошо. Мне как скажете, — улыбнулась она. — Согласна на любое дело.

— Тогда сегодня осмотришься, обживешься, а завтра с утра займешься делом. Вон там дом. Сейчас возьмем от комнаты у Вилка, управляющего. Эй, Ирвайн, проводи Анну к Вилку, а я пока пойду, пора кормить моих девочек.

Вианна тяжело вздохнула. Сложно-то как! Придется запомнить всех обитателей этого места. Вот только драконы вызывали в ней странную дрожь, потому как представить себя рядом с этими ужасными ящерами она не могла. Хорошо, недолго ждать. Скоро Диггор найдет ее и что-нибудь придумает. А работу она уж как-нибудь потерпит. Хотя она прекрасно понимала, что делать ничего толком и не умеет.

 

***

В сравнении с покоями в королевском дворце, эта спаленка больше напомнила Вианне собачью конуру. Она была больше похожа на чуланчик, в котором лишь под потолком находилось малюсенькое окошечко, едва пропускающее солнечный свет.

С одной стороны комнаты девушка увидела узкую, не слишком-то удобную с виду кровать. С другой — небольшой шкаф и деревянный стол, стоящий к нему торцом. Чтобы писать что-то на нем или же есть, пришлось бы сидеть на краю все той же кровати, ведь даже стула не предполагалось. Других удобств, соответственно, тоже не имелось.

Комната выходила в коридор, где было несколько дверей. Таких же, одинаковых, не имеющих никаких различий между собой. Второй этаж предназначался для женщин. Как сказал управляющий Вилк — маленький коренастый мужчина, ниже ее на голову ростом — здесь же жили Марисса и Черил, которых уже видела Вианна.

Ванная комната обнаружилась в конце коридора, вместе со всем остальным, оттуда сливная труба выходила прямо в стену, а за домиком неподалеку находилась канава, куда труба и шла. На первом этаже обнаружилась кладовая и большая общая комната. А дальше такой же коридорчик.

Но в это время дня все чем-то занимались, поэтому некого было спросить, что тут есть еще. Вианна вышла на крыльцо домика для прислуги и тяжело вздохнула. Как же сложно после того, как за ней присматривали многочисленные горничные, делать все самой. Она отбросила темные волосы на спину и присела на ступеньку.

— Все-таки осталась? — послышался голос где-то сбоку. — Как зовут тебя, несчастье?

Вианна обернулась, рассматривая девушку — ту самую Черил. Рыжие волосы были убраны под чепец, лишь пару длинных прядей выбивались из-под белой ткани. С виду ей можно было дать лет двадцать. Хотя Вианна могла ошибаться как в большую, так и в меньшую сторону. Служанка замерла и тоже пристально смотрела на нее, прикрывая рукою глаза от слепящего полуденного солнца.

— Анна. А тебя?

— Черил. Эллиот назначил тебя помощницей Хьюго?

— Да. А что? — Вианна подняла голову, голос задрожал от обиды на свою судьбу.

— Хьюго — нормальный старикан. Порой бывает ворчливый, да и работа в драконьих загонах не сахарная. Уж лучше в доме.

— Черил, а что там нужно делать?

— Это уже, что Хьюго решит. Он здесь с самого основания работает. У хозяина на особом счету. Так что с ним лучше не ругаться.

Это объяснение никак не прояснило Вианне суть дела, но она продолжила выпытывать у разговорчивой служанки все, что ее интересовало. В первую очередь спросила, сколько в усадьбе людей. Служанка задумалась. Вианна подумала, что вряд ли та умела считать. Черил просто принялась перечислять всех, кого вспомнила:

— Сам Эллиот Форлетор. И его теща, ведьма Резанна. С ней лучше не связываться. Жена у неймара Форлетора умерла, так он больше и не женился. Дочь замужем, здесь давно не живет. Коротышка Вилк — управляющий. Он ведет счета и выдает нам получку раз в неделю. Я и Марисса работаем в доме. Ирвайн следит за охраной поместья, у него в подчинении еще двое — старый Зуфир и наглец Рейн, он же кучер при необходимости. Криспин — наш новый наездник. Есть еще Коллин, но у того вообще ничего не выходит. Скоро хозяин его уволит.

Вианна на ходу считала сама в уме. Получалось, что вместе с ней здесь всего лишь двенадцать человек. Не слишком много. Но зато меньше вероятность, что кто-то узнает ее и выдаст стражам короля. Она вздохнула и спросила:

— А зачем нужны наездники? И вообще, кто придумал продавать драконов? Разве их покупают?

— Как?! Это же самый прибыльный бизнес в королевстве, — изумилась Черил. — Каждый хочет иметь у себя обученного дракона. Думаешь, у Эллиота мало конкурентов? Только в Аль-Вериморе десяток драконьих питомников, не говоря уже о провинции. Эллиот долго держал ведущие позиции, но сдался, когда жена умерла. Хорошая была хозяйка.

— А как определяют, где лучшие драконы? — удивленно спросила Вианна. — Разве они не все одинаковы, эти опасные ящеры?

— В том-то и дело, что нет, — рассмеялась Черил. — В королевстве давно введены стандарты. Не каждый дракон получает магическую метку и может быть продан. А еще король Киранн II проводит ежегодные соревнования, где участвуют лучшие наездники королевства. Это же целое шоу! Мне лишь однажды довелось побывать на таких зрителем. Да весь бюджет Иллариса держится на драконах. Я неграмотная, и то, понимаю это.

— А где проводят эти соревнования?

— В пригородной королевской резиденции. Там выстроен целый полигон для такого вида развлечений. Ну это тебе Криспин лучше расскажет. Он любит поболтать… И еще Марисса просила передать тебе, что в кладовой есть ненужные вещи. Ты ведь не местная, да?

— Да. Очень заметно?

— Ты странная. На провинциалку не похожа, но и говоришь не так, как народ в Аль-Вериморе. И о соревнованиях не знаешь. Кажется, про них слышал каждый житель Иллариса.

— Я из графства Рованьор. Приехала на днях в столицу, — соврала Вианна.

— Тебе у нас понравится. Хозяин хоть и жадный, но зато с ним не соскучишься. Пойдем, отыщем тебе обновки, — говорила Черил, пока они заходили в домик. — Смотри, есть платья, башмаки. Тебе будут чуть большеваты, но можно немного их зажать шнурками. А вот рубашки.

Вианна покосилась на свои бриджи — они ее вполне устраивали. А вот все остальное точно можно смело менять. Она подняла из сундука черную рубашку.

— Это я примерю. А стирать хоть есть где? Кто у вас этим занимается?

— Все и так чистое, — обиделась Черил. — Если хочешь — своими ручками в порядок и приведешь. Швейные принадлежности я выдам, понадобится — подошьешь.

— Хорошо. — Вианна вздохнула, вспомнив, что она здесь уже не в статусе герцогской дочери, а тем более, невесты принца. Придется все делать самой, и к этому надо привыкать сейчас, сразу. — Можно, я возьму вон те ботинки?

— Выбирай, что хочешь. Я подожду снаружи. — Она вышла, оставив Вианну наедине с тремя большими сундуками.

Девушка чихнула от поднявшегося столба пыли, когда открыла второй из них. Оттуда она достала черный жилет, расшитый золотистыми и серебряными нитями. Она пару раз взмахнула им, стряхивая пыль, а потом приложила к себе. Вот он точно бы пришелся впору, но сейчас был не к месту.

— Это от костюма наездника, — сунула любопытный нос в кладовую напоследок Черил. — Осталось от одного парня, Урлина. Он разбился на гонках пару лет назад.

Вианна положила жилет обратно, принявшись за башмаки. Они оказались почти впору — высокие, скорее мужские, но не самого большого размера. Девушки, а тем более благородные леди, такие не носили. Но мягкая выделанная кожа приятно легла к ноге, поэтому Вианна решила позаимствовать их, пообещав себе с первой же оплаты купить личные.

Черил нетерпеливо ждала снаружи. Она оценила выбор новой знакомой. И снова начала свои непонятные Вианне рассказы — видно, в доме пока не было работы. Или же она просто искала для себя свободные уши. И пока Вианна слушала служанку, она обратила внимание на то, что солнце скрыла огромная тень.

Они подняли головы. Прямо к особняку, невзирая на то, что здесь была охрана, пикировал огромный черный дракон. Девушка раскрыла рот, глядя на грациозное, мощное существо, что приближалось прямо к дому Форлетора.

— Это ваш всадник? — спросила девушка. Внезапно закралось подозрение, что именно этого дракона уже где-то видела.

— Это же Аллан! — Черил умильно сложила руки у груди, а в голосе проявились нотки восхищения. — На аудиенцию, к неймару Форлетору.

— Тот самый, ловец драконов? — Вианна вытянулась, пытаясь рассмотреть, кто же спрыгивает со спины крылатого ящера.

— Именно он! О нем знает все королевство. Аллан выигрывал кубок Иллариса три года подряд. Он лучший наездник и укротитель драконов королевства. Но больше не выступает.

— Такой старый? — не выдержала Вианна.

— Нет, что ты. Он еще молод. Но обычно наездники, что участвуют в гонках, долго не выдерживают. Кто не получает травму — уходит в мастера или же занимается другими делами. Этот исключения из правил.

— И что делает этот самый Аллан? — спросила Вианна как можно безразличнее, хотя внутри что-то дрогнуло при виде подтянутого стройного силуэта.

— Поставляет новые крови в королевство. Новых драконов. Понимаешь?

— Не с-совсем, — процедила Вианна.

— Если скрещивать драконниц с одними и теми же, то постепенно ослабевают их свойства и сила. Они быстро вырождаются. Ведь дракон — это вольное существо по своей сути. Поэтому время от времени требуются новые. Но где они обитают, почти никто не знает. Поймать дикого дракона крайне сложно. А еще ведь нужно с ним справиться, подчинить себе. Такие драконы стоят бешеных денег. За лучших особей владельцы питомников готовы выложить целое состояние.

— Ого! — воскликнула Вианна, которая не знала таких тонкостей. — И часто этот ловец драконов здесь бывает?

— В последнее время редко. Видно, Эллиот решил дать ему новый заказ. Вот он и объявился. Я побежала, а то меня сейчас хватятся.

Как будто в доказательство ее слов, из-за дома показался недовольный Вилк в сопровождении Ирвайна. И Черил, едва заметив их приближение, юркнула в ближайшие кусты.

— А тебе что, работы нет? — низким тоном прорычал Вилк. — Кажется, Эллиот взял новую бездельницу.

— Меня сегодня отпустили! — Вианна поднялась на ноги резким движением и покраснела от возмущения.

— Я сейчас же пойду к неймару Эллиоту и скажу, чтобы тебя выперли прочь из поместья. И так десяток бездельников кормим впустую, а порядка никакого.

Вианна бросила жалостливый взгляд на Ирвайна. Не хватало еще, чтобы ее уволили в первый же день, при том ни за что. Но тот сделал безразличное выражение и просто отвернулся от нее. Вилк брызгал слюной, наступая, и Вианна уже не узнавала в нем того молчаливого коротышку, который пару часов назад выдавал ей ключи от комнаты. Видно, получил на орехи от господина. Тот тоже не подарочек. Это же надо было попасть в такое место! Неужели, Диггор не мог подыскать ей работу поприятнее, чем ухаживать за драконами, которых она боялась с раннего детства?!

В голову вдруг закралось впечатление, что вышла некая ошибка, и Диггор говорил вовсе не про это место. Вианна покрутила головой, решая, куда смыться от управляющего в гневе, чтобы не получить по ноге хлыстом, который тот сжимал в руке так, что костяшки пальцев побелели.

— Что здесь происходит? — раздался ровный тон из-за спины Ирвайна.

Мужчины обернулись и вдруг замолчали оба, расступившись, а из-за них в сторону Вианны прошли двое — Эллиот Форлетор и его гость. Рассматривая мужчину, Вианна прижалась к стене здания. С виду ему можно было дать лет двадцать шесть-двадцать восемь. Золотистые, выгоревшие на солнце волосы, ровно лежали на плечах, а зеленые глаза в свете солнечных лучей приобрели бирюзовый оттенок.

Ей показалось, или это тот самый незнакомец, который спас ее вчера с крыши дворца столь странным способом?

Нет, не показалось. Она прищурилась, пока хозяин вместе с гостем подошли к Вилку, на первый взгляд, не замечая присутствия девушки.

— Вилк, я повсюду ищу тебя! Выдай неймару Бренфорду деньги из тех, что мы откладывали на нового дракона. — Форлетор вдруг повернулся и увидел свою новую работницу. — А ты что стоишь? Иди, работай, пока не получила! Аллан, я буду ждать тебя. — Хозяин развернулся и вместе с управляющим направился к дому.

Охранник Ирвайн тоже поспешил за ними. И пока Вианна пыталась прокрасться мимо стены домика, чтобы юркнуть в кусты, ее настиг Аллан.

Он вынырнул внезапно совсем с другой стороны здания, тем самым ошарашив девушку. Она замерла как вкопанная, глядя ему в глаза.

— Решила от меня сбежать? — вдруг спросил он.

В его зеленых глазах сверкнули недовольные искорки.

— Что вы хотите? — Она подняла на него свои яркие синие глаза, рассматривая лицо уже вблизи. От его взгляда дыхание сперло, а сердце застучало быстрее.

— Просто поговорить, — усмехнулся он.

Его взгляд проникал в нее, будоража все нервные окончания. Глубокий, пронзительный.

Удивительный.

— О чем же нам говорить? — Она попыталась пролезть между ним и стеной здания.

Но Аллан выставил руку так, что Вианна оказалась зажата между выступающей частью парапета и мужским телом.

От него исходило чарующее тепло. Так странно Вианна не чувствовала себя никогда в жизни.

Разве что вчера ночью.

Она провела взглядом по дорогим одеждам Аллана, которые делали подтянутое тело более мощным. Хотя и так понятно, что под шелком рубашки выделяется накачанная мускулатура. Почему-то хотелось потрогать, чтобы убедиться в догадке. Даже кончики пальцев обожгло от внезапного желания.

Узкие мужские бедра охватывали темные кожаные штаны, а пояс венчал широкий ремень с разноцветными камнями на нем. На шее красовалась тонкая белая цепочка из того же материала, что и запонки на одежде. Над гладко выбритым почти квадратным подбородком изогнулась в улыбке красивые губы. Он небрежно поправил волосы, склонившись над ней.

Его дыхание опалило кожу. Аромат ментола кружил голову. И Вианна не могла понять, что с ней происходит.

— О том, как ты оказалась на крыше королевского дворца, Анна.

— Простите. Вопрос еще, как там… — Вианна хотела сказать: «Как там оказались вы?» и продолжить монолог, но ее губы только молча задвигались, не желая произносить слова.

Словно она не могла говорить вслух ничего из того, что было дальше.

Не выходило.

— Отлично, — довольно кивнул Аллан. — Удачного тебе дня, Анна! — Он провел пальцем по ее шее до выреза рубашки. И девушка задрожала от этого неожиданного прикосновения, замерев на месте. Как будто этот Аллан заблокировал не только возможность говорить, но и двигаться.

Горячо как.

К счастью, он быстро убрал руку. Потом опустил взгляд на мужские башмаки и натянуто улыбнулся.

Он еще и смеет издеваться!

— Надеюсь, больше не увидимся! — прошипела она, внезапно придя в себя.

— Хотелось бы сказать то же самое, но боюсь, не получится. Я периодически бываю здесь.

Вианна набрала в грудь побольше воздуха. Конечно, говорить о ночном происшествии она не могла, но высказать, что думает о нем лично, очень даже.

— А вы наглец, Аллан. Мне все равно, что вы лучший наездник королевства. Я на эти уловки, в отличие от других, не ведусь. Вы мне абсолютно не интересны! — Вианна смогла вырваться из кольца рук и рванула по дорожке в сторону жилища Хьюго.

Сердце билось часто, словно этот мужчина оказывал на нее странное воздействие.

Вианна даже не стала спрашивать себя, что происходит, когда она пытается рассказать кому-то о прошедшей ночи. Главное, что она на свободе, пусть же это молчание будет ее ценой. Все же лучше, чем оказаться снова в золотом плену. Каждый из них получил, что хотел.

— Пожалуйста! — прозвучал чуть насмешливый голос позади.

Она обернулась и широко распахнула глаза.

— К чему вы это сказали, Аллан?

— Ты не поблагодарила меня за спасение. Но все равно, пожалуйста!

Он развернулся и направился вдогонку Эллиоту и Вилку, которые уже подходили к дому.

Уже достигнув деревьев, Вианна спряталась и осторожно выглянула, чтобы посмотреть, ушел ли этот Аллан. Он не казался грубым или заносчивым. Просто чересчур самоуверенным. Теперь она поняла, почему Черил так восторгается этим красавчиком. Он представлял собой образец мужчины, за которыми часто ухлестывают девушки. Богатый, и, похоже, холостяк — у него не было брачного браслета на запястье. При этом высокий, статный и на лицо хорош. А еще такой популярный! Имеет такую славу, что его знает каждая собака в Аль-Вериморе.

Она громко фыркнула вслух:

— Тоже мне, звезда! Три года подряд выигрывал главный кубок на королевских драконьих состязаниях. Мне все равно!

Она надула губы и зашагала в сторону драконьих ангаров. Раз все этим занимаются, то и она разберется. Что там те драконы, подумаешь! Наверняка, это не сложнее, чем обращаться с лошадью. Давно пора было уговорить отца купить ей личного дракона.

При воспоминании о герцоге стало горько на душе. Родители предали ее, продали, словно племенную особь для королевского семейства. Как хорошо, что она сбежала! Она найдет способ выжить в этом мире самостоятельно. Все, что угодно, только бы не возвращаться во дворец.

Она вдруг почувствовала благодарность Аллану за ее спасение, пусть и такое неприятное. Стоит все же быть помягче с этим типом. Все же он здесь важная персона, а ей нужно задержаться в этом имении на некоторое время, чтобы не поймали стражники короля.

Старик Хьюго нашелся не сразу. Она уже обошла все павильоны, за стенами которых раздавалось грозное рычание, после чего пригнулась: из открытых дверей вылетел серебристый дракон, со свистом рассекая воздух. На спине его сидел Криспин, едва удерживаясь в седле. Крылатый ящер взмыл вверх, и Вианна подняла голову, чтобы посмотреть на этот сумасшедший полет, когда из ангара вышел старик, рассматривая своего питомца.

— Хороший самец. Фрей. — Старикашка указал на Криспина, болтающегося на спине этого самого «хорошего» дракона. — Немного взбалмошный, правда. Малыш…

— Он такой огромный, — возразила Вианна, наблюдая за полетом крылатого существа. — Вы хотите выставить его на соревнования?

— Это как решит Форлетор, — вздохнул старик. — Не мне решать. Он говорит, что Фрей не выиграет кубок. И отчасти я с этим согласен. Сэлливан имеет самца гораздо более мощного и управляемого в полете. Он сильный конкурент. Если Бренфорд успеет доставить нам нового дракона, мы могли бы выставить его. Но не успеем подготовить, — вздохнул старик.

Вианна кивнула головой, не понимая и половины из того, что говорил старик. Она уже поняла, что придется свыкнуться с этой новой жизнью. Затаиться, чтобы ее не нашли. Слиться с коллективом и просто ждать.

Дракон сделал петлю в воздухе, и Вианна закрыла глаза в ожидании того, что сейчас Криспин улетит на песок, но ничего не случилось. Он смог удержаться. А Хьюго лишь неодобрительно покачал головой и поманил за собой девушку внутрь здания скрюченным костлявым пальцем.

 

ГЛАВА 7. Заказ на дракона и разновидности труда

Когда Аллан Бренфорд заходил в дом Эллиота Форлетора, он все думал о странной девчонке. Почему-то ничего не сходилось. Он знал наперечет всех работников усадьбы, но никогда не видел этой надменной красотки. Несмотря на простую одежду в ней проступали аристократические манеры. А белые ручки не были приспособлены к тяжелой работе — он специально обратил на них свое внимание.

Эта Анна не отсюда. Скрывается от кого-то? Или же шпионка, как и он? Тогда на кого работает? И что делала на крыше дворца?

Может быть, выслеживала его?

Столько вопросов…

Невозможно. Он ни разу не попался. Никто, кроме агентов Нориума, не знал, что уже несколько лет под маской лучшего наездника Иллариса и знаменитого ловца драконов скрывается тот, кого разыскивают все королевские маги. Все потому, что Аллан умел удачно маскировать свою ауру.

Он не мог прекратить заниматься этим — магический контракт, подписанный им с Его Темнейшеством, гарантировал то, что он будет работать на них столько, сколько это потребуется магу. Это было платой за обучение, ценой его сумасшедшей популярности. Правда, от участия в соревнованиях Бренфорд отказался еще пять лет назад. Слишком велика вероятность попасться в руки королевских ищеек. А вот роль ловца драконов пришлась по душе с первой же экспедиции в туманные дали.

Кто же эта Анна? Не сможет ли она снять заклятие хранение секрета и не сдаст ли его?

Нужно притереться к этой девчонке и выяснить, откуда ветер дует. И сделать это сразу же после возвращения.

А пока Аллан вошел в просторный кабинет Форлетора, где его уже ждали.

Эллиот жестом указал ему на кресло.

— Горячий шоколад? А может чего покрепче, Аллан? Я так рад, что ты принял мое предложение. Вот задаток: три тысячи реаллов. Только раздобудь мне эйга! Этот дракон порвет всех на кубке Иллариса! Все будут обращаться именно к нам за его арендой. — Форлетор кивнул, а коротышка Вилк протянул Аллану мешочек с позвякивающими монетами.

— Просто воды, — попросил Аллан, но в кресло присел, забросив ногу на ногу. — Не забудь, Эллиот, дракона мало поймать — его нужно обучить. Кто знает, какие требования введут на состязаниях в этом году. И кого ты планируешь поставить в качестве наездника?

— Бездельника Криспина, — буркнул Эллиот. — Если бы ты согласился участвовать, я бы отдал все.

— Прости, Эллиот. Я не буду. — Аллан подхватил мешочек с монетами, перекинув его через кисть, заглянул и затянул шнурок.

Пройдя к дверям, он все же оглянулся.

— Мой тебе совет: заплати наемному всаднику. С твоего Криспина не будет толка, вот увидишь. Он не чувствует дракона и не выполнит переворот. Перебей цену человеку Сэлливана или Крайтона — у них сильные наездники — и не мучайся. Ты же получишь куда больше в итоге. Перемани наездника у конкурента.

— Спасибо за совет, Бренфорд. Я буду ждать хороших новостей. Надеюсь, ты вернешься с драконом, который нужен нам, — язвительно ответил Форлетор, словно и не услышал тех слов.

Уже в дверях Аллан столкнулся с тещей Форлетора — бойкой старушенцией, которая явно подслушивала разговор под дверями. Аллан помнил еще те времена, когда была жива ее дочь. Тогда старуха Резанна расхаживала по поместью, как полноправная госпожа. В последние годы она заметно сдала, превратилась в старую дребезжащую ведьму, что не было далеко от истины. Но это не мешало ей шаркать по дому и портить жизнь его обитателям.

 

***

Старикан Хьюго не стал церемониться с новой помощницей. Вместо этого он только подтолкнул ее в темный коридор, который проходил мимо высоких огнеупорных заграждений.

Вианна широко раскрыла глаза, рассматривая монстров. Они выглядывали из-за больших щелей. В основном здесь находились детеныши драконов или же подростки. Еще небольшие, судя по их мордам. Потом она закричала и отпрыгнула в сторону, ведь из-за одного ограждения вылетело пламя, язык которого почти достал до ее ноги.

— Это молодняк. Большие в другом месте, — проворчал старик Хьюго.

— И много еще больших?

— Сейчас не очень, питомник переживает не лучшие времена. Много конкурентов развелось, сбивают цены, не глядя на качество.

— Она же все одинаковые, — не унималась Вианна, стараясь не отставать от Хьюго.

Она уже вела себя осторожнее, с опаской посматривая на высовывающиеся рожи зеленых и коричневых монстров. Но большинство обитателей этого места мирно спали.

Вианна знала о драконах не слишком много. Но то, что эти летающие ящеры любят поспать, причем могут впасть в спячку на несколько дней, помнила прекрасно. А еще она представляла, сколько мяса уходит на корм этим «маленьким» питомцам. Но она никогда бы не подумала, что придется столкнуться с ними вот так, в непосредственном контакте.

— Все разные. У каждого свой характер, окрас. Это только на первый взгляд они могут показаться одинаковыми, — рассказывал Хьюго. — Вот смотри, это наша подсобка. Здесь есть огнеупорные костюмы. Без них к необученным не сунься. Ожоги лечатся, конечно, но пока маг-лекарь приедет, боль нестерпимая. А целительной мази на всех не наберешься.

Вианна вошла в боковую комнатушку, что находилась в дальнем конце загона. Дальше находилась еще одна дверь, оттуда можно было попасть на дорогу, что вела к поместью. Но видно, старикан решил провести ей экскурсию по их хозяйственной части.

— А вы почему без костюма? Нарушаете технику безопасности? — Она кивнула в его сторону.

— Я то уже стреляная птица, мне не привыкать. А вот новичкам не советую рисковать. Можешь остаться без своей прически. — Он покрутил Вианну за длинный локон, который она тут же отобрала.

— А это что? — указала она на многочисленные лопаты и тачки, что стояли в дальнем углу.

— Твой инвентарь, что же еще. Или ты думаешь, за ними не надо убирать?

Девушка молча сглотнула. До нее вдруг дошла комичность ее положения. Она, дочь герцога и невеста принца, какого-то не было, должна собирать навоз за драконами?! Она усмехнулась, потом взглянула на свои руки, которые ни разу в жизни не держали лопаты.

— Попробуешь, ничего страшного. Вот сейчас и начнем, — нараспев говорил старик. — Ты привыкнешь! Сейчас я выпущу нескольких на прогулку, а ты пока вывезешь из загона все дерьмо. Потом приступим к следующей партии.

— Нет. Я не буду это делать, — попятилась она назад, решая, куда бы сбежать.

— Ты вообще зачем сюда устроилась? Ворон считать? Пойду-ка я, расскажу Вилку и Эллиоту, что они взяли на работу бездельницу!

Старик нахмурился, а потом натянул сапоги прямо на башмаки, взял хлыст со стены и двинулся в сторону загонов. Отодвинул тяжелый засов, оттолкнул в сторону двери.

— Ну-ка, банда, на выход! Гулять!

Несчастная Вианна прижалась к стене, пока из огромного темного помещения один за другим выскочили, топая четырьмя лапами, три мощных ящера, даже не поворачиваясь к их смотрителю. При этом из других дверей раздался оглушительный рык. Молодые драконы промчались к открытым воротам, и девушка увидела, как они подняли крылья и взмыли вверх. При этом оставшиеся в неволе ящеры не умолкали. Царапали двери загонов, пищали, рычали и громко стонали.

— Тоже хотят на прогулку. Но с этими нельзя. Могут передраться насмерть. Не все ладят друг с другом.

— А те не улетят? — Вианна кивнула в сторону первых трех, что уже находились на воле.

— Куда они денутся?! У каждого магическая метка — вшит кристалл под шкурой. Он не отпустит их далеко. А это — кристалл, который их призывает. Камни тянутся друг к другу.

— Ничего не понимаю. Зачем?

— Чтобы не сбежали, глупая ты девочка, — буркнул старик. — Нам потом проблем не надо. Королевская служба надзора оштрафует, если по городу будут летать драконы без всадников. А если разыграются, могут и подпалить чей-нибудь дом.

— Как же все сложно, — вздохнула она.

— Ничего, привыкнешь. А ну-ка за работу, раз пришла. Вон, видишь — тачка, вилы и лопата. Вычистишь первый — позовем этих, выпустим следующих. Через час приду, проверю. А я пойду к Елке. Она беременна, нужно посмотреть, может, стоит уже перевести ее отдельно от остальных. Вывозить вон туда, в канаву.

Старик указал пальцем на другую дверь. Потом недовольно хмыкнул и вышел. А Вианна так и осталась посреди чулана, рассматривая свой «инвентарь». Но что-то нужно было делать. Она ведь обещала себе, что возьмется за любую работу. Просто попробовать. Может быть, это не так уж и сложно.

Прихватив двумя пальцами вилы, она положила их на грязную тачку, от которой тянуло застоявшимся запахом навоза. Толкая впереди себя тележку, двинула в сторону открытых дверей, пока обитатели не вернулись назад.

Она активировала заряженный магией факел, который озарил помещение голубоватым светом. Но когда вошла, то заткнула нос от вони, что шла оттуда: кучи, разбросанные в основном по углам, что лежали полуметровыми горками, явно собирались не один день. И чем здесь занимался этот Хьюго?

Вианна вздохнула — насколько у нее вышло это сделать.

Отставив тачку в сторону, девушка неловко ковырнула вилами кучу, из которой пошел новый резкий своеобразный запашок. Ее едва не стошнило прямо здесь. Прикрывая рот воротом рубахи, Вианна выскочила наружу и бросилась в сторону выхода, куда ушел старик. Уже на улице, отдышавшись, она подняла голову, глядя на парящих над поместьем трех драконов, что кувыркались в солнечных лучах, догоняли друг друга, пытаясь достать пламенем, вырывающимся из пастей.

— И почему я должна за вами убирать?! Кто-нибудь мне скажет? — произнесла вслух.

Глаза наполнились слезами от обиды на свою судьбу. За что ей такая невезуха?

Она снова подняла глаза, разглядывая ящеров, которых уже начинала ненавидеть. Потом сделала вторую попытку — вошла в ангар и ковырнула кучу еще раз.

Старикан Хьюго, вернувшийся в этот момент, положил ладони на пояс и с усмешкой наблюдал за попытками новой помощницы управиться с порученной работой. В тот момент, когда у нее наконец-то вышло подцепить приличный кусок тошнотворной массы, и она поднесла его к тачке, все вдруг упало с вил, да притом прямо на ботинки, которые она с таким трудом подобрала в старом хламе.

— Эх, так не пойдет. Смотри, как нужно, — вырвал Хьюго у нее из рук вилы и ловко подхватил в тачку целую кипу. — Продолжай в том же духе. Да смотри, не халтурь. Впереди еще три таких. Остальные оставим на завтра. Скоро возвращать Кри, Рона и Альку в загон. Я проверю! — снова пригрозил он Вианне и скрылся.

Девушка уронила в деревянную тачку слезу.

Порывшись в вещах кладовой, она нашла более чистую тряпицу, которую намотала себе на рот и нос, чтобы запах не действовал столь резко. А потом с новыми силами принялась за работу, проклиная всех на свете.

Спина болела неимоверно, глаза щипало. В довершении всего она поняла, что вся пропиталась этим запахом. Это ужаснуло юную аристократку. Она кое-как вытолкнула тачку в коридор и повезла в сторону канавы. Уставившись на мутную воду, она посмотрела на себя в отражение. Придется сегодня стирать все вещи. Только не здесь — нужно поискать водоем поприличнее, заодно отмыться самой.

Она со стоном вывернула содержимое тележки в канаву и потолкала ее обратно, чтобы собрать вторую партию.

Вернувшийся Хьюго с презрительным хмыканьем наблюдал за ее работой, но ближе к середине не выдержал:

— Ладно. Здесь я сам закончу. Немного осталось. Пойди, позови назад Альку и остальных.

— Как? — изумилась девушка.

Хьюго покопался в карманах и извлек небольшой красный артефакт на шнурке.

— Нужно потереть его. Они сами вернутся. Вперед! — вытолкал он Вианну, а сам подбоченился, наблюдая за неумелой помощницей.

Она вышла и снова взглянула на небо — драконов не было. Возможно, они улетели слишком далеко. Или налетались и теперь грели на солнце свои бока, лежа на травке

Вианна осторожно потерла камень и задрала голову, стоя в проеме ворот. Внезапно поднявшийся вихрь буквально смел ее наземь. Видно, кто-то из них находился рядом. Драконьи подростки ворвались один за другим внутрь, спеша к старику Хьюго.

Девушка поднялась, потирая ушибленный бок. А если бы ее отбросил не детеныш, а взрослый дракон, что тогда?

Она осторожно заглянула внутрь и, убедившись, что они уже закрыты, дошла до Хьюго и протянула ему призывающий артефакт.

— Я пошла. Кажется, это работа не для меня.

После этого развернулась и направилась в сторону домика для прислуги, надеясь найти там хоть что-то, чтобы переодеться и постирать свои вещи. Вернувшаяся в этот момент Марисса усмехнулась, рассматривая растерянное лицо новой работницы.

— Что, не выдержала? Чтобы работать с Хьюго, надо запастись терпением. — Она достала из сундука серое платье с заплатками. — Вот, тебе придется впору. Возьми.

— Слушай, — повернулась Вианна к Мариссе, взяв одежду, — а какой адрес у этого поместья. Это вообще Реональский тракт?

— Реональский тракт в противоположной стороне Аль-Веримора. Ты что, совсем? — звучно рассмеялась служанка, покрутив у виска пальцем. — Это северный округ.

— Значит, противоположный… — Вианна задумалась.

Ей еще с утра казалось, что она попала вовсе не туда, а теперь тем более пристала мысль, что нужно отсюда смываться и искать тот адрес, что дал ей Диггор.

Она отчаянно стала припоминать, что же там было. Кажется, пятая лига, восьмой поворот… Вот же твари сумрака! Она никогда не страдала плохой памятью, а сейчас не могла ничего сообразить.

«Третий поворот, шестой дом», — вспомнила она. Фамилия перепуталась в голове с той, что носил хозяин драконьей усадьбы, но она уже не имела значения.

Нужно уйти отсюда. Она все равно не сможет делать грязную работу! Не ее это. Да и коллектив не внушал доверия. Она была готова работать экономкой, наставницей по грамоте, но не убирать стойла за огнедышащими драконами, которых здесь было слишком много, еще и рискуя получить травму. Не хотелось лежать и корчиться в болевых муках от ожогов в ожидании лекаря.

Но в этом платье она бы не рискнула даже выйти на улицу. Мужская одежда скроет ее хотя бы до того, как она доберется до Реональского тракта. Столько лиг пешком она вряд ли сможет преодолеть. Вот бы найти того, кто подбросит до места. Только вряд ли так повезет.

А сегодня нужно продержаться хотя бы до того момента, пока она выстирает вещи и отмоет свои башмаки. И что-то съесть, ведь у нее почти что сутки во рту не было даже крошки хлеба.

Чтобы ее не мучила совесть за то, что зря получит приют на ночь, Вианна тяжело вздохнула и направилась назад, к Хьюго. Так и быть — денек она потерпит.

 

***

Уже после обеда, когда ей вместе с постоянно ворчащим стариком удалось привести в порядок один из ангаров, Вианна с огорчением взглянула на свои руки, на которых появились мозоли. Ладони саднило, тошнота не прекращалась, а спину девушка просто не могла разогнуть.

Кое-как выстирав в небольшом пруду, что обнаружился за канавой, свои вещи, она, проклиная всех на свете, сгрузила свою ношу в плетеную корзину. На себя же натянула платье, что дала ей Марисса. Оно оказалось слишком большим в талии, пришлось подвязать его веревкой. На обратном пути она повстречала наездника, Криспина.

— Привет! А я думал, тебя выгонят, — протянул он. — Тебя зовут Анна?

Вианна кивнула в ответ. Потом поставила на дорожку свою ношу и свысока взглянула на Криспина в надежде, что он предложит ей свою помощь. Но парень промолчал.

— Помоги донести до дома! — не выдержала Вианна.

— Ладно, — подхватил он корзину, не переставая болтать. — Ты ничего. Может, мы с тобой как-нибудь вырвемся вместе в город? Прогуляемся по лавкам, зайдем в какое-нибудь укромное местечко? Хочешь послушать шутку? Идет как-то темный по улице Аль-Веримора, а навстречу дракон...

— Ты мне что, назначаешь свидание? — перебила девушка. — Так не обнадеживайся. Я здесь ненадолго. Лучше тренируй своих драконов, а ко мне не лезь.

Криспин надул губы — обиделся. Поставил на грунтовку корзину прямо перед недоумевающей Вианной.

— Сама неси, раз ты такая. Тоже мне, принцесса отыскалась.

Это слово оскорбило Вианну. Если бы наглый мальчишка знал, что это вовсе недалеко от истины, которую она упорно не желала принимать!

Она не стала ничего говорить, лишь подхватила корзину и двинула к домику прислуги, чтобы развесить одежду на длинной веревке, что болталась за зданием. За этим занятием ее застал до сих пор незнакомый парень. Темноволосый наглец не стал церемониться. Просто подкрался сзади и обхватил двумя руками за талию.

— Эй! Отпусти! — кричала Вианна, пытаясь вывернуться.

— Какая у тебя фигурка, красотка. Идем ко мне в комнату, покажу тебе, что я делаю с такими, как ты. Меня зовут Рейнольд. Лучше меня не найдешь во всей округе…

Вианна сумела вывернуться из цепких объятий охранника. Развернулась и врезала своими маленьким кулачком ему между глаз. Парень опешил от такой наглости. Его взгляд налился кровью, руки скрестились на груди.

— Ненадолго ты здесь. Попомнишь мое слово. Сама придешь ко мне! — с гневными нотками в голосе изрек охранник.

— Пошел вон! — крикнула Вианна. Она отскочила от наглого Рейнольда и бросилась в сторону своей комнаты.

Хотелось рыдать, но слезы застыли в глазах. Осталась лишь пустота.

Это событие еще больше подстегнуло к тому, что не стоит задерживаться в этом драконьем логове. Тут либо подстраивайся под обстоятельства, либо делай ноги. А привыкать ко всем этим людям пока не появилось никакого желания.

Вианна просто сидела и смотрела в крохотное оконце, с грустью рассматривая парящих над территорией поместья драконов. Когда солнце уже клонилось к горизонту, к ней постучалась Черил. Она вошла и присела рядом с несчастной беглянкой.

— Иди поешь. Я тебе оставила, на кухне стоит поднос. А то совсем бледная. И как тебя сюда занесло?

— Спасибо. Я и сама не знаю, как здесь оказалась, — вздохнула Вианна. — Кажется, это место не для меня.  Поищу себе другую работу. Передашь ключи Вилку, не хочу оправдываться. Уйду утром.

— Думаешь, где-то лучше? В городе работы не найти.

— Слушай, Черил, а купи у меня браслет, — вытащила Вианна из-под матраса одно из немногих украшений, что были на ней в момент побега, — хоть за сколько. Нужны деньги, чтобы добраться до Реональского тракта.

Служанка покрутила в руках дорогую безделушку.

— Могу дать реалл и двадцать даннов в придачу.

— Хоть сколько, — выдохнула Вианна, благодарно глядя на лицо служанки, — мне бы только вырваться отсюда. С драконами я не лажу, работать не умею. На свидания с охранниками ходить не желаю. Какой от меня прок? Одна обуза. Да еще Вилк ваш словно невзлюбил с первого взгляда. Вообще не пойму, что я здесь забыла.

 

***

После скромного ужина, поблагодарив за пищу Черил и Мариссу, которая оказалась рядом, Вианна бросилась в свою комнату. Вещи за вечер высохли, и теперь можно было вернуть неудобное серое платье. Но и выходить в ночь не стоило, не зная города вовсе. Решив сбежать на рассвете, Вианна приготовила вещи и устроилась в неудобной постели, обдумывая дальнейший план действий.

Неужели Эллиот прав, и на нее наложили заклятие молчания? Такими не пользовались маги Иллариса. И кто же на самом деле этот ловец драконов, Аллан, который оказался на крыше дворца в момент ее побега? Неужели она оказалась свидетелем чего-то страшного, за что ее заткнули, чтобы не выдавала секретов? Иначе зачем такие меры.

Она не думала о том, что ее могли просто убить. Такие мысли даже не приходили в голову сбежавшей из-под венца аристократке, ведь пока она думала лишь о своем положении и дальнейшей жизни.

Вианна смогла уснуть далеко за полночь, а во сне пришел снова зеленоглазый блондин, который издевался над ней, заставляя рассказывать, кто она такая, а ее губы лишь беззвучно шевелились в ответ. Видно, кошмары предыдущих прожитых суток сказывались на ее сознании. При этом наглец выглядел столь обольстительно, что хотелось поцеловать губы, искривленные в довольной ухмылке.

Она проснулась в холодном поту под утро, вспоминая дурацкий сон. Выглянув коридор, убедилась, что там никого нет. Оделась, затянула шнурки башмаков. Платье аккуратно сложила на постели и, закрыв двери на замок, выскользнула наружу, подсунув ключ в щель под входом в комнату Черил.

Солнце еще не выглянуло из-за горизонта, но уже занялась утренняя заря. По территории погруженного в сон поместья тянулась сизая дымка тумана, скрывая траву и дорожки темным покрывалом.

Вианна бежала словно преступница, прячась за деревьями и кустами. Осторожно выглянула, высматривая, кто охраняет северные ворота. Недалеко от них она еще днем видела пролом, скрытый колючим кустарником. У выхода дремал темно-коричневый дракон, перегородивший путь. Струйки дыма вырывались из расширяющихся при вдохе ноздрей. А ним из маленькой сторожки раздавался звучный храп охранника.

Что же, самое время сматываться из этого места.

Осторожно, стараясь не привлечь внимание спящего ящера, она юркнула в кусты, а оттуда, подтянувшись, ставя ноги на выступающие в каменном заборе выступы, забралась к выломанной части и спрыгнула вниз.

Перед ней открылось широкое поле, обрамленное зубцами леса. Дорога от поместья уходила вниз по склону, мимо просеки. Дальше, в тумане виднелись пики городских зданий. Но до них было, по крайней мере, десять лиг.

Вианна поправила падающие штаны, затянув потуже пояс. В кармане звякнули немногочисленные монеты. Потянуло можжевельником, а вдали, у леса, запела утренняя птица. Девушка вновь осмотрелась и резво двинула в сторону Аль-Веримора.

 

ГЛАВА 8. Опасности и неприятности

Дорога вела вдоль небольших, местами выжженных драконами просек, рядом пролегали цветущие поляны. С лугов тянуло запахом вереска, к которому Вианна привыкла еще в поместье герцога. Ближе к городу начались поля, засеянные пшеницей и овсом, по нивам которых гуляли волны от летнего ветерка.

Грунтовка вывела к широкой, мощеной брусчаткой дороге, по которой время от времени проносились экипажи. Вдали уже отчетливо виднелись башни дворцов и храмов. Но девушка знала — в самом городе ей показываться не стоит. Придется пробираться окраиной, чтобы попасть в южный район Аль-Веримора. Ведь в том, что ее разыскивают королевские ищейки, она даже не сомневалась.

Чтобы волосы не выдавали ее, девушка скрутила их перед выходом в тугой узел, поверх натянув шапку. Но от этого она смотрелась еще более нелепо, и в ее сторону оборачивались возницы с карет, бросая удивленные взгляды. Ведь даже под мужской одеждой выступали маленькие округлости груди, да и симпатичное личико привлекало внимание. Немного подумав, Вианна сняла шапку и забросила ее в ближайшие кусты. Но взглядов от этого не поубавилось.

Идти вдоль дороги становилось слишком опасно, а где найти извозчика, Вианна не знала. Останавливать попутный экипаж было слишком уж опасно, да еще и в ее положении.

В небе прямо над ней пронеслись пару драконов с наездниками, но эти ящеры не принадлежали к королевской охране — у тех всадники отличались черными одеждами и особой амуницией.

«Это скорее частные драконы. Ничего страшного», — успокоила себя Вианна.

Аль-Веримор не был обнесен стеной и, в общем-то, можно было пройти по окраинным улочкам без опаски. Здесь располагались дома небогатых горожан; скорее, это был бедный квартал. Вианна помнила, как они с родителями ехали во дворец мимо шикарных коттеджей, утопающих в зелени. А эти строения не пугали ее.

Она прошла мимо лавки, обогнула небольшую зеленую канаву и вышла к мостику, откуда дорога повела в сторону одной из городских площадей.

— Девушка, не поможете старому больному калеке? — услышала она протяжный блеющий голос и обернулась.

На краю площади, у дверей таверны сидел нищий. Испещренное морщинами лицо загорело на солнце, а под седыми бровями поблескивали карие глаза. Ноги были укутаны в покрывало, сквозь махровые дыры которого проступали залатанные черные штаны.

— Подайте, сколько не жаль, — повторил он.

Вианна оторопела. В герцогстве таких она не встречала, редко кто просил милостыню у ее папеньки. И она не присутствовала при его благотворительных акциях. Она пошарила в кармане, бросив монету в шапку, жалобно протянутую стариком.

— Спасибо тебе, красавица! — раздался ответ, даже голос повеселел.

— Вы мне не подскажете… Мне нужно попасть на Реональский тракт. Я не местная.

— Куда-куда? — приложил нищий к уху дрожащую руку. — На старый мрак?

— Реональский тракт! — повысила голос девушка. Потом обернулась.

На нее смотрели прохожие, а лишнее внимание она привлекать не хотела.

— А-а-а, кармальский барак? Это там! — протянул скрюченный палец с черным длинным ногтем старик.

Вианна топнула ногой от злости. И тут ее взгляд упал на болтающуюся над ней вывеску таверны, которая только открывалась. Хозяин вышел, подбоченился, затем выставил перед входом табличку, на которой мелом было написано сегодняшнее меню. Толстый мужчина пригладил усы, отряхнул передник и увидел деда, что протягивал свою шапку уже другому прохожему. Из таверны потянуло терпким запахом корицы и шоколада, а из лавки, что находилась рядом, сдобой. И у Вианны потекли слюнки. Жутко захотелось есть, да и просто передохнуть, ведь она прошагала пешком больше десяти лиг.

— Эй, Помор! А ну-ка, вон отсюда! Я говорил тебе не появляться у моего заведения! — грозно прикрикнул трактирщик на нищего деда.

Тот подхватился, внезапно забыв о том, что не ходячий. Подобрал шапку, костыли и кинулся в ближайшую подворотню.

— Простите, а как попасть к Реональскому тракту? — спросила Вианна, обратив на себя внимание.

Трактирщик осмотрел девчонку с ног до головы. Потом махнул рукой в сторону входа в свое заведение. Голос стал приторно-тягучим и показательно добродушным.

— Это далеко отсюда. В противоположной стороне. Нужно либо выехать на большую центральную дорогу, либо же двигаться окраиной, но для этого надо знать город. А ты ведь не местная?

Вианна утвердительно кивнула головой. В желудке от голода началась целая война. Он бурлил и требовал подкрепления, а в это время, как назло, из таверны потянуло ароматом куриным бульоном со специями. Он расширила ноздри, стараясь уловить хотя бы этот вкусный запах.

— Мой помощник скоро едет на ферму за продуктами. Это как раз по Реональскому тракту. Так что, если хочешь, могу попросить прихватить тебя с собой. А пока могла бы зайти, отведать наши чудные блюда.

— Денег мало совсем. — Вианна неловко запустила руку в карман куртки, нащупав там несколько монет разного достоинства. — Не могу. Да и времени нет. Меня ждут.

— Пустяки. У нас скидки для первых клиентов. Ты заходи, не смущайся. Скоро будет готово наше фирменное блюдо: «Петух по столичному в винном соусе». Такое объеденье — пальчики оближешь. Всего полреалла за порцию. — Он не стал слушать возражения девчонки, а затолкал ее в затемненное помещение, где плотные шторы скрывали солнечный свет, а из камина попахивало еще горячими углями.

Можжевельник, развешенный на стенах, придавал залу особый аромат. От магических часов сочился нежный розоватый свет. Мужчина подвел ничего не соображающую девушку к дальнему столику и отодвинул деревянный резной стул, приглашая присесть.

Она упала на сиденье и откинулась на спинку, почувствовав, помимо голода, дикую усталость. Положила руки на стол и втянула носом доносящийся с кухни запах тушеного мяса. Пожалуй, полреалла она сможет выделить себе на обед — это совсем недорого. У нее еще останутся деньги рассчитаться за дорогу, а там она уже найдет себе средства к существованию.

— Вот и блюдо! Приятного аппетита, нейти! — Перед ней плюхнулась большая тарелка, на которой распласталась ароматная тушка петушка, жареная на гриле и приправленная острым соусом.

Такое в доме родителей бывало лишь по праздникам — ежедневно герцог не баловал своих домашних вкусной трапезой, и чаще ей приходилось довольствоваться простой кашей или же супом. В королевском дворце аппетит пропал и вовсе. А сейчас засосало прямо в ямочке под горлом, и Вианна поняла, что если не съест все это — просто не уйдет отсюда.

Вокруг мяса были заботливо уложены ломтики овощей и зелень. И Вианна, вооружившись вилкой, принялась уничтожать все, что находилось перед ней. К середине порции она поняла, что уже наелась, но и оставлять стало жалко — неизвестно, когда поест следующий раз, тем более, платить-то все равно придется.

Глаза предательски слипались — напоминал о себе ранний подъем.

Переборов сонное состояние, она высмотрела суетящегося около новых посетителей толстого усатого трактирщика и кивком головы подозвала его к себе.

— Скажите, уважаемый неймар, как скоро отправится ваш помощник? Мне не хотелось бы задерживаться.

— Скоро, скоро, — закрутился около нее толстяк. — Вы кушайте, нейти, пока горячее. А я вам принесу еще десерт — ягодное желе. Сегодня вишневое, самое вкусное.

— Я же не заказывала десерт. — Вианна на миг опешила: с чего вдруг такая доброта от незнакомого человека.

В ее симпатичную головку вдруг закралось подозрение. Но она привыкла доверять людям, поэтому мысли оставались чистыми, хотелось верить в человеческую доброту.

Трактирщик куда-то скрылся, захлопнув входную дверь, а из-за дальнего столика послышались голоса горожан, которые обсуждали последние новости королевства:

— А правда, что награда за пойманную аристократку назначена в две тысячи реаллов, и то, что она похитительница важных свитков? — поинтересовался один.

— Да ее портреты висят по всему центру и не только. Главный маг королевского следственного отдела лично огласил указ Его Величества на площади еще вчера днем. Я слышал своими ушами. — Мужчина указал на свое ухо, торчащее из-за темных лохматых волос.

Оба мужчины подозрительно посмотрели на девушку, что сидела в дальнем углу.

От страха Вианна прикрылась листком с меню, выглядывая одним глазом. Сердце вдруг заколотилось — она услышала уже знакомый ей свист крыльев и выглянула наружу. Тотчас же в приоткрытое зашторенное окно проник звук останавливающейся кареты.

Так значит, ее разыскивают по всему городу! Твари сумрака! Неужели хозяин таверны пригласил ее отобедать лишь для того, чтобы задержать у себя как можно дольше, а в это время вызвать королевских ищеек?!

Вианна осторожно поднялась, так и прикрываясь меню, и проскользнула к окошку, отодвинула штору, выглядывая наружу. Как она и предполагала, дракон оказался с королевским стражником, причем не последнего ранга. А из кареты вышел надменный маг в развевающейся мантии. Его губы сжались в тонкую белую полоску, а лысая голова блеснула от солнечного луча.

Ой! Что же делать? Это точно за ней!

Проклиная про себя всех на свете и, в первую очередь, свою наивность, Вианна бросилась в сторону ближайшей двери, которая вела на кухню. Пробегая по коридору, она случайно толкнула официанта, который нес заказ. С подноса покатились стаканы, разливая жидкость, от которой тут же пошел приторный запах, а сам официант поскользнулся в этой луже и шлепнулся на пол.

Девушка юркнула в ближайшее помещение, пробегая мимо кастрюль и разделочных столов.

Вдогонку донесся грозный голос: «Она там, Ваше Магичество, ловите ее!».

Эти слова придали ей ускорение, и Вианна бросилась к единственным дверям, толкнула их, и, на ее счастье, открылся проход во внутренний двор таверны. Она бросилась к ближайшим кустам и покрутила головой. Затем бросила в одну сторону свою куртку, а сама помчалась в противоположном направлении. Там стояли емкости с отходами — большие деревянные бочки, из которых тянуло тошнотворным запахом.

А дальше был тупик.

От бессилия Вианна топнула ногой, но думать уже не оставалось времени, поэтому Вианна открыла крышку ближайшей бочки и запрыгнула внутрь. Ее стройное тело прекрасно поместилось в этой емкости. И в тот момент стало плевать на запах. В щель, что находилась под крышкой, она увидела, как ее преследователи подняли брошенную вещь и бросились в сторону задних ворот. Лишь маг, что прошел во двор последний, принюхивался, словно ищейка, будто знал, что она не там.

— Мы ее упустили! — грозно сказал он вернувшемуся сыщику. — Его Магичество, Херевард, будет в ярости!

— Мы отдали приказ окружить весь квартал. Скоро леди будет в наших руках! — отрапортовал офицер.

Вианна попыталась вдохнуть, но смрад, что шел от отходов, не давал ей этого сделать. Вот только ужас от того, что ее вот-вот поймают и доставят во дворец, был хуже этого запаха, поэтому она набралась терпения, задышав часто-часто, чтобы только не вырвать прямо здесь, среди тухлых очисток от овощей и упаковочных коробок.

Маг покинул внутренний двор таверны очень скоро. Но Вианна знала — ей нельзя покидать это убежище хотя бы еще немного. Но вышло так, что через час-полтора во дворе снова появились хозяин с незнакомым человеком, а за ними еще парочку работников. Хозяин явно не был доволен тем, что ему не удалось заработать на поимке опасной преступницы. Он кричал, брызгал слюной, указывая на беспорядок, а потом просто ушел внутрь, вздохнув при этом так громко, что даже Вианна услышала этот звук.

Во двор въехала повозка. Лошадь, что была запряжена в нее, нервно ржала и перебирала копытами, пока работники, обсуждая все сплетни, в том числе поимку незнакомки, грузили на телегу всякий хлам, чтобы вывезти со двора. Испугавшись, что ее сейчас найдут, Вианна замерла в ожидании. Остальные бочки были куда тяжелее, да и заполнены были целиком, доверху, а та, в которой находилась она, как раз пуста, и они это знали, поэтому просто оставили ее на месте и набросили на телегу тент.

В этот момент хозяин позвал своих бездельников, чтобы дать еще какое-то поручение. Вианна приподняла крышку и, убедившись, что во дворе никого нет, осторожно вылезла из бочки, спряталась за телегу. Лошадь удивленно повернула голову, глядя на нее. И даже перестала жевать овес, что заботливо поставил для нее один из мужчин.

— Не выдай меня! — тихо зашептала девушка, пробираясь мимо лошадиного туловища, при этом она легонько погладила ее вылинявший бок. — Я спрячусь там! — Она приподняла плотную ткань и юркнула в телегу, втеснившись между бочками.

В этот момент вернулись те самые работники. Один из них уселся на дрожки, а второй остался во дворе. И телега со скрипом тронулась с места через те самые ворота, куда за Вианной отправилось преследование.

Она с ужасом думала, что ее вот-вот обнаружат. Звуки снаружи говорили ей о том, что они уже выехали на городскую улицу, но она прекрасно понимала, что дальше ближайшей сливной канавы отходы не повезут. И пока они двигались между других телег, что столпились на улице, поскольку этот район-таки перекрыли, Вианна поняла, что скоро могут проверить каждую повозку. А тем более ту, что ехала из таверны. Эта мысль ужаснула девушку, но заставила собраться с мыслями.

Телегу действительно остановили совсем скоро. И пока мужчина, что управлял лошадью, разговаривал со стражником, Вианна выглянула наружу и оценила обстановку. Кажется, этот стражник не в курсе, что транспорт едет из той самой таверны, да и вообще он зевал, желая, как можно поскорее уйти с поста, чтобы не стоять на жарком полуденном солнце.

Она спряталась обратно, за бочку, прижалась к прохладной поверхности, пока работник небрежно отбросил край тента, показывая, что там нет ничего подозрительного. В этот момент лошадь, как будто отвлекая внимание, заржала и затопала копытом, взывая возницу поторопиться, дернула телегу, от чего тент упал обратно, и Вианна смогла выдохнуть и снова переползла к краю, посмотрела наружу. Они уже находились на окраине города, и пустая дорога порадовала девушку. Но дожидаться, пока они остановятся, не стоило. И пока вокруг не было больше ни души, девушка выпрыгнула с деревянного ограждения и тут же, придя в себя, бросилась к ближайшим деревьям, не обращая внимания на ушибленное колено и разорванные штаны.

Вианна дождалась, пока телега уедет, и тяжело вздохнула. А потом вдруг повернула голову и увидела прибитое на дереве объявление с изображением ее портрета.

Она отпрянула от шершавого ствола, рассматривая, что же там написано. В глаза сразу же бросилась сумма вознаграждения — две тысячи илларийских реаллов. И надпись: «За хищение важных государственных документов разыскивается опасная преступница».

Что она сделала такого, за что ее разыскивают? И ни слова о том, что она официально является невестой принца и дочерью герцога Леофрайна, словно ее причислили к низшей касте воров! Ее изображение явно перерисовано с того самого портрета, который ее родители отсылали принцу-недоумку.

Тысячи тварей сумрака! За что?!

От злости Вианна сорвала объявление и скомкала его в руках.

Как назло, мимо шла парочка молодых людей, которые подозрительно покосились на Вианну. Она бросила в сторону бумагу и едва не расплакалась. Как же добраться до нужного адреса? Сейчас бы она многое отдала, чтобы рядом просто появился тот самый Аллан, о котором она думала весь вчерашний вечер.

Эй, а не из-за него ли ее разыскивают? Неужели на нее повесили обвинение в том, что сделал кто-то другой. А ведь этот другой — и есть тот самый ловец драконов! О-о-о…

Она встала посреди дороги, провожая злым взглядом прохожих, и бросилась в первый же переулок. Стражами тут и не пахло. Зато пахло отбросами и конским навозом. Но после поездки в той телеге и работы у Хьюго ей было уже не привыкать к тошнотворным запахам.

Вианна развернулась и посмотрела на солнце, начавшее свой путь к закату. Но до темноты еще долго. Теперь она смогла определить, где находится юг — именно там расположена нужная дорога. Спросить бы у кого, как выйти из этого района к окраине. Только не у кого вовсе. Мимо редко проходили чопорные горожане, чаще подозрительные типы.

Она уже начала жалеть, что покинула надежное убежище в виде усадьбы Форлетора. Хотя, возможно, за такое вознаграждение он бы сдал ее с потрохами, как и жадный хозяин таверны. Ведь никому нет дела до ее чувств. Да и убирать за драконами она не сможет — она и подойти к ним боится. Эта мысль подстегнула ее идти дальше.

Вианна забрела в самые закоулки города. Дальше находилась канава, вдоль которой пришлось идти по узкой тропинке; вскоре она соединилась с озером, за которым виднелся один из городских парков. А вот на этой стороне как раз-таки находились лишь заросли камыша да высокая осока. И Вианна улеглась в траве, скрывшись от посторонних взглядов. Ее глаза слипались, и начало клонить в сон. И сколько она не уговаривала себя, спать хотелось еще больше.

Девушка растянулась в траве у илистого берега и отключилась.

 

***

Аллану не спалось всю ночь. Почему-то новая знакомая не выходила из головы, как только он смыкал веки, перед ним вставали синие глаза девчонки.

Что она скрывала, помимо той информации, которую он знал? Она ведь не так проста, как кажется.

В планах был полет в город, чтобы раздобыть манок. Делать их умел не каждый — лишь опытный маг мог выполнить этот сложный артефакт, столь необходимый при поимке нового дракона. Помимо этого, нужно достать пару комплектов стрел, чтобы охотиться в пути ради пропитания, купить несколько фляг, а также канаты. Ведь пойманный дракон не сразу пойдет на контакт, придется делать ловушку, и ни в коем случае нельзя повредить ему крылья. Из прочей амуниции оставался огнеупорный состав, которым придется обрабатывать и себя и Черныша, ведь свой любимец тоже мог также пострадать, если завяжется драка огнедышащих ящеров.

Прикинув в уме примерный список и взвесив в руке мешочек с монетами, что дал вчера Форлетор, Аллан вновь задумался о синеглазой девчонке.

У него не было постоянной девушки, да и жениться с его образом жизни, он пока не собирался. Времена, когда все красотки Аль-Веримора повально падали ему в ноги, предлагая себя, прошли. Он успел насладиться подобной жизнью, после чего стал более разборчив в отношениях с женским полом и вел затворнический образ жизни, изредка приводя в дом любовниц, да и те надолго не задерживались.

Прикусив губу, он вспомнил, как возмутительно смотрела эта Анна. А глазищи сверкали подобно дикой драконнице. Он не хотел признаваться себе, что просто желает увидеть ее снова. Но и эту мысль не мог отогнать от себя.

Новая работница Эллиота привлекала его не только, как объект для изучения и нечаянный свидетель.

Но все же, что она делала на крыше дворца?

Решив выяснить этот вопрос позже, Аллан оседлал Черныша и взмыл в воздух, взяв направление на город. Черный дракон был редкостью, поэтому многие знали его. Да и память заслугах и победах Бренфорда не выходила до сих пор из уст народа, как Аллан ни пытался заставить людей забыть о нем.

Оставив Черныша на одной из городских площадей, он похлопал его по шее, попросил оставаться на месте, а сам неторопливо направился в сторону кожевенной лавки, где он планировал купить запасные стремена и седло, что заказывал заранее.

Аллан уже забрал свои покупки и, едва заметно улыбаясь, слушал россказни старого Верджилла — уважаемого лавочника и владельца мастерской, когда обратил внимание на новое объявление, что висело на открытых дверях. И портрет тут же бросился в глаза.

— А это за кого предлагают две тысячи? — удивленно спросил он у лавочника.

— А… вчера объявили в розыск. Эта девка что-то сперла во дворце короля. Хочешь заняться поиском преступников, Аллан?

— Почему бы и нет? — буркнул он себе под нос. Потом снова поднял глаза, рассматривая объявление. Это точно она! Значит, девчонка попала во дворец по другой причине.

Он-то точно знал, кто вор, а получается, всех собак на нее повесили.

Очень странно. Он даже не нашел, что сказать при этом, лишь вышел из лавки и бросился туда, где оставил своего дракона. Нужно выяснить, что она там делала и как можно скорее. Может быть, зря они наложили заклятие хранения тайны с Его Темнейшеством. Она явно нужна королю и его придворным магам. Ведь они знали, как она выглядит. А если она, действительно, что-то похитила, как и он, то на кого работает?

Он крикнул дракону, чтобы тот пригнулся, забросил на него дополнительную амуницию, быстро закрепил ее, дабы не растерять в полете, и взял курс на усадьбу Эллиота Форлетора, чтобы поговорить с этой синеглазой наглой девчонкой по душам.

Около 3 лет
на рынке
Эксклюзивные
предложения
Только интересные
книги
Скидки и подарки
постоянным покупателям