0
Корзина пуста
Войти | Регистрация

Добро пожаловать на Книгоман!

Или войдите через:


Новый покупатель?
Зарегистрироваться
Главная » 1. Замок дракона, или Суженый мой, ряженый... (эл. книга) » Отрывок из книги «Замок дракона, или Суженый мой, ряженый... (#1)»

Отрывок из книги «Замок дракона, или Суженый мой, ряженый... (#1)»

Автор: Шерстобитова Ольга

Исключительными правами на произведение «Замок дракона, или Суженый мой, ряженый... (#1)» обладает автор — Шерстобитова Ольга . Copyright © Шерстобитова Ольга

Глава первая

 

– Ваше высочество, может быть, это платье подойдет?

Я посмотрела на очередной наряд, что предлагала моя горничная Мирра. Однозначно, красивое платье. Светло-зеленое, с вышитыми золотыми и серебряными нитями ландышами. Лиф украшен причудливым жемчужным узором, а пышная юбка, сделанная из эльфийской ткани, которая не мнется, не потеряет вида в течение всего предстоящего бала.

Ох, и задачку подкинул сегодня мой старший братец Азар! Пришел утром и сообщил, что вечером у нас бал в честь приезда одного важного гостя. Мол, готовься, сестренка! Умеет он так меня огорошить. Ему даже и в голову не придет, что о любом торжестве я должна знать недели за две. Во-первых, не так-то просто приготовить платье для праздника. А во-вторых, я еще должна обсудить меню с главным поваром, распорядиться, чтобы в бальной зале повесили яркие ленты и гирлянды, и много еще чего успеть сделать!

– Вы будете мерить, Ваше высочество? – мягко повторила вопрос Мирра, убирая золотистый локон за ухо и смотря на меня ярко-синими пронзительными глазами.

Мне бы такую внешность! Точно бы подошло любое платье, и мучиться не довелось. Но… не повезло. Я не родилась красавицей. Так, чуть миловидна, и хватит. Все мое богатство – черные волосы да глаза, напоминающие дымчатые опалы. Черты лица самые обычные, фигура тоже. Да тысячи девушек в королевстве выглядят так же, как я!

Мама, когда я еще была маленькой, рассказывала, что внешностью я пошла в прабабку. И глаза, и волосы, и черты лица у нас похожи. Этот разговор так и остался одним из прекрасных воспоминаний о детстве. Почему? Он был последним с самым близким человеком. Мама умерла, когда мне исполнилось шесть. Отец тоже долго не продержался, ушел за ней следом через год. И на престол вступил мой братец.

Меня Азар отправил временно жить в имение, что осталось от нашей прапрабабки. Оно находилось достаточно далеко от дворца в глухой деревушке. Шестилетней девчушке, только что потерявшей родителей, было все равно. Никогда за свою маленькую жизнь я не испытывала еще столько горя. На тот момент оно было сильнее всего остального. Испуганная и заплаканная, я оказалась на руках Ларии, няньки еще моей матери.

Она посчитала, что мой братец прав. И свежий воздух вовсе не повредит ребенку. Так и случилось. Только никто не учел, что принцессе необходимо приличное образование. Повзрослев, я каждую неделю писала брату, чтобы он помог, подобрал преподавателей. Только либо дел у Азара было слишком много, либо учителя не желали ехать в такую глушь, но осваивать мне все пришлось самой. Я училась по тем книгам, что покупали на ярмарке, прислушивалась к разговорам, запоминала, делала выводы.

Люди в деревне в основном были хорошими. Они не бросали друг друга в беде, не сдавались, когда что-то не ладилось, ценили и любили свою землю, умели хранить чужие секреты, уважали мою тягу к знаниям и во всем мне помогали. Благодаря им, я и выжила в этом богами забытом месте. А братец за все то время, что жила в имении, пару раз присылал деньги, а сам появился всего трижды. Это были короткие визиты, ничем особо мне не запомнившиеся.

Я же росла, училась и радовалась тому, что имею, не требуя большего. Так бы, наверное, все по-прежнему и шло, если бы четыре месяца назад за мной не приехали и не увезли во дворец. Если честно, я гадала зачем. Да и брат, что все эти годы на меня не обращал внимания, был ласков и спокойно относился к моим проказам. Или так только казалось?

Зная, что Азар не подпустит меня к документам и делам, я занялась во дворце хозяйством. А по вечерам, когда все спали, тайком пробиралась в его кабинет и изучала необходимое. Плюс в моем распоряжении имелась библиотека, в которой я предпочитала проводить время вместо вышивания цветочков с фрейлинами, понимая, что так пользы будет больше.

Я нехотя оторвалась от мыслей, взглянула на растерянную горничную и отправилась за ширму мерить платье. А то эта игра под названием «превратись в куклу» изрядно раздражала и к тому же длилась уже четвертый час! Вот расскажи кому, что я выбирала наряд так долго, на смех поднимут. Ладно бы гардероб составляла, а тут одно-единственное платье!

Я одернула юбку, завязала потуже пояс и поняла: дело-то вовсе не в наряде. Просто нет желания идти на бал. На днях мне исполнилось семнадцать, и уже полсотни человек попросили у Азара моей руки. Причем среди женихов оказалось два герцога, три эльфа и даже князь какого-то скромного государства на северной границе. Брат, слава богам, им всем отказал. Правда, почему-то моим мнением не поинтересовался. И это казалась странным, нелепым и неправильным, потому что…

Хм… Неужели Азар думает, будто сможет выдать меня замуж, не считаясь с моим мнением? Мечтатель. Это меня-то, принцессу Эвелину Мавийскую, привыкшую с детства самой решать, как поступать, с кем общаться и куда ходить, замуж за какого-то незнакомца? Ну-ну, посмотрим, что из этого выйдет. Я буду за себя бороться и глаза расцарапаю, если нужно… И что я завелась-то? Это всего лишь бал в честь сильного приезжего мага – Тринидада Аршинского.

Я повертелась перед зеркалом, горестно вздохнула и решила, что платье для бала подходящее. Другие варианты совсем не нравились. Кивнула горничной, неподалеку стоящей в ожидании, переоделась в обычное домашнее платье из коричневой ткани, расшитое золотой нитью, и отправилась проверять, насколько все готово к празднику.

В этот раз придворные постарались – украсили бальный зал так, что не к чему было придраться. Никаких кривых флажков и полинялых лент я не обнаружила, а мозаичные полы сверкали. Сквозь разноцветные окна пробивались лучи солнца, клонившегося к горизонту. Остается только зажечь свечи в канделябрах.

Наведалась и на кухню. Главный повар меня тоже порадовал разнообразием десертов и закусок. Он даже успел сделать мой любимый шоколадный торт с малиной и взбитыми сливками. Впрочем, с поваром мы давно нашли общий язык.

Я улыбнулась, и довольная своим умелым руководством, отправилась обратно в покои, пытаясь унять тревогу. Мне никак не удавалось избавиться от ощущения приближающейся грозы над моей головой. Даже когда я залезла в благоухающую ванну, черные кошки внутри меня все скреблись, заставляя придумывать и накручивать на себя еще больше.

Мирра, видя мое взвинченное состояние, принесла чашку травяного чая с ромашкой и свежую плюшку, и пока я перекусывала, занялась прической. Вскоре она закончила, привычно надела мне диадему с изумрудами, когда-то принадлежащую моей маме – Ванессе Кенской, которую она носила еще в те времена, когда не была замужем за моим отцом. Мирра на мгновение скрылась за ширмой, чтобы вынести платье, а я вздохнула.

Доела последний кусок выпечки, встала со стула, переоделась и позволила горничной зашнуровать платье. Из украшений выбрала ожерелье с изумрудами и серьги, брызнула легкими цветочными духами, и высоко подняв голову, вышла из покоев.

Стражники вежливо склонились. Те еще подлизы, иначе не скажешь. Их ко мне мой ненаглядный братец приставил, чтобы следили, где бываю да что делаю.

О! Вот и еще один представитель моих скрытых врагов нарисовался – советник Ларингс. Я ехидно улыбнулась в ответ на его дежурный комплимент моему наряду. Погоди, доберусь я до тебя, старый лис, без которого ни одна интрига во дворце не проходит. Уж я-то знаю, чего ты стоишь! Жаль, два месяца назад не смогла брату доказать, что Ларингс продает пушки с магическим прицелом, который невозможно сбить, в другие княжества. И какое у нас может быть преимущество, если вдруг наше королевство Мавию захватят те же драконы или гномы, или эльфы? Да эти-то ладно, с ними хотя бы мирные соглашения подписаны о сотрудничестве и торговле, а что делать с орками и гоблинами, среди которых явно зреет недовольство. Степи да равнины их последнее время не особо устраивают. Но разве мужчина, тем более король, а еще и мой высокомерный и расчетливый братец, будет меня слушать?

Тьфу, противно. Я поравнялась с парочкой кавалеров, что шли, слащаво улыбаясь и явно пытаясь прикинуть, как бы застать меня одну и уговорить прогуляться по саду, где есть множество укромных местечек. Ну-ну, не дождетесь! Знаю я, что вы задумали. К слову сказать, пару дней назад я так герцога Оранского, который пытался мне юбку на платье расправить, приложила, что он бедненький до сих пор не оклемался и хромает. А нечего честных принцесс под видом банальной прогулки соблазнять. Я так брату и сказала, когда тот после жалобы нашей светлости, потребовал у меня объяснений.

Гадюшник у нас, в общем. Впрочем, змеи будут более приятны в общении, чем придворные, которых приголубил мой братец. А главное, всем они его устраивают! И коварством, и идеями нелепыми. Ну вот кто, скажите на милость, из его чиновников придумал в середине января собирать налоги овощами? Они что полагают, крестьяне за осень в подполе им свежей капусты вырастят?

Я снова заставила себя улыбнуться очередному эльфу, рассматривающему меня так, будто я без платья вышла. Увы, это еще одна чудесная идея Азара – пригласить погостить во дворец делегацию ушастых любителей леса. Как будто без них забот не хватает! Или я опять ничего не понимаю в политике?

Что же он так смотрит-то! Дыру протрет, честное слово! Или я настолько хорошо выгляжу, что влюбился? Еще раз покосилась на свой наряд и чуть не рассмеялась. Как же, красота моя немыслимая всех сразила. Туфли надо было надеть, прежде чем по коридорам босыми пятками сверкать.

Эльф, замерший в поклоне, одарил меня озадаченным взглядом. Я кивнула и нырнула в ближайшую галерею, прикидывая, как лучше поступить – вернуться за обувью или отправить за ней первую попавшуюся горничную.

Пока я решала, разглядывая свои босые ноги, в арку зашел еще один ушастик. У эльфа были длинные золотые локоны до пояса, скрепленные обручем, чуть насмешливый взгляд ярко-синих глаз и какая-то шальная улыбка. Отвесил галантный поклон, выпрямился. А я? Стою, жду, что дальше будет. Не просто так же заглянул.

– Леди, я восхищен вашей красотой и изяществом. Позволите проводить до бального зала? – спросил этот красавчик.

– А вы кто?

Судя по обиженному выражению лица, я явно сказала какую-то глупость.

– Я – Гилланадель из рода Лийи, – чуть сдержанно ответил он.

Я хмыкнула. Эльфийский принц, значит. Интересно, что он скажет, если я его за своими башмаками отправлю? А как обрадуется его сиятельный папенька, только вчера сватавший сыну княжну Арийскую! Принц, кстати, молодец, не сдался и свободу на неизвестную девицу не променял.

– Так что? – вкрадчиво спросил Гилланадель.

– Понимаете ли, уважаемый, я малость занята, – ласково сказала я.

– Чем? – подался он на уловку.

– Тем, что придумываю, как бы без ущерба для своей репутации, достать обувь, – ответила грустным голосом.

Принц удивленно приподнял брови и уставился на меня, как на неведомую зверушку. Я же спокойно высунула голую ногу, приподняв юбку до колена. Эльф с мгновение рассматривал мои ажурные чулочки, потом отчего-то покраснел и, наконец, выдал:

 – Это решаемо, принцесса. Я вам помогу, просто представьте туфельки, а я при помощи магии их сюда перенесу.

 М-да… Такого поворота событий, признаться, я не учла. Только идти с ним на бал не хочется. Он, конечно, красивый, но ума я за все то время, что его знаю, пока не увидела. Только хитроватый взгляд с этими представлениями как-то не вяжется.

– О, благодарю вас. Но знаете ли что?

– Что? – живо поинтересовался Гилланадель, смотря в глаза.

– Совсем не хочется, чтобы туфельки перемещались ко мне при помощи магии, – капризно надула я губки бантиком и глазками стрельнула. На всякий случай.

Принц озадачился, смахнул золотой локон со лба, кивнул.

– Хорошо, схожу за туфельками, ждите здесь, – велел он и с поклоном исчез за поворотом.

Уф! Я резко выдохнула и порадовалась, что никто нас не заметил. Иначе бы тут же брату донесли, и, сдается, меня бы эти ушастые уже сосватали и везли в свой Зачарованный лес, получив большое приданое и часть земель Мавии, которые полагались наследной принцессе. Им бы даже все равно было, есть у меня магия или нет.

Я вздохнула, чувствуя, как сама наступила на больную мозоль. Способности к магии у королевской семьи были всегда с рождения, а у меня… В общем, и здесь я белая ворона. Нет во мне магии, что поделать?

Я проскользнула в коридор и быстрым шагом отправилась к лестнице. Ничего, отсижусь в уголочке, пока кто-нибудь из прислуги сходит за обувью. А босиком – это даже забавнее. Правда, если брат заметит, еще тот нагоняй устроит. А я только сегодня из-под ареста вышла за выходку с этим герцогом Оранским, чтоб его!

На лестнице я зацепилась за подол платья, споткнулась и налетела на кого-то, чуть не сшибив с ног. Извинилась, подняла глаза… И жуткий невообразимый холод пополз от макушки до пяток.

Взгляд незнакомца пугал настолько, что хотелось сбежать. И будто не глаза вовсе, а два черных бездонных колодца, которые вытаскивали всю радость жизни. Белые волосы мужчины длиной до плеч казались седыми. Темный балахон до пят и посох в руке с черным камнем на набалдашнике добавляли ужаса.

Что он забыл в таком наряде на балу? Так и сверлит меня черными глазищами, мертвец ходячий! Да какой там… воплощение чистого зла!

И неожиданно я поняла, что так и есть. Передо мной – некромант Торнах, князь Черных земель, величина которых почти равна Мавии. Мы никогда не встречались и не были знакомы, но слухами королевство полнится.

– На вашем месте, я бы все-таки обулся, принцесса Эвелина, – зло прошипел он, разворачиваясь и мгновенно исчезая.

И даже тот факт, что вокруг нас столпились придворные, а я, преодолев страх и панику, извинилась, его не смутил. Да что там говорить! Такое поведение расценивалось при дворе неприличным.

Вздохнула и сдержалась, чтобы не закатить глаза.

– Принцесса, – раздался голос принца Гилланаделя, – куда же вы исчезли? Я возвращаюсь в арку, а вас там нет, – обескуражено сказал он, протягивая башмачки.

Вот, ид… нехороший мужчина! Мало мне сплетен, так еще и новые добавятся! Арка, эльфийский принц… И что все подумают? Покосилась в сторону придворных. Глупые фрейлины, разодетые как яркие южные птички, хихикали, а их старшие наставницы недовольно поджали губки, высказывая неодобрение моим поведением. Будто я виновата, что их ученицы – сплетницы.

Я выхватила туфельки из рук принца, проскочила сквозь толпу и нырнула под лестницу, где спокойно наклонилась и обулась. Подняла глаза и уставилась на рассерженного брата.

Надо же, и этот разоделся! И мантия алая переливается, корона в черных кудрях сверкает. Хорош!

– Хоть бы раз ты пришла на бал вовремя, не совершая глупостей, – зло прошипел Азар, заставив задуматься о такой его реакции.

Подумаешь, туфли забыла. Я пожала плечами.

– Я не специально, извини.

– Надеюсь на это. Пошли, тебя все ждут, – сказал брат, взяв меня под руку и вытаскивая из-под лестницы.

До бального зала мы шли молча. Брат фальшиво улыбался и кивал придворным, я делала то же самое.

Двери перед нами распахнулись, все находившиеся внутри дамы дружно присели в реверансах, а мужчины замерли в поклоне.

Я села в роскошное, обшитое бархатом и золотой тесьмой, кресло, стоящее специально для меня рядом с троном Азара, и стала ждать, когда же появится наш высокопоставленный гость, в честь которого затеялся бал. Кто бы сомневался, что мой брат явно преувеличил, сказав, будто ждут только меня.

Наконец, спустя полчаса, Азар поднялся с трона. Зал послушно замер.

– Несколько дней назад моей горячо любимой сестре и вашей горячо любимой принцессе Эвелине Мавийской исполнилось семнадцать лет, – сказал он.

Я встревожилась от этих слов. Странно братец говорит. И если праздник в честь важного гостя, при чем тут речь о моем прошедшем дне рождении?

– Много достойных людей за последние дни просили у меня ее руки, но я вынужден был всем отказать, потому что знал: отдам ее самому достойному и сильному, – тем временем сказал брат.

И я с трудом удержалась, чтобы не подняться и его не ударить. Мне уже становилось ясно, к чему он клонит. И наверное, так и стоило сделать, потому что потом я миллион раз об этом пожалела.

 – Так вот, сегодня мы с вами празднуем помолвку нашей принцессы с Тринидадом Торнахом Аршинским, князем Черных земель.

Народ приветственно закричал и зааплодировал, когда некромант вышел из толпы и подошел к трону. Я хотела тоже встать и сказать, что абсолютно не согласна быть женой этого… этого… но не успела. Странный холод прошелся по всему телу, сковывая меня. Что за ерунда? Я посмотрела на Азара, тот улыбнулся.  И в этот момент наступило прозрение.

Брат наложил на меня заклинание покорности. И теперь я… его марионетка! Кровь-то у нас с Азаром одна, поэтому сработало. И я, послушно кивая и улыбаясь, как последний болванчик, встала, отвесила поклон брату и жениху, нацепила под цепкими взглядами всех присутствующих золотое кольцо с бриллиантом и позволила некроманту поцеловать мне руку.

Глупая я, что скажешь! Это ж надо не догадаться, к чему все шло! И заклинание покорности наверняка мой братец наложил на платье. Или нет?

Приезжий маг, значит. Ты, братец, у меня попляшешь, ты у меня…

– Позвольте пригласить вас, принцесса, на тур вальса, – сказал Торнах, буравя взглядом.

И я снова, как послушная кукла, кивнула, улыбнулась и пошла танцевать. Фрейлины даже не старались спрятать усмешки, злорадствовали, особенно Гретхен, любовница Азара. Уж эта-то змея точно приложила руку к моему состоянию покорности. Не удивлюсь, если именно она и отдала платье моему брату, взяв его под благовидным предлогом у Мирры. Уф! Ну, погодите у меня, только спадет заклинание… Некромант усмехнулся, явно заметив и мои красноречивые взгляды в сторону Азара, и оскал вместо улыбки.

– Не надейся снять заклинание. Не выйдет.

Твою ж… прабабушку! Значит, он с моим братцем вместе действовал.

Торнах подарил очередную гадкую ухмылку.

Ледяная змея отвращения, злости и страха проползла по позвоночнику, заставляя осознать, что я в западне. И как выбраться?

Сдается, Азар на славу постарался, все предусмотрел. Уж что-что, а маг – он сильный, и заклинания у него верные. Это же надо быть такой простушкой! До последнего верила, что он мне брат и не посмеет ничего подобного вытворить. Получай, Эва, за доверчивость! Меньше будешь наивной!

Но как же выпутываться? Кольцо, на которое явно тоже наложено заклинание, не снять. Азар и Торнах подстраховались. Что же делать? Что?

Этот вопрос крутился у меня в голове весь вечер, пока длился бал, и я танцевала то с одним, то с другим кавалером и слушала их пылкие поздравления с предстоящей свадьбой и переездом в Черные земли. Офигеть, в общем. Буду теперь жить в противно пахнущем болоте, как лягушка, и радоваться тому, что некромант станет крыс препарировать и всяких скелетов поднимать. М-да…

 Я постаралась сдержаться, чтобы не наступить на ногу герцогу Оранскому, все-таки решившемуся пригласить меня на танец. Второго подобного опыта, окончившегося так же скверно, как и первый, он просто не перенесет. А может, вот он, мой шанс? Замуж меня герцог не позовет, но хотя бы у братца проблем прибавиться, если этот петух объявит войну за неуважение к его персоне. Мелкая месть, но все-таки лучше, чем ничего. Хотя, наверное, не стоит уподобляться всем. Не хочется давать слабину, падать так низко.

Наконец, в паре со мной оказался Азар.

– Прости, иначе было нельзя, Эвелина. Ты бы ни за что не согласилась на этот брак. Я знаю твой характер, – сказал он, усмехаясь.

Разумеется, не согласилась бы.

– Да, брат, ты прав.

– Нам нужно объединить королевство с Черными землями, иначе мы не выстоим. После того как Мавия проиграла войну с драконами, им перешла часть наших земель, и мы стали магически нестабильны.

И при чем тут я?

– Волшебства осталось очень мало, и некромант поможет нам его вернуть. Ваш брак будет способствовать тому, что он сдержит свое слово. В конце концов, он тоже получает немало: принцессу в жены и возможность иметь сына.

Нет, нет, нет! Никогда. Скорее умру, скорее…

– Ты ведь родишь ему сына, сестра, и поможешь мне укрепить королевство?

Он с ума сошел? Нет, нет, нет!

– Разумеется, брат.

Азар рассмеялся.

– Давно было пора применить это заклинание. Мне, знаешь ли, безумно нравится его действие. И, кстати, не пытайся от него избавиться, не выйдет, потому что я зачаровывал твою еду всю неделю, и магия продержится долго, а затем станут сильнее действовать чары кольца. Ты сама будешь не просто подчиняться мужу, а этого хотеть, – усмехнулся он.

О, боги! И это чудовище, которое только что такое произнесло – мой брат? Да я лучше с камнем на шее в реку или упаду из окна, чем буду исполнять его прихоти!

– Эвелина, не надейся, что сможешь сбежать или умереть, я не допущу подобного. Заклинание ты не снимешь, потому что магией не владеешь, а другие не помогут, боясь гнева некроманта.

Я промолчала, пытаясь успокоиться. Выход должен быть! Обязательно! Но почему же я его не вижу?

– Когда закончиться танец, ты со всеми распрощаешься, поднимешься к себе и, переодевшись, отправишься спать, потому что завтра утром состоится свадьба. И да, не забывай всем говорить, в каком ты восторге от этого брака, – улыбнулся Азар, выпуская мою руку.

Что было дальше? Предсказуемость. Я сделала, как велел брат, а когда оказалась одна в своих покоях, почувствовала слезы. Плакать-то мне никто не запрещал, правда?

В окно что-то стукнуло. Я подскочила, осторожно встала с постели и подошла, вглядываясь в чернила ночи, разлитые за окном. Но темень была страшная, ничего не видать. Звук повторился. Я попыталась открыть окно, но из-за действовавшего заклинания покорности, не смогла этого сделать.

Принц Гилланадель, неожиданно появившийся с другой стороны, что-то прошептал, осторожно открыл окно и спрыгнул на подоконник.

Я уставилась на него, не зная, что и думать.

– Ты, действительно, хочешь за него замуж? – неожиданно спокойно поинтересовался он, всматриваясь в меня и теребя кончик косы, в которую заплел волосы.

– Разумеется, я так счастлива, – сказала и улыбнулась, стараясь прямо-таки от радости не рыдать.

Гилланадель задумчиво посмотрел на меня, обошел вокруг, провел рукой вдоль лица и отшатнулся.

– Заклинания покорности на крови. Твой брат постарался, да? Если ответ положительный, сделай поклон. Этого-то он тебе не запретил, – сказал Гилланадель.

Эх, была, не была. Хуже уже не может.

Я сделала неуклюжий реверанс.

Принц подошел близко, вытер пальцами с моей левой щеки дорожку от слез и дал знаком руки понять, чтобы молчала.

Хм… Не такой он и дурак, оказывается, каким поначалу показался.

– Я хотел бы быть твоим другом, Эвелина. Надеюсь, ты не против, что я обращаюсь по имени? Нет, не подумай, будто набиваюсь в женихи к мавийской принцессе. У меня к тебе нет никаких чувств, кроме симпатии. Последнее время я за тобой приглядывал, потому что правление Азара нас, эльфов, – уточнил он, – совсем не устраивает. Мы хотели бы видеть на троне тебя, потому что ты мудрее и справедливее.

И еще, чтобы можно было мной командовать.

– Мы бы оказали тебе поддержку, помощь и содействие. И к тому же, если некромант станет сильнее, наш Зачарованный лес не выстоит. Мы нуждаемся в союзниках.

И каким же образом я этому поспособствую, когда на мне заклинание покорности?

– Если я помогу тебе снять чары и сбежать, ты обещаешь, что попытаешься отстоять королевство? Не ради нас, Эвелина, не ради себя, ради твоего отца, которого мы все любили. Это ведь твой народ, и ты понимаешь, что им бы жилось легче, если бы ты стала королевой.

Кроме того, ты, возможно, этого не знаешь, но твой отец, король Акрит Мавийский, всегда видел на троне тебя, а не Азара. И смерть его вызывает множество вопросов у эльфов. Слишком уж она неожиданная, – задумчиво сказал Гилланадель.

Я растерянно посмотрела на него, не зная, как себя вести после таких слов. Кто бы знал, что в моей жизни за несколько часов все так изменится! И эльфийский принц, прибывший в свите своего отца, казавшийся таким наивным и простым, будет единственным, кто захочет мне помочь.

Если честно, в тот момент я была готова согласиться на что угодно, лишь бы не стать женой некроманта. Но ведь обещание придется сдержать… И что же делать с братом? Куда идти? И как вернуть себе королевство, если Азар – наследник?

Гилланадель улыбнулся. Видимо, прочел по выражению моего лица все вопросы.

– Я сниму заклинание, остальное – нет. Эльфы на твоей стороне, но мы можем сделать что-то одно, иначе случится беда, если нашу магию распознают. Кстати, у меня тут возникла идея… Горничная ведь тебе верна, не так ли? – спросил он.

Я сделала очередной реверанс в знак согласия.

– Значит, переоденешься в ее одежду, возьмешь корзину с грязным бельем и… беги, Эвелина. Беги, что есть силы, прячься так, чтобы тебя не смогли найти.

Хм…

– Ты согласна на наши условия?

Я вопросительно глянула на него. Очень уж все размыто.

– Я снимаю заклинание – ты делаешь все возможное, чтобы вернуть трон и не допустить к нему Азара и некроманта Торнаха. Мы с отцом обещаем поддержку нашего народа. Давить на тебя и принуждать к чему-либо не будем. И когда ты станешь королевой, поможем и поддержим, – торжественно заявил Гилланадель.

Только с чего вдруг такая щедрость? Или я чересчур подозрительная?

– Нам не нужна еще одна кровопролитная бойня, – вздохнул принц, явно намекая на войну с драконами, предводителя которых до сих пор не нашли. Он бесследно исчез из своего замка. А люди уже век сочиняют сказки о том, что с вожаком драконов произошло.

Люди считают, будто Ривлад Аратонский сбежал. Только причин для подобного поступка не находят. Драконы же думают, что их вожак никогда бы так не сделал. С ним явно случилось что-то плохое. И настолько крепка эта вера, что они до сих пор не выбрали нового вожака, хотя прошло почти сто лет! А драконы все ждут и надеются, что Ривлад вернется. Говорят, он был хорошим правителем для своего народа. Мудрым, справедливым и смелым.

– Согласна? – снова спросил эльф, отвлекая от раздумий.

Я присела в реверансе, понимая, что сейчас выхода у меня нет.

Гилланадель кивнул, слегка улыбнулся.

– Хорошо. Действуем!

Я и опомниться не успела, как принц стал руками возле моего лица собирать воздух, время от времени стряхивая пальцы. Его скулы заострились, лицо побледнело, под глазами появились тени. Наверное, прошла вечность, прежде чем Гилланадель остановился, а я поняла, что заклятие перестало действовать.

– Спасибо, – хрипло сказала я, а потом развернулась и влепила ему пощечину.

– За что? – застонал принц, потирая скулу.

– Будешь знать, как за моими туфельками ходить, – хмыкнула я.

– Эва, мне необходимо алиби. Никому теперь и в голову не придет, что я тебе помогал, – обиженно просопел ушастый.

Я хихикнула. Настроение, несмотря на ситуацию, заметно улучшилось. И пусть до солнечного и радужного ему было далеко, но рыдать уже не хотелось.

– Друзья? – спросил принц.

Я кивнула и пожала ему руку.

– Пожалуйста, помни об обещании вернуть себе престол, – сказал Гилланадель, устало садясь на подоконник. – Зови горничную.

Я взяла со столика колокольчик, и Мирра почти сразу же появилась в комнате.

Увидела меня в ночной рубашке и измотанного эльфийского принца на окне, склонилась в поклоне.

– Мирра, мне нужно бежать. Я не собираюсь замуж за этого ур…, за некроманта, – поправила я. – Мне нужна твоя одежда и корзина с грязным бельем.

Горничная кивнула и исчезла. Вот за что я ее люблю и уважаю. Не стала спрашивать что, зачем и почему. Молча, без разговоров, вздохов и ахов, сделала то, о чем я просила. Видимо, это единственный преданный мне человек. Ну, и на том спасибо.

Она вернулась быстро, закрыла дверь и подошла ближе.

– Вот платье, леди, – сказала Мирра, вытаскивая из-под юбки наряд.

Я кивнула, посмотрела на принца.

– Спасибо. Гилланадель… – начала, было, я.

– Можно просто Гилл.

Ну да, меня же он до Эвы сократил, чего уж мелочиться.

– Гилл, все ведь поймут, что Мирра…

– Я об этом позабочусь, не волнуйся.

– Как? – поинтересовалась горничная.

– Дам оборотное зелье. Выпьешь и станешь на время эльфийкой в нашей свите. Тебя не выдадут, но… придется сменить место жительства, – спокойно сказал он.

Горничная посмотрела на нас, вздохнула и кивнула. Деваться-то ей некуда. Азар кто угодно, но не дурак, догадается, что она помогала. А у эльфов Мирра будет в безопасности. Я в этом уверена.

– Родные есть? – спросил Гилл.

– Нет.

Девушка смутилась от повышенного внимания, робко посмотрела на меня и предложила помочь переодеться.

Ее платье пришлось впору. Мы вместе застегнули пуговки, заплели мне крепкую косу, спрятав волосы под чепчиком. Обувь тоже пришлось менять. Мы обе понимали, что на моих вещах остались следы ауры, и найти меня так – раз плюнуть, значит, ничего своего брать нельзя.

– Надо плащ взять, – заметил Гилл. – Сейчас холодные ночи.

– Можно положить его в корзину с бельем, – сказала Мирра, протягивая свой неприметный серый плащик с капюшоном и двумя карманами.

Я спрятала его на самое дно, завалив сверху грязными простынями.

– Мне, наверное, деньги нужны, – заметила я.

– Да. Но драгоценности не бери, тут же схватят, если попытаешься продать, а монеты можешь взять. Они не сохраняют никаких следов, так как проходят через множество рук.

Я отодвинула ящик стола и выгребла оттуда все, что лежали, кинула в расшитый кошелек и спрятала тот за пазуху, прицепив с двух сторон булавками к платью, чтобы не потерялся. Затем обняла Мирру, а потом и Гилла.

– За нас не волнуйся, мы уйдем под утро через окно при помощи левитации, когда будет смена караула. Никто не заметит. Магия-то слабее станет. Да и сил я за ночь наберусь, – сказал эльф, замечая, что я тревожно смотрю на Мирру, которая теребит рукав платья.

– Если получится, отправляйся туда, где тебя точно не будет никто искать, – посоветовал Гилл, устало потирая виски.

– В самое непредсказуемое место? – усмехнулась я, осознавая, что мы с полуслова понимаем друг друга, будто были знакомы всю жизнь.

– Да, принцесса Эвелина.

Я вздохнула. Получается, выбор у меня невелик.

К оркам, гоблинам или драконам. У этих народов искать не будут. Почему? С первыми двумя у нас на носу война, а с последними – только что она закончилась, и отношения очень уж напряженные. Сомневаюсь, что хоть кто-то обрадуется, если я к ним попаду и попрошу о помощи.

Но что мне делать? Я задумчиво покосилась на Гилла, снова представила расклад. Похоже, лучшим вариантом будут драконы. Гоблины и орки слишком агрессивно настроены, а драконы… Те только нервничают, что своего драгоценного Ривлада не могут найти. Так нервничают, что время от времени превращаются в ящеров и сжигают дотла что-нибудь, на их взгляд, неценное. Рощицу у реки, стога сена у королевской конюшни, ну или там парочку мантий у министров подпаливают. Им-то ничего, а мы потом тушим пожар без магии пару суток, наслаждаясь гарью и дымом.

– Я постараюсь тебя найти, но делать это надо осторожно, чтобы не вызвать подозрений, – сказал Гилл. – Или сама дай весточку любому эльфу. У нас нет предателей, ты же знаешь, – улыбнулся он, намекая, что обмануть ушастого невозможно, пусть и не все об этом знают.

Эльфы, наверное, смеются над глупыми людьми, которые пытаются солгать или хитростью их обойти, хотя бы в торговле, к примеру.

– Достаточно сказать «эльфы любят принцесс», – улыбнулся Гилл.

Я кивнула, понимая, что сразу так действовать, не получится. Возможно, пройдет несколько лет, прежде чем я пришлю подобную весточку. Сейчас главное – не престол отстаивать, а сбежать с этой проклятой свадьбы. Потом уже найду безопасное место, успокоюсь и подумаю, что делать дальше и как противостоять брату и некроманту. Сдается, несостоявшийся жених тоже окажется в списке моих врагов. Эх… Живешь так семнадцать лет относительно тихо, а затем тебе на голову сваливается… гадость.

Я в очередной раз вздохнула, ощущая себя древней старухой, которая горюет о жизни, заставила взять себя в руки, улыбнулась Мирре и Гиллу. Подошла и снова крепко обоих обняла, не зная, когда теперь их увижу, и надеясь, что все закончится благополучно.

– Спасибо, – еще раз поблагодарила я друзей и, силясь не разреветься в три ручья, подцепила корзину, подняла перед собой, загораживая лицо, и открыла двери покоев.

 

Глава вторая

 

Мне повезло. Я, никем не замеченная, выбралась из дворца через черный вход, которым пользовалась прислуга. И хорошо, что непоседливая в детстве была, везде совала свой нос и точно знала, где что во дворце находится, иначе бы долго плутала и вызвала бы подозрения у стражи и слуг. Да и корзина мне послужила своеобразным щитом. Ну, идет горничная принцессы Эвелины в прачечную, и что с того?

Как только я выскользнула из дворца, прибавила шагу. Миновав несколько улиц, свернула в ближайшую арку, достала плащ, надела. Посмотрела на корзину, что оставила неподалеку. Наверняка кто-нибудь подберет, главное, чтобы неприятностей себе не нажил, а так…

Ночь в этот раз выдалась и вправду холодная, как и говорил Гилл. Я торопливо шла через город, понимая, что только к рассвету выберусь за его пределы. Очень уж он был большой, а своровать у кого-нибудь лошадь, я не решилась. С моим-то везением, тут же поднимется тревога.

Прохожих на улицах было мало. Изредка попадались патрули стражи, предназначенные для того, чтобы следить за порядком, пробегала малышня, спешили слуги, отправленные хозяевами с какими-то поручениями, а так – тишина. Я даже внимания ничьего не привлекла.

Пока шла к окраине, обдумывала, как добраться до драконов и все объяснить. Я им не враг, нуждаюсь в защите и укрытии. Плохой план, знаю. Если драконы поверят и согласятся помочь, я первая удивлюсь… Мы с ними хоть и не враждуем, ввязываться в распри другого королевства, они не обязаны. Больше же предложить им нечего. Драконы вполне могут вернуть меня Азару и жениху. И мой побег закончится весьма предсказуемо и плачевно.

Но орки и гоблины еще опаснее, чем драконы. Слишком кровожадны, алчны и жадны. Нет, к драконам, так к драконам. Да и кто сказал, будто я должна им говорить, что я – Эвелина Мавийская? Хотя, узнают… Мой профиль сияет на монетах.

Хм… А если до неузнаваемости изменить внешность?

Идея хороша, только как это сделать? Несомненно, нужен сильный маг, который к тому же не будет предан Азару, и меня не выдаст. И где его взять? Я решала этот вопрос всю ночь, пока брела по пустынным улицам, но ничего не придумала. На рассвете покинула город и поругала себя за неосмотрительность. Хотелось есть, но ничего съестного я с собой не взяла. А ведь когда сытая, думается легче. При подобных мыслях мой желудок выдал целую симфонию. Но возвратиться в город я не могла, потому что…

Эхом по рощице, где я присела передохнуть после изматывающей ходьбы по каменным мостовым, раздался колокол, наверняка возвещающий о пропаже принцессы Эвелины Мавийской. Никому и в голову не придет, что я сбежала из-под венца от горячо любимого жениха. Бррр!

Я встала, оглянулась в сторону города. В него путь окончательно закрыт. Найдут! Быстрым шагом направилась по тропинке через березовую рощу, покрытую легким молочным туманом, миновала долину с полями, засеянными пшеницей, и оказалась в лесу. Остановиться себе не позволила. Мысль, что меня ищут, подгоняла быстрее и вернее всего.

К обеду есть захотелось еще сильнее, а припекавшее солнце настолько утомило, что без воды продолжать путь не было смысла. Хорошо, что ручей в лесу я нашла быстро, радуясь знаниям, полученным в деревне от охотников.

Напилась вдоволь, полюбовалась на прозрачную воду, вымыла лицо и руки. Так, что теперь? Я села под березой, уютно раскинувшей шаль зеленых листьев, на минутку закрыла глаза, решив передохнуть, и… уснула.

Очнулась, когда солнце клонилось к горизонту, испуганно осмотрелась, надеясь, что меня никто не нашел, и с облегчением вздохнула. Пронесло! Снова напилась воды и задумалась, где бы достать еды, но так ничего и не придумав, отряхнула платье от земли и листьев и отправилась вдоль ручья, надеясь, что к утру решу этот вопрос.

Когда наступили сумерки, я замедлила шаг. Какой смысл идти, если постоянно натыкаешься на корни деревьев? Так недолго в темноте и ногу подвернуть. Я ударилась о корягу, взвыла. Разбаловалась, отвыкла от деревенских привычек. Здесь не город, Эва, нет огоньков приветливых фонарей, – усмехнулась я, неожиданно подумав, что называю себя так же, как однажды назвал меня принц Гилланадель. Эх, жаль, его рядом нет! Уж он-то точно бы придумал, как нам выкрутиться, и добыл бы еды. Но я в лесу одна. И мне придется дальше решать, что делать с этой своей самостоятельностью.

Примерно за час до рассвета, когда небо стало розоветь, хотя и слегка было затянуто сизыми облачками, я сделала вывод, что проблем у меня три. И если в порядке возрастания, то – еда, внешность, драконы. Первое – где найти, второе – как изменить, а третье – как искать. Я оказалась такой глупышкой, что даже не взяла карту. А теперь ищи, Эва, драконов, ориентируясь на свою память.

Нет, я, конечно, знала географию. Прикрыла глаза и вспомнила карту. Вот, посередине мое королевство – Мавия, рядом на востоке множество мелких княжеств. Чуть дальше на севере расположены Черные земли некроманта и степи, где обитают гоблины и орки. На западе – горы, в которых живут гномы, а чуть дальше ближе к югу – на границе с княжеством герцога Оранского – Зачарованный эльфийский лес. Аратония же граничит с Западным. Совсем рядом, если только бы я вышла через город с другой стороны. Хм… это какой же крюк, получается, нужно сделать, иду-то совсем не в ту сторону. А куда, кстати, иду-то?

Я остановилась, выругалась и расхохоталась, потому что нелепее ситуации было нельзя представить. Впрочем, главное сейчас – поесть, а остальное потом решу.

Я снова задумалась. Если есть ручей, который расширяется, то где-то на нем стоит… мельница, где не только делают муку, но и пекут хлеб. Я так обрадовалась, что вновь прибавила шагу. Споткнулась и едва не налетела на двух стражников, которые тут явно искали меня.

Я быстро спряталась за дерево, отползла в кусты, и только когда прошло минут двадцать, как стражников уже не было видно, я, постоянно оглядываясь и боясь каждого шороха, как преступница, ползком и перебежками, начала продвигаться вдоль ручья. Особенно меня напугали две белки, умудрившиеся уронить шишку с елки, под которой я пряталась во время очередного патруля. Чтоб их!

Но мельницу я обнаружила. Правда, пришлось ждать до заката солнца, так как мельник и его семья – две маленькие дочки и жена, плюс трое работников, не давали возможности проникнуть в дом и взять на кухне хлеба, оставив монетку в качестве платы. Я пробралась, когда все спали, через открытое окно. Осторожно скинула туфли, чтобы ненароком не нанести в дом грязи и… практически сразу же попалась.

Зажглись свечи, и на меня уставились мельник и его жена, сидевшие за столом. Душа ушла в пятки. Бежать даже не подумала, смотрела, как кролик на змею, на хозяев дома и не двигалась. Ой, что сейчас будет…

Мельник встал, подошел.

– Ну, и что тебе надо? – спокойно поинтересовался он. – Весь день вокруг крутилась, аки лягушка.

Я испуганно посмотрела на него, икнула, а потом ляпнула:

– Есть хочу. Думала, хлеба у вас возьму и взамен монету оставлю.

– И что же мешало это днем сделать, а не лезть в чужой дом? – вкрадчиво спросил мужчина, поглядывая на мой измазанный травой и землей плащ.

Я вздохнула, прикидывая, что делать. Выхода-то, похоже, нет, кроме как откинуть капюшон и признаться, кто я. Иначе мельник еще меня скрутит, да страже, маячившей неподалеку в поисках принцессы, выдаст.

Я закрыла глаза, а затем медленно откинула капюшон плаща. Мельникова жена среагировала первой. Побледнела, вскочила и отвесила поклон. Хозяин сделал то же самое, но как-то нехотя.

 – Ваше Высочество, – прошептала женщина. – Я – Оксана, а это – муж мой, Прохор.

– Накормите меня, пожалуйста, – попросила я, решив не церемониться, и села на деревянный стул.

– Конечно, – тут же засуетилась Оксана, проворно накрывая на стол.

 Мельник, молча, сел рядом и снова уставился на меня. Дыру так протрет, честное слово!

– И как же вас к нам занесло, Ваше высочество?

– От некроманта я сбежала, жениха своего, – пробурчала недовольно.

– Найдут, – вскинула руки Оксана, еще подливая похлебки.

– Если не выдадите, не смогут.

Прохор кивнул, Оксана тоже.

– Оставайтесь у нас, переночуете, а дальше… А куда вы направляетесь, Ваше высочество? – спросила жена мельника.

– К оркам, – ляпнула я, не подумав. – Там точно не будут искать.

 Мельник все молчал и только смотрел, как я за обе щеки уплетаю пирог с рыбой, запивая его чаем.

Больше вопросов они мне не задавали. Когда я наелась и поблагодарила, сладко зевнула. Мельничиха предложила приготовить для меня постель в спальне, что принадлежала им с мужем. Эта комнаты была у них самая удобная и подходящая для принцессы, но я отказалась. Мне и внизу хорошо будет, не хочу их смущать своим визитом. Они же даже деньги отказались с меня брать за ужин и ночлег. Оксана помялась, а потом все-таки постелила в маленькой комнате рядом с кухней, обещав на рассвете разбудить, чтобы я могла дальше отправиться в путь.

Я поворочалась в постели, которая с непривычки после ночевки в лесу, казалась жесткой и неудобной, а потом закрыла глаза и провалилась в сон.

 

 

– Ваше высочество, Ваше высочество, – кто-то отчаянно ворвался в мой сон и звал тревожным голосом.

Я открыла глаза, зевая и удивляясь тому, что уже солнце всходит, а ощущение, будто проспала всего час или два. Надо мной склонилась Оксана.

– Вставайте, пожалуйста, и побыстрее. Прохор мой… – замялась она, испуганно глядя на меня и не рискуя договорить.

Да я и так все поняла. До рассвета еще ой, как далеко, а мельник, пошел к страже, чтобы меня выдать. Ему, наверное, и больших денег за такое дело дадут. Еще бы, принцессу поймал. Тьфу! Ну, что за жизнь, а?

Я вскочила как ошпаренная, натянула скинутое платье и плащ.

– Простите, Ваше высочество, я не смогла ему помешать, – прошептала мельникова жена.

– Спасибо, что хоть разбудила, Оксана.

 – Вот вам еда с собой, на пару дней хватит. Я положила в новый холщевый мешок, никто не сможет вас найти, на нем нет нашей ауры, – сказала хозяйка дома, удивляя такими странными познаниями.

– У меня в роду сестра магом была, – пояснила она, поймав мой растерянный взгляд. – А еду возьмите, не бойтесь.

– Спасибо, – еще тише сказала я.

– Позвольте дать совет, Ваше высочество.

– Какой?

– Не идите через лес, лучше через болото. Оно начинается за полем. Там возле дуба тропинка есть. Если по ней идти, не потоните и не попадетесь. Никому и в голову не придет вас в подобном месте искать. Стража подумает, вы через лес ушли.

На глаза набежали слезы.

– Ну-ну, не плачьте. Как болото пройдете, долина будет, а потом снова лес и река – Рирея. Вы вдоль нее пробирайтесь и через двое суток выйдете к небольшой деревеньке – Коломенкой зовется. Найдите в ней Грину, мою тетку, скажите, я вас прислала. Она подсобит и поможет, – сказала Оксана, а потом неожиданно меня обняла и погладила по голове. – Не кручиньтесь, все хорошо будет, не сдавайтесь.

Я растерянно кивнула.

– Младшая сестра у меня была. Утопилась, когда ее замуж хотели поневоле выдать, а такая красавица… – сказала мельничиха, когда мы вышли из дома и оказались в поле.

– Спасибо за все еще раз.

Мы обнялись и распрощались. Я, не оглядываясь, быстрым шагом пошла через огромное поле, слушая, как стрекочут кузнечики, и изредка жужжат пчелы. И что им ночью не спится?

Поле я преодолела быстрее, чем планировала, и найдя заветный дуб, пошла по тропе.

М-да, болото – это, оказывается, гораздо хуже, чем я себе представляла. Ароматы тины и ряски – еще ничего, но хлюпающая вода даже на тропинке, повсюду прыгающие лягушки и ухающие ночные птицы щекотали мои и до того истрепанные нервы.

Загляделась на все это, заслушалась и… оступилась, проваливаясь по пояс в болото. Стала выбираться.

Выползти на тропинку с самого начала оказалось глупой затеей, но я пыталась, даже до своего мешка зачем-то почти дотянулась и ушла еще глубже.

Похоже, все. Вот она – смерть, что называется, пришла. И ничего в ней героического нет. Совсем. Только сожаление, что все так быстро и нелепо заканчивается. Хотя именно так у меня не получится, скорее мучительно и долго. И чем больше я пыталась освободиться, тем быстрее трясина затягивала. А самое смешное, умирать, ну совсем не хочется!

– Не хочется, говоришь? – неожиданно раздался чей-то голос так близко, что можно было спокойно и легко принять его за мираж.

Я обернулась. На кочке сидел… черный пушистый кот с яркими зелеными глазами. Красавчик!

– Ты-то тут откуда? – спросила я, почему-то ничуть не удивляясь, что посреди болота оказался кот, к тому же еще и говорящий.

– Хозяйка моя, ведьма, пару месяцев назад померла, новую себе ищу, – невозмутимо ответил кошак.

Я вытаращила на него глаза.

– И что ты на меня уставилась? – невозмутимо спросил он, облизывая лапу. – Ты выбираться будешь или как?

 – Пытаюсь, – прорычала я, не понимая, как кот не видит очевидного.

– Хочешь, болотника позову?

Я нервно сглотнула. Болотник – хозяин этих чудесных мест, злобный дух, который забирает души утонувших. Мне для полной радости и быстрой смерти только встречи с ним и не хватало!

– Вряд ли он станет помогать.

– А ты взамен ему что-нибудь предложи, – усмехнулся кот.

– Что, например? – удивилась я.

– Ты пока думай, а я схожу. И, кстати, раз уж я тебе жизнь спасаю, то станешь моей хозяйкой, – важно сказал кот, потягиваясь.

От абсурдности ситуации я чуть, было, не расхохоталась.

– Ладно, только я – не ведьма.

Кот снова сел на кочку и изумленно уставился на меня зелеными глазами.

– Совсем?

– Совсем, – обреченно созналась я, чувствуя, как болотная жижа поднимается к плечам, заставляя еще больше паниковать.

– Ну, и ладно, – как-то по-человечески махнул лапой кот. – Главное, корми и люби.

С этими словами он спрыгнул с кочки и помчался по болоту, оставив ошарашенную меня тонуть в воде.

Правда, через пару минут вернулся вместе с болотником. Тот был невысокого роста, с маленькими аккуратными рожками и полностью зеленого цвета.

– Ну, и с какой стати, Арсений, я должен ее спасть? – задумчиво сказала нечисть, почесывая редкие волосы и шмыгая носом.

– Она – моя будущая хозяйка, сколько я могу у тебя жить-то? – мяукнул кот, и болотник как-то странно дернулся.

Похоже, Арсений его довел до предела терпения. Хм… Интересно. И как кот в подобном месте может жить? Чудные дела.

– Ну, если ты хочешь, я могу остаться, пока следующая…

– Нет, – рявкнул болотник, поворачиваясь ко мне. – А что взамен дашь?

– А что ты хочешь?

Болотник расхохотался.

– Это ты меня, злобного духа, спрашиваешь?

– Никакой ты незлобный, если даже коту помог, – устало заметила я, чувствуя, как вода подступила к подбородку.

– Что взамен, глупая девка? Говори быстрее, – крикнул болотник.

– Сказку расскажу, – зло прошипела я, сдаваясь и закрывая глаза.

Как же умирать не хочется!

В этот момент невидимая сила вытолкнула меня из болота, и я оказалась на тропинке. Выплюнула воду, отжала плащ и платье, стараясь успокоиться. А то от страха и холода стучали зубы.

Болотник невозмутимо стоял рядом и смотрел на меня.

– Спасибо, – сказала я.

– Ты сказку обещала, – напомнил он.

– Не видишь, замерзла. Погоди немного.

Может, попрыгать, чтобы согреться?

Нечисть хмыкнула и взмахнула рукой. На тропинке появился костер. Я подскочила к огню, протянула руки и блаженно вздохнула.

– Ты бы платье сняла да плащ и обсохла бы, – сказал Арсений, важно усаживаясь рядом.

– Нет. Вдруг бежать придется?

– Куда?– удивился болотник.

– От кого? – поинтересовался кот.

– А сказку? – снова напомнила нечисть.

– И правда, ты же обещала!

– Видишь ли, котик, – ехидно заметила, – я – принцесса Эвелина.

Глаза у Арсения округлились, а болотник добавил пару веток в костер (откуда только взял?) и спокойно уселся рядом.

– Давай уж сначала, а погоня, если сюда и сунется, то не дам пройти, ты же сказку обещала, – фыркнул злобный дух, почесывая макушку зелеными перепончатыми пальцами.

– И разденься уже, непутевая моя, – ласково прошипел котик.

– Или нас стесняешься? – хихикнул болотник.

Я фыркнула. Да больно надо. Стащила плащ и платье, расстелив так, чтобы они побыстрее высохли, села к огню. Подумала, распахнула мешок, угощая кота и болотника, и принялась рассказывать.

Под конец истории мы доели пирожки, и мое платье почти высохло.

 – Да, хозяйка, вляпались мы, – задумчиво подвел итог Арсений.

 – Мы-то почему? – растеряно спросила я.

 – А я теперь тебя одну никуда не отпущу, – заявил он. – Уж больно ты безалаберная и доверчивая.

– Чего? – возмутилась я.

– Арсений прав. Ты чуть навсегда здесь не осталась, – припечатал болотник. – Присмотр за тобой нужен.

Что ответить на такое заявление, я не нашлась.

– Ложись, поспи, мы присмотрим, – предложил кот, заметив, что я зеваю.

– А потом сказку… – добавил болотник. – Я чары напущу, никто сюда не сунется, пока не уйдешь.

Я ухмыльнулась. Тоже мне, злобный дух, называется. Да он с моим братцем не встречался. Азар точно злобный и безжалостный. А этот… Спас же, пусть и за сказку. Я снова улыбнулась и легла возле костра, подхватив упирающегося лапами кота. Пусть грелкой работает, раз уж теперь мы вместе. И под насмешливое бульканье болотника провалилась в сон.

 

 

Проснулась нескоро, спустя почти сутки. Села, потерла глаза и ошарашено посмотрела вокруг. Было на что. Рядом сидели: болотник – одна штука, водяной – пять штук, кикиморы – три штуки, леший – одна штука, дриады – десять штук, кот Арсений – один, ах да, еще русалки из болота выглядывали, помахивая хвостами – сколько, не знаю.

– Это чего вы? – испуганно спросила я, икнув.

– Так мы это, хозяйка, ждем, когда ты проснешься и сказку расскажешь, – ласково ответил кот, и я нервно сглотнула и погладила его по макушке.

– Ну, так как? – спросил болотник. – Сдержишь обещание?

А у меня есть выход? Я, впрочем, и не планировала сбежать.

– Разумеется, – ответила я, чувствуя, как по болоту волной идет дружный вздох облегчения.

 – А вы только зря паниковали, – гордо заявил Арсений. – Я сразу сказал, что моя хозяйка – честная и добрая.

Я улыбнулась.

– Сейчас, поем и расскажу.

Пока я перекусывала пирогами с капустой под пытливыми взглядами нечисти, на этот раз запивая выпечку обычной водой, болотник добавил сухих веток в костер.

– Про что вам рассказать сказку? – спокойно спросила я, вытирая руки о платок, обнаружившийся в кармане.

Плохая была затея, честно. Нечисть загалдела, выдавая хором, что им нужно про все.

– Про любовь, – мечтательно сказали русалки.

– Про свободу, – задумчиво прошелестели дриады.

– Про битву, – упрямо булькнул болотник.

– А ты какую хочешь, Арсений? Имечко у тебя длинное, давай сократим до Сени?

– Давай, – согласился мой миролюбивый котик, подмигивая зеленым глазом.

– Так какую?

– Веселую, – промурлыкал он.

Я снова вздохнула.

– Жил на свете дракон, – начала я.

– А какой он был? – спросила одна из русалок, задумчиво наматывая прядь волос на пальцы.

– Красивый, умный, добрый и смелый, – ответила я, надеясь, что никто из драконов сейчас не икает, вспоминая принцессу такое выдумавшую. – У него были прямые черные волосы, аметистовые глаза и сильные руки, которые всегда держали меч, – добавила я, вспоминая свои мечты о прекрасном принце.

– И он влюбился? – поинтересовалась вторая русалка.

– Разумеется.

– В принцессу? – уточнила дриада, помахивая березовыми веточками.

– Да. Но она его совсем не любила.

Русалки ахнули и замерли.

– Что уж только наш принц не делал, стараясь завоевать ее сердце. И пел под окнами, и цветы охапками дарил, и даже всех врагов победил, кроме одного, самого злого и страшного.

– И он его убил? – растерянно спросил водяной.

– Нет, не смог. Дракон долго с ним бился, но силы были не равны. К тому же он был ранен равнодушием принцессы и не мог думать не о чем, кроме своей любви к ней.

– Вот, дурак, – неожиданно сказал болотник.

– Тише ты, – зашипели на него русалки.

– Враг ранил дракона, а потом унес его далеко за высокие горы и оставил выживать один на один с этим миром.

Долго карабкался наш герой по скалам, но силы его покидали.

 – А что с принцессой? – спросил леший.

 – Она ждала и ждала дракона, который должен вернуться с битвы, и когда поняла, что этого не случится, осознала, насколько сильно его любит.

– И?

– И отправилась его искать, понимая, что дракон в беде.

– Нашла? – жадно спросили русалки.

– Он ведь не умер? – поинтересовался Сеня.

– Принцесса искала дракона долго. И однажды ей на пути попалась колдунья, которая подсказала, где найти возлюбленного. Правда, взамен она забрала у принцессы голос. И девушка, дойдя до гор, не смогла даже крикнуть, чтобы позвать возлюбленного.

Русалки шмыгнули носом.

– Они не встретились, да? – спросила одна из них, вытирая слезу рукой.

– Встретились. В горах принцесса спасла гнома, оказавшегося королем, и он в благодарность помог вернуть голос. Она нашла дракона, который умирал на скалах, уставший и измученный. Его аметистовые глаза теряли свой свет. Принцесса расплакалась, и слезы ее оказались целебными, потому что родились силой настоящей истинной любви. Они вернули дракону магию. Вскоре влюбленные оказались в королевстве принцессы, поженились, и у них…

– А как же враг дракона? – спросил болотник, обрывая хорошую концовку.

– Хм… враг дракона напал на них уже после свадьбы. И дракон, конечно же, в этот раз его победил.

 – Почему?

– Потому что теперь он защищал свою принцессу и сына, который у них должен был родиться.

Русалки восторженно заохали и зааплодировали, леший и дриады, одобрительно зашелестели, болотник довольно сощурился.

– Оставалась бы ты у нас, – предложил, наконец, водяной.

– Я не могу всю жизнь прятаться. Мне нужно изменить свою судьбу, – твердо сказала я.

Леший и водяные одобрительно зашумели.

– Если будет нужна помощь, обними любую березу и нас позови, – сказала одна из дриад. – И мы услышим тебя, придем.

– Спасибо, – растерянно ответила я.

Если честно, не ожидала подобного предложения от нечисти.

– И мы придем, – заголосили русалки. – Нас дриады позовут.

– А почему вы мне помогаете?

– Твой отец был к нам добр, а твоя мама очень любила лес, – задумчиво ответил леший.

– Вы были знакомы с моими родителями?

– Конечно! Они же всегда восхищались лесом, рекой, ветром, – ответил один из водяных.

Хм…

– Так что все мы, кто сможем, придем тебе помочь. Ну а ты нам за это еще одну сказку расскажешь, – сощурился болотник.

М-да… У принцессы теперь нечисть в защитниках и покровителях. Даже о цене сговорились.

Сколько я не старалась, ни смогла спрятать улыбку.

– Нам пора идти, скоро рассвет, – сказал Сеня.

И правда! А я и не заметила, так заболталась с нечистью. Смешные они, забавные и совсем не злые. Не то, что фрейлины у меня в Мавии. И что я туда так рвусь?

«Там твой дом, глупая, твой народ», – доходчиво объяснил внутренний голос.

И то верно. Да и эльфам я пообещала вернуть себе трон.

– Проводишь нас, болотник? – спросил Сеня, обрывая мое общение с совестью.

– Конечно.

– И я, – ответил леший.

– И мы, – озвучили хором водяные.

– И мы, – прошелестели дриады.

Я хихикнула, натянула плащ, подхватила полупустой мешок с едой и черного кота, бодро зашагала по тропинке в компании нечисти, стараясь не обращать внимания на тревогу, которая снова появилась внутри, окатывая холодом от макушки до пяток.

 

Около 3 лет
на рынке
Эксклюзивные
предложения
Только интересные
книги
Скидки и подарки
постоянным покупателям